(Reuters) – Johnson & Johnson a avancé de deux mois à la seconde moitié de juillet le début des essais cliniques humains pour son vaccin expérimental contre le coronavirus hautement contagieux, alors que le fabricant se précipite pour développer une prévention du COVID-19, a déclaré la société. mercredi.

L'accélération devrait permettre à J&J de participer au vaste programme d'essais cliniques prévu par le gouvernement américain, qui vise à disposer d'un vaccin efficace d'ici la fin de l'année.

Les actions J&J ont augmenté de près de 2% à 148,69 $.

En mars dernier, J&J a signé des accords avec le gouvernement américain pour créer une capacité de fabrication suffisante pour produire plus de 1 milliard de doses de son vaccin jusqu'en 2021, avant même qu'il ne prouve qu'il fonctionne.

Il n'existe actuellement aucun traitement ni vaccin approuvé par les États-Unis pour le virus. Un vaccin est considéré comme essentiel pour mettre fin à la pandémie qui a infecté plus de 7,2 millions de personnes et tué plus de 412 000 dans le monde, tout en frappant les économies du monde entier.

J&J prévoyait initialement que les essais de sécurité commenceraient en septembre. Le directeur scientifique en chef, Paul Stoffels, a déclaré à Reuters que la société travaillait en étroite collaboration avec ses partenaires du gouvernement américain pour accélérer ce délai.

« Sur la base de la force des données précliniques que nous avons vues jusqu'à présent et des interactions avec les autorités réglementaires, nous avons pu accélérer encore le développement clinique », a déclaré Stoffels dans un communiqué mercredi.

L'étude de J&J permettra de tester l'innocuité et les premiers signes d'efficacité du vaccin chez 1 045 volontaires sains âgés de 18 à 55 ans et chez les personnes âgées de 65 ans et plus. Le procès aura lieu aux États-Unis et en Belgique.

La société est également en pourparlers avec les National Institutes of Allergy and Infectious Diseases (NIAID) pour démarrer des essais plus avancés et à un stade avancé avant la date prévue, en fonction des résultats des premières études et de l'approbation réglementaire.

Les États-Unis prévoient de tester une poignée de candidats vaccins contre le coronavirus dans des essais qui incluront jusqu'à 30 000 sujets dans le but d'obtenir une réponse sur l'efficacité le plus rapidement possible. Le directeur du National Institutes of Health, le Dr Francis Collins, a déclaré à Reuters que les entreprises devront terminer leurs essais de sécurité d'ici la fin de l'été pour être incluses dans ces études.

Stoffels a déclaré la semaine dernière que J&J espère avoir les résultats de ses essais d'efficacité des vaccins au premier trimestre de 2021. Il a ajouté que la société «travaille dur pour le ramener à la fin de l'année».

Beaucoup dépendra de la quantité de virus qui circule à ce moment-là, a-t-il déclaré.

« Si vous avez une incidence de 1% par an contre 4% par an, c'est totalement différent. Et c'est là que ces procès sont si imprévisibles », a-t-il déclaré en se référant au pourcentage de nouveaux cas survenus dans la population à l'époque.

La société prévoit de tester le vaccin dans des régions à forte transmission aux États-Unis. Si l'incidence est faible, « nous compléterons cela par des sites internationaux pour nous assurer d'atteindre suffisamment de points de terminaison rapidement pour prouver que le vaccin fonctionne », a déclaré Stoffels.

Moderna Inc, qui travaille en partenariat étroit avec NIAID, a commencé à tester son vaccin candidat dans un essai à mi-parcours sur 600 sujets. La société prévoit d'entamer des essais à un stade avancé en juillet.

Le vaccin de Moderna utilise la technologie de l'ARN messager, une approche qui n'a pas encore produit de vaccins approuvés. J&J utilise la même technologie que celle utilisée pour fabriquer son vaccin contre Ebola, qui a obtenu l'approbation réglementaire européenne à la fin du mois dernier.

Il existe environ 10 vaccins contre les coronavirus dans les tests sur l'homme. Les experts ont déclaré qu'un vaccin sûr et efficace pourrait prendre au moins 12 à 18 mois à partir du début du développement, ce qui réduirait de plusieurs années le calendrier typique de développement d'un vaccin.

(GRAPHIQUE – Le pipeline de bouée de sauvetage, traitements COVID-19, vaccins en développement: ici)

Reportage de Julie Steenhuysen à Chicago et Saumya Sibi Joseph à Bengaluru; Montage par Sriraj Kalluvila et Bill Berkrot

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