WASHINGTON – Peter T. Gaynor, le principal responsable des urgences du gouvernement fédéral, était sur le point de passer à la télévision la semaine dernière pour annoncer qu’il utiliserait ses pouvoirs de production en temps de guerre pour assurer la fabrication d’environ 60 000 kits de test de coronavirus désespérément nécessaires.

Cependant, à quelques minutes de la mise en service de la caméra, il devait encore en informer la Maison Blanche. La personne qu’il a appelée à la hâte: Jared Kushner, gendre et conseiller principal du président, qui a approuvé une annonce qui a surpris de nombreux responsables. Parmi ceux qui ignoraient que M. Kushner avait accepté l'utilisation des pouvoirs spéciaux ? Le président Trump.

Kushner se place au milieu de la réponse du coronavirus chaotique de la Maison Blanche

À l'un des moments les plus périlleux de l'histoire américaine moderne, M. Kushner tente dans une Maison Blanche décousue de rassembler les forces du gouvernement pour la guerre que son beau-père dit qu'il mène. Promoteur immobilier n'ayant ni l'expertise médicale d'un responsable de la santé publique ni l'expérience de mobilisation d'un général, M. Kushner est néanmoins devenu un acteur incontournable de la réponse à la pandémie.

En raison de son statut unique, il s'est fait le point de contact de nombreux responsables d'agence qui savent qu'il peut forcer l'action et prendre des décisions sans aller au président. Mais alors que M. Kushner et ses alliés affirment qu’il a donné plus d’ordre au processus, la réponse du gouvernement reste fragmentée et en retrait.

Certains responsables ont déclaré que M. Kushner avait principalement ajouté une nouvelle couche de confusion à cette réponse, tout en s'attribuant le mérite des changements déjà en cours et en ne respectant pas les améliorations promises. Il a fait la promotion d'un site Web national de dépistage et d'un vaste réseau de sites de tests au volant. Ni l'un ni l'autre ne s'est matérialisé. Il a affirmé avoir aidé à réduire l'écart entre son beau-père et General Motors lors d'une explosion présidentielle sur la production de ventilateurs, a déclaré un responsable de l'administration, mais la Maison Blanche a encore du mal à se procurer suffisamment de ventilateurs et d'autres équipements médicaux.

Peut-être le plus critique, ni M. Kushner ni personne d'autre ne peut contrôler un président qui offre au public des messages radicalement différents selon le jour ou même l'heure, ce qui complique les efforts de la Maison Blanche pour sortir de la crise. Un moment, M. Trump parle de rouvrir le pays d'ici Pâques, le lendemain il avertit de plus de 100 000 morts. Dans l'après-midi, il menace de mettre en quarantaine des dizaines de millions de personnes dans le nord-est, puis le soir, il recule.

Dans une interview, M. Kushner n'a pas voulu discuter des actions du président mais a déclaré qu'il se considérait comme un catalyseur des agences gouvernementales pour surmonter les obstacles. « De la Maison Blanche, vous pouvez vous déplacer beaucoup plus rapidement », a-t-il déclaré. « J'ai mis les membres de mon équipe dans de nombreux composants. Ce que nous avons pu faire, c'est obtenir des réponses très rapides des gens. « 

Mais pour certains dans les agences, l'arrivée de son équipe n'a fait qu'exacerber une situation déjà dysfonctionnelle. Ces derniers jours, des responsables de l'administration ont déclaré que l'Agence fédérale de gestion des urgences, qui coordonne traditionnellement les réponses du gouvernement aux catastrophes, a reçu des directives surprises de la Maison Blanche – notamment pour envoyer des livraisons de matériel médical aux États qui n'avaient même pas soumis de demandes formelles fondées sur quel gouverneur a appelé M. Trump au téléphone.

Après que les gouverneurs de l'Illinois et du New Jersey ont appelé M. Trump le mois dernier, l'équipe de M. Kushner a dit à la FEMA de livrer immédiatement du matériel médical aux deux États, même si les responsables de carrière craignaient de réorienter les nécessités médicales précieuses loin de l'endroit où elles étaient le plus nécessaires, comme le point chaud du coronavirus de l'État de Washington. Les responsables de l'agence ont dû appeler les responsables des urgences des États pour leur demander de soumettre des demandes officielles de fournitures que la Maison Blanche avait déjà promises.

« Il y a une sorte d'échec de communication entre la FEMA et la Maison Blanche », a déclaré le représentant Bennie Thompson, démocrate du Mississippi et président du comité de sécurité intérieure de la Chambre. « La FEMA a été impliquée dans la réponse pour fournir un soutien logistique et la Maison Blanche devrait les laisser faire leur travail. Il n'y a aucune raison pour que Jared ou toute autre personne inexpérimentée s'oppose à cela. « 

Les responsables de l'administration prévoient que le rôle de M. Kushner sera probablement au centre des préoccupations du nouveau président du comité restreint Nancy Pelosi, annoncé jeudi pour enquêter sur la réponse de l'administration au coronavirus.

Normalement hors de vue du public, M. Kushner a fait une rare apparition devant la caméra jeudi, se joignant au briefing quotidien de son beau-père sur le virus pour décrire ses propres efforts. « Le président m'a également demandé de faire en sorte que je brise toutes les barrières nécessaires pour garantir la réussite des équipes », a déclaré M. Kushner, ajoutant une plainte selon laquelle les États avaient été imprécis dans leurs estimations des fournitures nécessaires.

Depuis qu'il a plongé dans la crise à la mi-mars, M. Kushner s'est concentré sur la coordination d'un effort gouvernemental dispersé – d'abord pour améliorer les tests, là où des progrès ont été réalisés, puis pour obtenir plus d'équipement médical, ce qui reste un problème majeur pour les hôpitaux. Son équipe a organisé un pont aérien de 22 vols réguliers de gants, masques, robes et autres fournitures médicales en provenance de Chine, le premier atterrissage à New York dimanche.

M. Kushner a intégré des dizaines de nominations politiques et de recrues du secteur privé dans des endroits critiques comme la FEMA. Son « équipe d'impact », comme il l'appelle, a été surnommée la « foule en costume mince » pour ses préférences vestimentaires par les vétérans de la FEMA kaki.

Les alliés de M. Kushner ont déclaré qu’il avait fait des progrès dans l’amélioration de la coordination et qu’il n’était guère surprenant que les bureaucrates des agences s’agrippent à des étrangers qui arrivaient soudainement pour les pousser à accélérer ou à contourner leurs processus habituels.

Le gouverneur Andrew M. Cuomo de New York, un démocrate qui a à la fois cherché à travailler avec M. Trump et parfois critiqué sévèrement son administration, a félicité M. Kushner la semaine dernière. « Il a été extrêmement utile dans toutes ces situations », a déclaré M. Cuomo lors d'une conférence de presse.

M. Kushner a longtemps été l'un des acteurs les plus puissants de l'aile ouest de M. Trump, occupant un large portefeuille aux résultats mitigés. Il est reconnu pour avoir aidé à faire adopter une législation bipartite en matière de justice pénale qui a raccourci les peines pour certains délinquants liés à la drogue et élargi la formation professionnelle des prisonniers, mais sa tentative tant vantée de négocier la paix au Moyen-Orient est allée nulle part.

Son influence n'a augmenté que pendant un vide de puissance à l'intérieur de l'aile ouest. M. Trump a licencié brutalement Mick Mulvaney, le chef de cabinet par intérim de la Maison Blanche, le 6 mars, alors même que la pandémie de coronavirus se développait. Le président a nommé le représentant Mark Meadows, républicain de Caroline du Nord, pour le remplacer, mais M. Meadows a attendu plus de trois semaines pour démissionner de son poste et n'a officiellement assumé son nouveau poste que mardi.

Dans ce vide, M. Kushner, qui a recruté des amis ayant des antécédents professionnels brillants, a aidé, y compris Adam S. Boehler, chef de la U.S. International Development Finance Corporation, une agence d'aide étrangère. M. Boehler, fondateur d'une start-up de fournisseurs de soins à domicile et ancien directeur du centre d'innovation des Centers for Medicare and Medicaid Services du gouvernement fédéral, a rejoint Brad Smith, qui occupe actuellement ce poste, et Nat Turner, un entrepreneur logiciel.

M. Turner a dirigé une entreprise d'élevage de serpents hors de sa chambre d'enfant avant de grandir pour aider à fonder et à vendre plus tard Flatiron Health, une entreprise technologique qui travaille avec des cancéreux et des oncologues. Dans ses efforts pour aider la réponse de l'administration à la pandémie, il a impliqué des employés de Flatiron, qui ont donné des ordres aux agences de santé, suscitant du ressentiment, selon un haut responsable de l'administration impliqué dans les réunions.

Le choc culturel entre les secteurs public et privé a été discordant. Le haut fonctionnaire a décrit l'équipe de Kushner comme une « fête fraternelle » qui descendait d'un U.F.O. et envahi le gouvernement fédéral. Aux représentants du gouvernement, les étrangers ont fait preuve d'une attitude laxiste à l'égard des discussions sur les politiques D'autres ont utilisé des comptes de messagerie personnels dans des échanges de politiques sensibles.

Cela a suscité des critiques de la part de groupes de surveillance qui affirment que de telles pratiques ne sont pas sécurisées et violent les lois fédérales visant à préserver ces communications.

« Il n'y a aucune excuse pour cacher des informations au public qui affectent leur vie dans un temps extraordinaire », a déclaré Noah Bookbinder, directeur exécutif de Citizens for Responsibility and Ethics à Washington, un groupe de surveillance souvent critique envers l'administration Trump.

La situation d'urgence a également conduit à s'interroger sur la fusion des intérêts privés et publics. Certains producteurs du médicament contre le paludisme chloroquine qui connaissent M. Kushner ont invoqué son nom auprès des responsables de l'administration pour faire pression pour un moyen de production plus rapide sur le traitement contre les coronavirus non prouvé vanté par M. Trump.

Après que le président à la demande pressante de M. Kushner eut annoncé le mois dernier que Google aidait à construire un site Web national de dépistage pour diriger les Américains vers des sites de test, il s'est avéré qu'il n'existait aucun site national de ce type près d'être lancé par Google.

Mais Oscar Health, une compagnie d'assurance maladie fondée en partie par le frère cadet de M. Kushner, Joshua, a travaillé sur un tel site Web à la demande du gouvernement avant d'abandonner le projet, selon Atlantic. Jared Kushner détenait ou contrôlait en partie Oscar avant de rejoindre la Maison Blanche et Joshua Kushner reste un investisseur majeur dans l'entreprise, tout comme la société mère de Google.

M. Trump, selon deux personnes familières avec les événements, a déclenché sa fureur contre M. Kushner à propos de la débâcle liée au site Web de Google le week-end après son annonce, un niveau de colère que le gendre du président a rarement enduré et cela semblait le déstabiliser brièvement. (Les alliés de M. Kushner insistent sur le fait que M. Trump s'est calmé et est parti une fois que Google a publié une déclaration sur le site Web).

Quelques semaines plus tard, le site Web qui a finalement été développé par une autre entreprise appartenant à la société mère de Google ne fonctionne toujours que dans quatre comtés de Californie. De même, les efforts de M. Kushner pour ouvrir un éventail de sites de tests au volant ont abouti à seulement cinq emplacements, à un Rite Aid en Pennsylvanie, deux Walmarts et un Walgreens dans la région de Chicago et un CVS dans le Massachusetts, chacun étant défini jusqu'à exécuter seulement 250 tests par jour, selon deux responsables gouvernementaux.

Alors que des hauts fonctionnaires de la FEMA, dont M. Gaynor, l’administrateur de l’agence, se plaignent en privé que l’équipe de M. Kushner perturbe leurs opérations, ils décrivent M. Kushner lui-même comme utile. Il est arrivé à des réunions de planification au cours des dernières semaines préparées avec des ensembles de données que les responsables de la FEMA n'ont pas pensé à demander, y compris des modèles pour étendre la réponse d'urgence. Certains ont exprimé leur soulagement que l’arrivée de M. Kushner signifie que quelqu'un à la Maison Blanche était enfin en charge des activités opérationnelles.

« Monsieur. Kushner et son équipe, du Bureau de l'innovation américaine de la Maison Blanche, ont joué un rôle essentiel en facilitant une étroite coordination entre le gouvernement fédéral et le secteur privé pendant cette période critique « , a déclaré Lizzie Litzow, porte-parole de la FEMA.

La semaine dernière, selon deux responsables impliqués dans la situation, M. Kushner a été informé que la FEMA trouvait du matériel médical à acheter à l'étranger mais ne pouvait pas obtenir l'autorisation de paiement rapide. M. Kushner, ont-ils dit, a annulé ses réunions et s'est rendu au siège de la FEMA, où il a demandé que le responsable concerné lui soit amené pour lui expliquer le retard.

M. Kushner a ensuite enrôlé Russell T.Vought, directeur du Bureau de la gestion et du budget, et a dit à Pat A. Cipollone, l'avocat de la Maison Blanche, de ne pas retourner à la Maison Blanche jusqu'à ce qu'il l'ait compris, fixant une date limite à midi. À 11 h 30, selon les responsables, M. Kushner a été informé que le problème avait été résolu.

Selon plusieurs responsables, M. Kushner a très tôt convenu avec son beau-père que les médias faisaient des prises de pression contre le coronavirus pour attaquer le président. Bien que des personnes proches de lui nient ne pas avoir pris le virus au sérieux au début, M. Kushner partage l'avis du président selon lequel les gouverneurs plongent leurs résidents dans la panique en diffusant les projections les plus défavorables des besoins médicaux.

Lors de conversations avec des conseillers du président, dont beaucoup ont été stupéfaits par la remarque, M. Kushner a souligné ce qu'il considère comme ses propres capacités, disant qu'il a compris comment rendre le gouvernement efficace.

Malgré les opinions des membres du personnel qui voient M. Kushner comme un novice au gouvernement, M. Kushner se considère toujours comme une personne capable de réparer les choses. « J'ai appris très tôt que lorsque vous essayez de contourner une structure gouvernementale existante, cela fonctionne rarement », a déclaré M. Kushner lors de l'entretien. « Vous devez prendre la machinerie qui existe et la responsabiliser plutôt que de la recréer. »

Peter Baker, Zolan Kanno-Youngs et Noah Weiland ont rapporté de Washington et Maggie Haberman de New York. Kitty Bennett a contribué à la recherche.