C'était l'une des dernières grandes conférences avant que la pandémie de coronavirus ne ferme les énormes casinos qui bordent le Strip de Las Vegas en mars. Plus de 1 000 personnes se sont rassemblées au Mirage Hotel & Casino de MGM Resorts International pour le Women of Power Summit, après que les organisateurs les ont assurées que le risque d'assister à l'événement de réseautage pour les femmes cadres de couleur était "extrêmement faible".

Cela semblait un pari raisonnable, étant donné que Las Vegas n'avait pas encore enregistré un seul cas de coronavirus. Personne ne s'est rendu compte que l'un des conférenciers, un New Yorkais, avait déjà contracté le virus au moment de son atterrissage à l'aéroport international McCarran, le 6 mars. Deux jours plus tard, elle était à l'hôpital.

Le nombre de cas au Nevada s'élève désormais à plus de 9 600 et, dimanche après-midi, 438 personnes étaient décédées. Mais le cas impliquant la conférencière Women of Power est introuvable dans ces sinistres totaux, malgré le fait qu'elle soit restée, testée positive, hospitalisée et récupérée à Las Vegas.

En effet, le décompte des coronavirus de l’État ne comprend pas les visiteurs qui tombent malades là-bas ou peu après leur retour à la maison. Au lieu de cela, seuls les résidents de l'État dont le test est positif sont comptés.

Si l'un des aspects les plus délicats de la maîtrise de la pandémie consiste à déterminer quand et où les gens contractent le virus, puis à retrouver rapidement leurs contacts, il n'y a peut-être pas d'endroit dans le pays où cette tâche est aussi délicate qu'à Las Vegas, où la dernière les invités de l'année ont dépassé de 20 à 1 les résidents.

Les casinos le long de la bande la semaine dernière ont rouvert leurs portes à un flot de visiteurs, masqués et démasqués mais tout aussi désireux de tester leur chance après une interruption de 78 jours. Un spectacle aquatique exagéré sur le "Viva Las Vegas" d'Elvis à l'hôtel Bellagio a marqué l'occasion, et un panneau de marque à l'Aria Resort & Casino a résumé la nouvelle éthique sociale de Sin City: "Pensez à des pensées sales, mais gardez vos mains propres. "

Alors que le Nevada se lance dans l'une des expériences de réouverture les plus complexes sur le plan épidémiologique du pays, le gouverneur Steve Sisolak dit qu'il est convaincu que "toutes les précautions possibles" ont été prises pour garantir que les célèbres stations puissent à la fois servir les clients et protéger la santé publique. Les croupiers et les joueurs sont séparés par du plexiglas, les dés sont aspergés de désinfectant après chaque lancer, et les invités, encouragés mais non tenus de porter des masques, sont soumis à des contrôles de température obligatoires.

"Je ne pense pas que vous trouverez un endroit plus sûr que Las Vegas" Mais il a ajouté qu'il suivait de près le nombre de cas de l'État et qu'il "reculerait si cela causait n'importe quel type de problème".

Mais comme l'illustre le cas MGM, ces chiffres n'offrent qu'une image partielle de la propagation du virus, qui pourrait empêcher les responsables de voir et d'agir sur des pointes dangereuses en temps réel. De plus, l'État ne peut pas facilement identifier des groupes de cas parmi les employés d'un casino donné. Et tandis que les défis de recherche de contacts auxquels Las Vegas est confronté sont extrêmes, ils mettent en évidence des problèmes systémiques nationaux plus importants.

La méthode de pointage axée sur les résidents utilisée par le Nevada est partagée par les États à travers le pays, adoptée pour éviter de compter les mêmes cas plusieurs fois.

Le problème avec cette méthodologie, disent les experts, est qu'elle peut obscurcir si un lieu avec un potentiel de super-propagation devient un point chaud, en particulier dans les destinations touristiques où les visiteurs du monde entier se rassemblent en masse.

Michael T.Osterholm, directeur du Center for Infectious Disease Research and Policy de l'Université du Minnesota, a déclaré que le système, qui attribue le rôle d'investigateur principal aux fonctionnaires de l'État de résidence d'une personne, fonctionnait bien pour les épidémies antérieures de maladies telles que Maladie du légionnaire. Mais Covid-19, a-t-il dit, est différent.

"Ici, vous avez non seulement un problème d'ampleur, mais aussi une longue période d'incubation et le facteur des super-épandeurs - une personne peut aller dans un casino et infecter 200 personnes", a-t-il déclaré. "C’est un véritable défi pour tout endroit à forte concentration de visiteurs, et il doit être relevé."

Une poignée d'États tiennent un registre public séparé des cas impliquant des visiteurs dont le test de dépistage du virus est positif à l'intérieur de leurs frontières. La Floride, qui abrite des snowbirds et Disney World, en est un. Le Nevada ne l'est pas.

"Si vous dessinez une carte, vous ne laissez pas de côté les montagnes car ce serait une carte incomplète", a déclaré Alberto Moscoso, porte-parole du Florida Department of Health. "C'est la même chose ici."

L'année dernière, 42,5 millions de visiteurs ont afflué à Las Vegas. Un peu plus d'un cinquième venait de Californie, tandis qu'un autre cinquième était étranger. Seul un très faible pourcentage des clients du Strip venaient du Nevada.

Cela dépend en grande partie de la capacité de Las Vegas à attirer ces visiteurs: les casinos du Nevada ont généré près de 8,8 milliards de dollars de revenus l'année dernière, et le taux de chômage de l'État a atteint 28% pendant la fermeture, le plus élevé du pays.

Rebecca Katz, directrice du Center for Global Health Science and Security à Georgetown University, est une experte en maladies infectieuses conseillant le Vatican ainsi que Wynn Resorts, qui exploite deux casinos dans la ville, sur la réouverture de l'atténuation des risques. Interrogée sur ce qui était plus compliqué, elle n'a pas hésité: "Vegas ! "

"Il s'agit d'un groupe de personnes qui travaillent pour trouver un moyen de rouvrir de manière sûre, mais c'est vraiment difficile", a-t-elle déclaré. "Si je prends l'avion et que je me présente à Las Vegas, que je vais dans trois restaurants et que je joue aux cartes et que je vais dans une piscine, il n'y a pas de système national en place pour dire:" Hé, quiconque est entré en contact avec moi doit se faire tester . "

Dans le cas du Women of Power Summit au MGM’s Mirage, les dirigeants du casino ont déclaré que la femme qui était tombée malade ne se sentait pas bien dans l’avion mais ne s’était pas immédiatement rendu compte de ce qui n'allait pas. Elle a prononcé son discours et a interagi avec les clients et le personnel avant de dire à la sécurité de l'hôtel qu'elle devait aller à l'hôpital.

Après que la femme eut été testée positive pour le coronavirus, le Dr Fermin Leguen, responsable en chef de la santé du Southern Nevada Health District, a déclaré qu'il avait informé New York qu'il y avait un cas impliquant une femme hospitalisée au Nevada, publié un avis public et demandé un sommet. les organisateurs doivent informer les participants.

On ne sait pas exactement ce que les organisateurs ont fait de ces informations ou si d'autres participants sont tombés malades; Caroline Clarke, chef de la marque pour Black Enterprise, qui a accueilli l'événement, a refusé de commenter.

Mais John McManus, l'avocat général de MGM, a déclaré que lorsque la station a fait son propre suivi des contacts, elle a constaté que trois employés de la station qui avaient été en contact avec la femme étaient infectés, dont deux devaient être hospitalisés.

Ce groupe n'était cependant pas évident pour les responsables de la santé ou le public, même s'il impliquait des résidents du Nevada.

En effet, bien que les districts de santé locaux soient capables de suivre les cas dans certains lieux de travail - ils le font actuellement pour les maisons de soins infirmiers, les prisons et les écoles maternelles - la base de données qu'ils utilisent ne permet pas aux fonctionnaires de trier les cas par casino.

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      Si vous avez été exposé au coronavirus ou si vous pensez en avoir et que vous avez de la fièvre ou des symptômes comme une toux ou des difficultés respiratoires, appelez un médecin. Ils devraient vous donner des conseils sur la question de savoir si vous devez subir un test, comment le faire et comment obtenir un traitement médical sans potentiellement infecter ou exposer d'autres personnes.

"Ces informations peuvent être disponibles dans l'historique d'un cas, mais nous devons examiner chaque cas pour les trouver", a déclaré le Dr Leguen.

C’est ce que le personnel du Dr Leguen a fait lorsque le New York Times lui a demandé de fournir des totaux de cas impliquant des employés de casino du début de l’épidémie au 2 avril, pour inclure la période d’incubation de deux semaines après l’arrêt du gouverneur du 18 mars. La réponse, a-t-il dit, était d'au moins 27.

Mais le Dr Leguen ne semblait pas au courant des trois cas de MGM liés au cas du présentateur de la conférence, affirmant à tort qu’aucun des employés de l’hôtel en contact avec la femme n’avait développé le coronavirus. Il a refusé d'expliquer cet écart, affirmant qu'il ne pouvait pas commenter les cas individuels.

Il a cependant noté que le district utilise le formulaire de rapport de cas Covid-19 du Centers for Disease Control and Prevention pour recueillir des informations sur les cas, un formulaire qui n’oblige pas les services de santé à indiquer l’employeur d’une personne. Comprendre le rôle d'un casino dans la propagation des virus est rendu plus difficile par le fait que ce qui se passe à Vegas n'y reste pas nécessairement; les clients, qui passent en moyenne trois à quatre nuits à Las Vegas, peuvent contracter le virus dans un casino mais ne deviennent symptomatiques qu'après leur retour à la maison.

Les règlements de réouverture obligent les casinos à informer les autorités sanitaires s'ils apprennent l'existence d'un cas de coronavirus sur leur propriété. Mais ils ne sont pas tenus de suivre les clients après leur départ, et différentes stations ont adopté des politiques différentes.

MGM fournit un e-mail de contact et demande aux clients d'informer volontairement la société s'ils ont un résultat positif dans les deux semaines suivant leur séjour. Mais d'autres casinos, dont deux appartenant à Wynn Resorts, ont décidé de laisser ce travail aux autorités sanitaires.

Le Dr Leguen a déclaré qu'en fin de compte, il dépend des responsables de la santé d'autres États ou pays pour l'informer si une personne qui a visité Las Vegas pendant la période d'incubation est positive après son départ.

Mais les services de santé en sous-effectif peuvent à peine suivre ce qui se passe dans leurs propres États. Le Dr Leguen n'a reçu que 17 de ces notifications hors État jusqu'au 2 avril, selon une porte-parole, même si à ce stade le virus faisait rage.

Et les visiteurs de Las Vegas ont tendance à se déplacer d'une manière qui présente un cauchemar de recherche de contacts. Selon la Las Vegas Convention and Visitors Authority, près des trois quarts des visiteurs du Strip jouent, sautant non seulement de table en table mais de station en station, et plus de la moitié d'entre eux voient des spectacles.

Prenons uniquement l'échelle de Wynn Resorts: chaque jour avant la fermeture, quelque 10 000 visiteurs ont franchi ses portes, où ils ont consommé en moyenne 34 000 boissons et 17 000 repas dans 19 restaurants.

D. Taylor, le président de Unite Here, un syndicat représentant les travailleurs des casinos, appelle les méga-casinos des "bateaux de croisière sur terre".

Mariano Mintero, 64 ans, travaille dans l'entretien ménager au Bellagio, une autre propriété MGM. Il était impatient de retourner au travail après si longtemps sans chèque de paie, mais était également inquiet. Dans les jours qui ont suivi la fermeture, a-t-il dit, il avait entendu dire que plusieurs employés d'entretien avaient contracté le virus.

"Je sais que nous travaillons pour une bonne entreprise", a déclaré M. Mintero, "mais j'ai un peu peur."

MGM et Wynn Resorts vont au-delà des exigences minimales de réouverture du Nevada. Wynn a exigé que tous les employés de retour soient testés, par exemple, tandis que MGM offrira des tests sur place aux clients qui ne se sentent pas bien. Les deux ont déclaré qu'ils seraient également prêts à soutenir la facilitation du suivi des cas d'employés par casino.

"Je suis en faveur de tout ce qui nous fournira à tous plus d'informations pendant cette période", a déclaré M. McManus. "Vous devez aborder ce virus sous tous les angles, car la dernière chose que nous voulons, c'est que les gens tombent malades et que nous devions arrêter de nouveau. Personne ne veut recommencer. "