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Un juge fédéral a ouvert la voie à une expansion massive du vote par correspondance au Texas en ordonnant mardi à tous les électeurs de l'État, quel que soit leur âge, de se qualifier pour le vote par correspondance lors de la pandémie de coronavirus.

Un juge fédéral dit que les électeurs du Texas peuvent voter par correspondance lors d'un coronavirus

Quelques jours après une audience d'injonction préliminaire de deux heures à San Antonio, le juge de district américain Fred Biery a convenu avec les électeurs du Texas et le Parti démocrate du Texas que les électeurs subiraient un préjudice irréparable si les règles d'admissibilité en matière d'âge pour le vote par correspondance restaient en place pour les élections tenues pendant le coronavirus reste largement diffusé. En vertu de son ordonnance, que le procureur général du Texas a déclaré qu'il ferait immédiatement appel, les électeurs de moins de 65 ans qui ne seraient normalement pas admissibles aux bulletins de vote par correspondance seraient désormais éligibles.

La décision de Biery couvre les électeurs du Texas « qui cherchent à voter par courrier pour éviter la transmission du virus ».

Dans un long ordre, qu'il a ouvert en citant le préambule de la Déclaration d'indépendance, Biery a déclaré qu'il avait des préoccupations pour la santé et la sécurité des électeurs et a déclaré que le droit de vote « ne devrait pas être insaisissable en fonction des caprices de la nature ».

« Deux cent quarante ans plus tard, les Américains recherchent désormais la vie sans crainte d'une pandémie, la liberté de choisir leurs dirigeants dans un environnement exempt de maladie et la poursuite du bonheur sans restrictions indues », a écrit Biery.

« Il y en a parmi nous qui, s'ils le pouvaient, annuleraient ces idées ambitieuses pour retourner dans les jours pas si excitants et pas si passionnants d'antan de la droite divine des rois, échangeant notre droit d'aînesse en tant que peuple souverain contre un désordre moderne de gouverner le potage entre les mains de quelques-uns et perdre la vision de l'Amérique comme une ville brillante sur une colline « , a-t-il déclaré.

Dans le procès fédéral, les démocrates du Texas ont fait valoir que la tenue d'élections traditionnelles dans les circonstances provoquées par la pandémie de coronavirus imposerait des charges inconstitutionnelles et illégales aux électeurs à moins que la loi de l'État ne soit clarifiée afin d'élargir qui peut se qualifier pour voter par courrier.

En vertu de la loi actuelle, les électeurs du Texas ont droit à des bulletins de vote qu'ils peuvent remplir à la maison et envoyer par la poste uniquement s'ils ont 65 ans ou plus, ont un handicap ou une maladie, seront hors du comté pendant la période électorale ou seront emprisonnés.

Les démocrates ont fait valoir que la limite d'âge viole la Constitution américaine parce qu'elle imposerait des charges supplémentaires aux électeurs de moins de 65 ans pendant la pandémie, et Biery a accepté. Biery a également constaté que les plaignants étaient susceptibles de prouver que les règles violaient les protections du 26e amendement contre les restrictions de vote discriminatoires en fonction de l'âge.

Dans un communiqué, le procureur général du Texas, Ken Paxton, a déclaré qu'il demanderait la révision immédiate de la décision de la 5e Circuit Court of Appeals des États-Unis.

« L'opinion du tribunal de district ne tient pas compte des preuves et ne tient pas compte d'une loi bien établie », a déclaré Paxton.

En statuant contre l'État, Biery a rejeté les arguments avancés par le bureau de Paxton selon lesquels il devrait attendre qu'une affaire soit jugée par un tribunal de district de l'État. Dans cette affaire, le juge de district de l'État, Tim Sulak, a jugé que la sensibilité au coronavirus était considérée comme un handicap en vertu du code électoral de l'État. La Cour suprême du Texas a suspendu cette décision la semaine dernière.

Lors d’une audience la semaine dernière devant un tribunal fédéral, Biery a examiné l’argument de l’État selon lequel il avait un intérêt important à faire respecter les exigences existantes en matière de vote par correspondance afin de préserver « l’intégrité de son élection » et de prévenir la fraude électorale.

Le bureau du procureur général a présenté des témoignages sur le litige de longue haleine concernant la loi sur l’identification des électeurs de l’État, qui concernaient des cas de fraude impliquant le vote par correspondance d’électeurs âgés de 65 ans ou plus ou d’électeurs dans des maisons de retraite.

« Alors, quelle est la base rationnelle entre 65 et 1 jour et un jour de moins de 65 ? » Demanda Biery.

Dans sa décision, M. Biery a déclaré que l'État avait cité « peu ou pas de preuves » d'une fraude généralisée dans les États où le vote par courrier est plus largement utilisé.

« La Cour estime que le sceptre de la pandémie et de la mort du Grim Reaper est beaucoup plus grave qu'une crainte non étayée de fraude électorale dans cette expérience sui generis », a déclaré Biery. « En effet, si la fraude par vote par correspondance est réelle, la logique veut que tout vote se fasse en personne. »

L'affaire portée devant le tribunal de Biery fait partie d'un ensemble croissant de contestations judiciaires des règles existantes de l'État en matière de vote par correspondance. Dans d’autres poursuites, Paxton a fait valoir que la crainte de contracter le virus en votant en personne ne correspond pas à la définition de l’incapacité de l’État.

Mais Biery a également contesté la lecture par Paxton des qualifications de l'État en matière de vote par courrier.

Le code électoral du Texas définit le handicap comme une « maladie ou condition physique » qui empêche un électeur de se présenter en personne sans risque de « nuire à la santé de l'électeur ». Biery était d’avis que l’interprétation de Paxton « rendait la loi inconstitutionnelle », car elle ne permettait pas de savoir quels électeurs pouvaient voter par correspondance en vertu de ses dispositions.

Biery a également conclu que les plaignants étaient susceptibles de réussir sur leur allégation selon laquelle les déclarations de Paxton sur le vote par correspondance constituaient une intimidation électorale illégale.

Paxton avait précédemment donné des directives aux responsables des élections locales dans lesquelles il évoquait la possibilité que des « tiers » soient passibles de sanctions pénales s'ils conseillaient aux électeurs qui ne remplissaient généralement pas les conditions requises pour le vote par correspondance de les demander dans les circonstances autorisées par la décision de Sulak. Paxton a également affirmé dans des déclarations publiques que l'élargissement de l'admissibilité au vote des absents « ne servira qu'à saper la sécurité et l'intégrité de nos élections ».

« Les déclarations de l'accusé Paxton découragent les électeurs de demander des bulletins de vote postal par crainte de sanctions pénales ou de victimisation par fraude », a écrit Biery, « et ont l'intention et l'effet de priver les électeurs légalement admissibles de l'accès à la franchise. »

Dans une interview en direct au moment où la nouvelle de la décision est tombée, le gouverneur Greg Abbott a indiqué qu'il s'attendait à ce que les affaires en cours se terminent devant la Cour suprême des États-Unis.

« Voici l'accord important, et c'est que nous voulons que les gens votent sur la base de nos lois actuelles », a déclaré Abbott. « Nous voulons qu'ils puissent voter en toute sécurité, et nous voulons le faire de la manière la plus efficace pour réduire toute fraude potentielle. »

Patrick Svitek a contribué à ce rapport.