Les considérations de santé étaient tout ce qui comptait dans les premiers stades de la pandémie de Covid-19. Les gouvernements ont ordonné la fermeture d'entreprises, même s'ils savaient que l'activité chuterait fortement en conséquence. Il y avait un message clair au public: rester à la maison et sauver des vies.

Les blocages ont eu l'effet souhaité. Le nombre de nouveaux cas a rapidement atteint un sommet; après un décalage, le nombre de morts aussi. Il y avait un schéma clair. Les pays qui ont pris les mesures les plus sévères ont fait baisser le taux d'infection plus rapidement que ceux qui ont retardé ou imposé des restrictions moins draconiennes.

Le coût de la mise en quarantaine des économies était énorme. La Grande-Bretagne a vu sa production diminuer d'un quart en mars et avril. Le Fonds monétaire international a déclaré que 2020 connaîtrait une récession mondiale pire que tout ce qui s'était produit depuis la Grande Dépression.

Ainsi, à mesure que le nombre d'affaires Covid-19 diminuait, l'attention des gouvernements a commencé à changer. Ils ont commencé à s'inquiéter des conséquences à long terme d'un verrouillage prolongé sur les emplois, la pauvreté et le bien-être, et ont commencé à assouplir les restrictions.

Cela a été fait de manière progressive. En Angleterre, par exemple, des entreprises telles que les jardineries ont été autorisées à ouvrir en mai, des magasins non essentiels ont accueilli les clients à partir du 15 juin et il était possible de prendre un verre dans un pub ou de passer la nuit dans un hôtel à partir du 4 juillet. . Les gymnases, piscines et spas ont été informés la semaine dernière qu'ils pourraient bientôt rouvrir.

La messagerie du gouvernement a changé. Au lieu des avertissements terribles sur le risque d'attraper le virus, la ligne est maintenant qu'il est sûr de sortir et de passer un bon moment à condition que des précautions soient prises. D'où l'apparition du chancelier, Rishi Sunak, en tant que serveur démasqué dans une succursale de la chaîne de restaurants Wagamama la semaine dernière.

Il faut du temps pour que le nouveau message passe. Le British Retail Consortium a déclaré que le nombre de clients dans la seconde moitié de juin avait baissé de plus de 50% par rapport à la même période un an plus tôt, malgré l'autorisation des magasins non essentiels en anglais. Les pubs et les restaurants se sont échangés à la moitié de leurs niveaux d'avant la crise le premier week-end des échanges post-lockdown en Angleterre.

Ce n'est pas surprenant. L'économiste Maynard Keynes a déclaré que l'une des raisons de la gravité de la Grande Dépression était le manque d ‘«esprits animaux» parmi les entrepreneurs, qui étaient paralysés par l'incertitude quant à leurs perspectives d'avenir et donc réticents à investir, peu importe la baisse des taux d'intérêt. La solution, a déclaré Keynes, était que le gouvernement intervienne et comble le vide laissé par le secteur privé, car l'investissement public dans les travaux publics stimulerait l'activité et aiderait à relancer les esprits animaux.

L'analyse de Keynes explique ce qui se passe actuellement au Royaume-Uni et dans d'autres économies occidentales, sauf que cette fois, le véritable frein à l'activité ne vient pas d'une réticence des entreprises à investir (bien que ce soit une préoccupation), mais de la réticence des consommateurs à dépenser.

À première vue, c'est curieux. Les taux d'intérêt n'ont jamais été aussi bas. Les revenus ont été protégés par des congés et d'autres programmes de subventions salariales. Les gouvernements ont adopté une approche progressive pour redémarrer leurs économies, en insistant toujours sur le fait que ce qu'ils proposent est basé sur des preuves scientifiques.

Pourtant, le retour au niveau d'activité d'avant la crise est entravé par des niveaux élevés d'incertitude parfaitement compréhensible. On a dit aux gens que c'était la pandémie la plus grave depuis la grippe espagnole à la fin de la première guerre mondiale. On leur a dit de ne pas faire preuve de complaisance lorsque les taux d'infection diminuaient en raison du risque élevé de deuxième vague. On leur a dit de porter des masques faciaux dans les transports publics et de garder leurs distances dans toutes les situations sociales. Quand ils vont pour une coupe de cheveux ou un verre au pub, le barbier et le personnel du bar portent des masques.

Qu'est-ce que ça veut dire? Cela signifie que la vie n'est pas revenue à distance à la normale et personne ne sait avec certitude quand elle le sera. L'incertitude règne, et tant que cette incertitude ne disparaîtra pas, il y a peu de chances d'une reprise économique complète.

Prenons l'Australie, un pays qui a agi rapidement aux premiers signes de la crise et qui fait à peine trois morts. Avec un record comme celui-là, on pourrait penser que les consommateurs de la Nouvelle-Galles du Sud et du Queensland seraient détendus au sujet du verrouillage imposé à Melbourne la semaine dernière après une augmentation du nombre de cas. Pourtant, les réservations de restaurants dans des États autres que Victoria ont souffert même si le nombre de nouveaux cas confirmés de Covid-19 est resté faible. Le message aux consommateurs de Sydney et de Brisbane est que si cela peut se produire à Melbourne, cela peut se produire ici, alors pourquoi prendre une chance.

Il y a des choses que les gouvernements peuvent faire pour affecter la psychologie du consommateur et Rishi Sunak en a essayé certaines dans son mini budget la semaine dernière. Une réduction temporaire de la TVA pour l'hospitalité et le tourisme est conçue pour ramener les gens à l'habitude de manger et de passer la nuit dans des chambres d'hôtes. Une pensée similaire se cache derrière les bons de 10 £ pour les repas au restaurant en août. L'idée est que si les gens le font une ou deux fois, ils se rendront compte que c'est sûr et deviendront ainsi moins prudents.

Ce n'est pas si simple, cependant. Certains consommateurs ne vont pas avoir envie de dîner dans un environnement qui, selon eux, aura toute l'ambiance d'une salle d'opération, tout en accordant des remises aux personnes qui auraient mangé de toute façon est un gaspillage d'argent.

La phase 1 de la réponse économique à Covid-19 a été le verrouillage. La phase 2 a été une réouverture progressive qui a suscité l'espoir d'un rebond rapide. La phase 3 est la phase critique qui déterminera si ces espoirs se réaliseront ou non. Jusqu'à présent, les preuves suggèrent que ce sera long terme.