EDIMBOURG, Ecosse – La récente visite de Nicola Sturgeon au Cold Town House, un pub d'Edimbourg récemment rouvert, n'avait rien de particulièrement festif, mais c'était peut-être le but. Sirotant du café et inspectant les séparateurs en plexiglas, Mme Sturgeon, chef du gouvernement écossais, a averti les clients de ne pas s’attendre à l’intimité joyeuse et en sueur de la vie nocturne avant la pandémie de coronavirus.

« Aucun café en plein air ou café ne devrait avoir la même sensation qu'auparavant », a-t-elle déclaré alors qu'une pluie battante tombait, obscurcissant les remparts pierreux du château d'Édimbourg qui surplombaient cet établissement autrefois foisonnant.

Alors que l'Écosse émerge d'un blocage de trois mois, elle se déplace plus prudemment que l'Angleterre voisine, une divergence qui doit beaucoup au style prudent de Mme Sturgeon et à sa conviction que l'Angleterre, sous son chef plus libre, Boris Johnson, en prend trop. risques dans une course précipitée pour reprendre la vie publique.

Pour l'instant, l'approche de l'Écosse en a fait un point lumineux dans la Grande-Bretagne ravagée par les coronavirus. Les nouveaux cas ont diminué à une poignée par jour et les décès à un filet. Si l'Écosse maintient ces progrès – un grand si, étant donné sa frontière ouverte – elle pourrait éradiquer l'épidémie d'ici l'automne, selon les experts en santé publique. Un tel objectif semble fantaisiste en Angleterre, qui rapporte toujours des centaines de nouveaux cas et des dizaines de décès chaque jour.

Mais ce qui se passe en Angleterre déborde inévitablement en Écosse. Dans le cas du virus, le contraste frappant des chiffres quotidiens a réanimé les anciens griefs des Écossais, qui ont voté contre le départ du Royaume-Uni en 2014, mais ont rejeté massivement le vote de la Grande-Bretagne de quitter l'Union européenne deux ans plus tard.

Le sentiment nationaliste a augmenté pendant la pandémie: 55% des Écossais sont désormais favorables à l'indépendance, selon un récent sondage – une solide majorité qui, selon les analystes, reflétait une perception selon laquelle le gouvernement nationaliste d'Écosse a mieux géré la crise que M. Johnson et son les ministres pro-Brexit l'ont fait.

L'Écosse a imposé son verrouillage le 23 mars, le même jour que l'Angleterre, mais a levé les restrictions de manière plus sélective. Il a gardé les pubs fermés quelques jours de plus. Cela oblige les gens à porter des masques dans les magasins, ce que l'Angleterre n'a pas. Et contrairement à l'Angleterre, il a quitté l'Espagne, une destination de vacances populaire, hors d'une liste de pays dans lesquels les Écossais peuvent voyager sans s'isoler à leur retour.

« Nous sommes assez têtus et inébranlables parce que Nicola l'a géré avec élégance et nous avons vu comment l'Angleterre s'agitait », a déclaré Katy Koren, directrice artistique de Gilded Balloon, une compagnie qui organise des spectacles en plein air pendant le Festival d'Édimbourg, qui a été annulé cet été.

Jusqu'à présent, a-t-elle dit, les Écossais ont donné à Mme Sturgeon, 49 ans, le bénéfice du doute parce qu'elle était prête à prendre des décisions difficiles et a convaincu les gens que son objectif primordial était la santé publique. Ses briefings sans fioritures sont devenus un rituel quotidien rassurant, fournissant même de l'huile aux comédiens.

Les fans de Mme Sturgeon la comparent à la première ministre néo-zélandaise, Jacinda Ardern, qui s'est rapprochée plus que peut-être de tout autre dirigeant pour éradiquer le virus. Le contraste tacite est celui de M. Johnson, qui a été partout sur la carte dans sa réponse et a souvent semblé réticent à annoncer de mauvaises nouvelles.

« Les hommes aiment être populaires », a déclaré la mère de Mme Koren, Karen, qui dirige la société du festival avec sa fille. « Pour les femmes, ce n'est pas de l'ego. »

Mais il s'agit incontestablement de politique.

Le Parti national écossais de Mme Sturgeon est attaché à l'indépendance et au retour dans l'Union européenne. Comme elle a divergé du gouvernement britannique – un processus qui a éclaté à la fin du mois de mai quand elle est restée avec le slogan « Stay Home » et a rejeté le « Permis d'alerte » plus permissif de M. Johnson – elle construit un nouveau cas puissant pour l'Ecosse. capacité à faire cavalier seul.

En vertu de l'autonomie gouvernementale limitée au Royaume-Uni, les autorités écossaises sont responsables de questions comme la santé et l'éducation, tandis que le gouvernement britannique gère l'immigration, la politique étrangère et, surtout, les plans de sauvetage fiscal pour protéger ceux qui ont perdu leur emploi dans le confinement.

Cela a permis à Mme Sturgeon de ralentir les pas de M. Johnson pour faciliter le verrouillage, ce qui, selon elle, lui est souvent imposé sans préavis

Pour certains, en particulier ceux qui ne partagent pas sa politique nationaliste ou qui sont impatients de relancer leurs affaires, il y a plus qu'une bouffée de points.

« C'est une politicienne fantastique », a déclaré Nic Wood, le propriétaire de la Cold Town House, qui l'a invitée à visiter son pub. « Mais une grande partie de ce qu'elle fait maintenant consiste à obtenir l'indépendance. Ses talents seraient mieux utilisés si elle pouvait simplement diriger le pays. « 

Les propriétaires d'hôtels et de restaurants ont été alarmés lorsque Mme Sturgeon a refusé d'exclure une quarantaine pour les visiteurs d'Angleterre après que M. Johnson a levé une quarantaine de 14 jours pour les personnes voyageant vers et depuis 59 pays. Elle s'est dite préoccupée par le fait que les visiteurs pourraient transporter le virus en Écosse depuis des pays tiers.

« Nous ne pouvons pas nous permettre de déduire que les Anglais ne sont pas les bienvenus en Écosse », a déclaré Marc Crothall, directeur général de la Scottish Tourism Alliance, qui a noté que 70% des recettes touristiques de l'Écosse provenaient de visiteurs au Royaume-Uni.

La menace de Mme Sturgeon a également provoqué M. Johnson, qui dit généralement que les différences entre l'Écosse et l'Angleterre sont exagérées. Il l'a décrit comme « étonnant » et a déclaré: « Il n'y a pas de frontière entre l'Angleterre et l'Écosse. »

Au cours des trois derniers mois, Mme Sturgeon, qui a refusé une demande d'entrevue pour cet article, a développé des idées fortes sur la façon de lutter contre la pandémie. Elle a réuni un groupe de conseillers scientifiques distincts du panel du gouvernement britannique et ils ont consulté un responsable de la santé allemand pour les meilleures pratiques.

L'Écosse a perfectionné son programme de test et de protection, qui dépend moins des entrepreneurs privés que le système en Angleterre et recrute ses traceurs de contact dans les communautés – ce qui, selon les responsables, le rend plus efficace.

« Nous avons été très heureux de voir le nombre de cas chuter comme ils l'ont fait », a déclaré le Dr Janet Stevenson, qui coordonne le programme pour la région d'Édimbourg, mais elle a reconnu qu'il sera plus difficile de contrôler les cas alors que davantage d'étrangers commencent à affluer. en Ecosse depuis l'Angleterre. « C'est une vieille frontière qui fuit », a-t-elle déclaré.

Devi Sridhar, qui dirige le programme de gouvernance mondiale de la santé à l'Université d'Édimbourg, a noté que les deux pays avaient adopté des approches radicalement différentes dès le départ: la priorité de l'Angleterre était d’empêcher le dépassement de ses hôpitaux, tandis que l'Écosse devait ramener les cas à zéro. Si ce n'est pour les cas importés du sud, a déclaré le Dr Sridhar, l'Écosse pourrait se rapprocher de cet objectif d'ici la fin de l'été.

« Si nous étions une île, nous pourrions l'éliminer complètement », a-t-elle déclaré. « C’est pourquoi une coopération est nécessaire dans le domaine de la santé mondiale. »

D'autres experts affirment que l'élimination est une cible quixotique en toutes circonstances. Pour y parvenir, l'Écosse devrait maintenir en place des mesures qui sont économiquement intenables et qui entraîneraient d'autres problèmes de santé. Même la Nouvelle-Zélande a été frappée par de nouveaux cas – importés d'Angleterre, en l'occurrence.

Certains se demandent également si la performance de l’Écosse est si remarquable par rapport à l’Europe dans son ensemble.

Son taux de mortalité rapporté de 46 pour 100 000 est bien inférieur à celui de 71 pour 100 000 en Angleterre. Mais il est à égalité avec la France et supérieur à l'Irlande du Nord. L'Angleterre compte 56 millions d'habitants, contre 5,4 millions en Écosse. Elle est peu peuplée, sans métropole comme Londres, où l'éclosion a explosé début mars. Un timing heureux a peut-être épargné le pire.

« L'Écosse avait six ou sept jours de retard sur Londres », a déclaré Mark Woolhouse, professeur d'épidémiologie à l'Université d'Édimbourg. « C'est très long, si l'épidémie double tous les trois ou quatre jours. » L’expérience de l’Écosse, at-il ajouté, n’était pas « particulièrement meilleure ou pire que les autres pays européens ».

Pour beaucoup d'Écosse, cependant, ce qui importe n'est pas la situation de leur pays par rapport au reste du monde, mais la façon dont il se compare à l'Angleterre. Les notes d'approbation de Mme Sturgeon sont passées à plus de 80%, tandis que celles de M. Johnson ont diminué. Cela pourrait l'enhardir à le pousser à autoriser un autre référendum sur l'indépendance – ce qu'il a jusqu'à présent exclu.

« Ils pourraient toujours dire non », a déclaré Nicola McEwen, professeur de politique à l'Université d'Édimbourg. « Mais ce sera plus difficile. Elle en sort, du moins jusqu'à présent, avec plus d'autorité et plus de respect. « 

À la Cold Town House, où une poignée de clients ont bu des pintes par une journée froide plus tôt cette semaine, il y avait une fierté stoïque dans la réponse disciplinée de l’Écosse à la pandémie. Les rues pavées du Royal Mile d’Édimbourg, qui regorgent habituellement de festivaliers à cette époque de l’année, étaient presque désertes. Depuis les remparts fantomatiques du château, les habitants ont contemplé leur ville encensée.

« Il y a un conservatisme en Écosse, où faire des choses sensées et rationnelles l’emporte sur la réponse plus émotionnelle aux choses », a déclaré Tom Harries, un entrepreneur originaire de Bristol, en Angleterre, et dirige une start-up qui a aidé les entreprises à trouver des moyens de survivre pendant le verrouillage.

Il y a aussi, at-il dit, une surenchère.

« En tant qu’Anglais, je pense moi-même, » Quel gâchis « , a-t-il déclaré. « Comment cela se reflète-t-il sur l'Angleterre ? C'est un peu honteux. «