Dans une semaine, les Jeux Olympiques de 2020, désormais nommés de manière anachronique, commenceront enfin.

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Les grands anneaux olympiques sont exposés dans la section Odaiba de Tokyo avant les Jeux olympiques d'été de 2020. (Jae C. Hong /

C'est un moment auquel le Japon se prépare depuis longtemps – depuis mars de l'année dernière, lorsque les Jeux de Tokyo ont été repoussés à cause de la pandémie; depuis 2016, lorsque le Premier ministre japonais de l'époque, Shinzo Abe, a pris le relais de Rio de Janeiro dans une tenue Super Mario ; depuis 2013, lorsque le pays a remporté pour la première fois son offre âprement disputée.

Malgré cela, le pays se dirige vers les Jeux olympiques avec un sentiment de résignation et un calcul sur la façon dont ses dirigeants ont géré une pandémie qui entache ce qui devrait être un moment marquant pour la fierté nationale. De nombreux Japonais pensent moins aux courses et aux médailles d'or qu'au fait que Tokyo est dans un quatrième état d'urgence. Les infections à coronavirus sont à nouveau en augmentation et les problèmes d'approvisionnement ont bloqué un programme de vaccination.

Beaucoup de choses ont changé depuis mai 2020, quand Abe a présenté comme un succès le " modèle japonais " de lutte contre le COVID-19. Malgré la date d'échéance des Jeux olympiques de longue date - avec une horloge qui compte littéralement les jours dans le centre de Tokyo - le pays a du mal à défendre ses décisions, effectuant des révisions à la onzième heure et allant de l'avant avec des Jeux modérés et sans spectateurs avec de lourdes restrictions sur les athlètes en visite et ses propres citoyens.

Les raisons de la préparation moins qu'idéale du Japon pour accueillir ces Jeux pandémiques peuvent résider dans le succès précoce du pays dans la lutte contre le virus et l'adhésion volontaire de ses citoyens aux précautions recommandées par le gouvernement.

"Le Japon a commencé l'expérience COVID avec complaisance, cela ne fait aucun doute", a déclaré Koichi Nakano, professeur de sciences politiques à l'Université Sophia de Tokyo. "Les gens ont été obligés d'assumer la responsabilité de se protéger et de contenir le virus. Maintenant, les gens pensent, ça suffit."

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Les personnes marchant dans une rue de Tokyo portent des masques pendant l'état d'urgence lundi. (Koji Sasahara /

Le Japon a déconcerté les observateurs au début de la pandémie en maintenant les infections et les décès à un faible niveau malgré la réalisation de beaucoup moins de tests que les autres pays, n'imposant que de légères restrictions et faisant peu pour ajouter des lits d'hôpitaux.

Les dirigeants japonais ont justifié les tests limités et les mesures modérées comme une approche "basée sur les clusters" axée sur l'endiguement des événements de super-épandage plutôt que d'essayer de contenir la propagation communautaire. Il s'agissait d'une stratégie qu'un initié du gouvernement a décrite plus tard comme des " mesures de fortune… [that] s'est finalement bien passé", selon le rapport d'une commission indépendante évaluant la réponse du Japon au COVID-19.

Abe n'a pas tardé à déclarer le triomphe du modèle japonais. Il a déclaré que le virus était contrôlé "d'une manière typiquement japonaise" qui permettait à la vie de continuer sans arrêt économique. À l'été, le gouvernement faisait même la promotion d'une campagne de tourisme intérieur pour stimuler l'industrie du voyage en difficulté.

"Le confinement précoce de la pandémie dans sa première vague … a en quelque sorte atténué le sentiment d'urgence d'introduire des mesures et des outils politiques plus solides en vue d'une propagation plus grave", a déclaré Akihisa Shiozaki, un avocat basé à Tokyo qui a travaillé sur le enquête d'une commission indépendante.

Dans le British Medical Journal de cette année, des chercheurs en santé publique ont écrit que le Japon n'avait pas réfléchi aux lacunes de sa réponse précoce, "s'en tenant plutôt aux notions d'exception".

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où se tiendra la cérémonie d'ouverture des Jeux olympiques de Tokyo la semaine prochaine. (Kiichiro Sato /

Cela a laissé le Japon mal préparé lorsqu'une troisième vague de cas a submergé le pays et ses institutions médicales au début de cette année, suivie d'une quatrième vague en mai à l'approche des Jeux olympiques. Des milliers de patients COVID-19 ayant besoin de lits d'hôpital se sont retrouvés sans aucun. Plus des trois quarts des 15 000 décès dus au COVID-19 au Japon sont survenus en 2021. Les infections quotidiennes du pays sont d'environ 2 300 et ont tendance à augmenter, bien en deçà du pic de près de 8 000 en janvier, mais avec des cas à Tokyo enregistrant un sommet en six mois..

Dans le même temps, le déploiement des vaccins a démarré très lentement. Le Japon a exigé des essais cliniques supplémentaires et s'est appuyé sur les municipalités locales, dont beaucoup n'avaient pas la capacité de distribuer rapidement des doses. Cette semaine, certaines parties de Tokyo et d'autres régions ont dû suspendre les rendez-vous de vaccination en raison d'un goulot d'étranglement.

À une semaine de la cérémonie d'ouverture et craignant que la variante Delta hautement infectieuse n'apporte plus de danger, moins d'un tiers des 125 millions de Japonais ont reçu une dose de vaccin et moins de 20% sont complètement vaccinés.

"Le leadership politique absent et erratique est à blâmer pour un échec majeur pour le gouvernement japonais, qui avait tant à perdre par l'échec de la vaccination avant les Jeux olympiques", a déclaré Nakano.

Il a déclaré que les premières performances du Japon dans la lutte contre le COVID-19 étaient en grande partie dues aux efforts de citoyens individuels vigilants et prudents, et que le gouvernement s'en était indûment crédité. Maintenant, cette patience s'épuise dangereusement et suscite le ressentiment de ceux qui ont l'impression qu'on leur demande à nouveau de se retenir pour le bien des Jeux olympiques, a déclaré Nakano.

"La majorité des Japonais ont le sentiment d'être exploités, et leur patience et leur persévérance n'étaient pas pour les Jeux olympiques. Ils préféreraient faire le voyage scolaire ou rencontrer leurs grands-parents, et tout cela est mis en danger à cause des Jeux olympiques", a-t-il déclaré..

Le gouvernement japonais a également l'habitude de pécher par excès de prudence en ce qui concerne les approbations de produits pharmaceutiques ou de vaccins en raison de scandales passés, a déclaré Shiozaki. Par exemple, le gouvernement a suspendu sa recommandation pour le vaccin contre le virus du papillome humain largement utilisé après des rapports d'effets indésirables en 2013, et il n'a toujours pas annulé cette décision.

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Les gens à un passage pour piétons à Tokyo. Le quatrième état d'urgence dure jusqu'au 22 août, couvrant la durée des Jeux olympiques. (Kiichiro Sato /

Le Comité International Olympique n'a pas été particulièrement utile pour convaincre le public japonais. Cette semaine encore, le président du CIO, Thomas Bach, a promis de sécuriser les Jeux pour le "peuple chinois" avant de se corriger rapidement lors de sa première apparition publique à Tokyo. Le jour de son arrivée, le hashtag "Bach go home" était en vogue sur Twitter.

Bach a esquivé les questions des médias japonais sur ce qui se passerait en cas d'augmentation dramatique de l'infection pendant les Jeux olympiques, affirmant seulement que l'annulation n'était "pas vraiment une option".

Alors que les athlètes et leur personnel de soutien ont commencé à arriver en plus grand nombre cette semaine, les équipes ont commencé à être confrontées à des infections qui pourraient être une indication de ce qui les attend. L'équipe de rugby féminin russe et l'équipe de rugby masculine sud-africaine devaient s'isoler après avoir été en contact avec des personnes testées positives pour le virus.

Kazuto Suzuki, professeur de politique internationale à l'Université de Tokyo, a déclaré que la cascade Super Mario d'Abe avait résumé l'espoir du Japon que les Jeux olympiques seraient une célébration sans vergogne de tout ce que le pays avait à offrir sur la scène mondiale. "Cette fois, le Japon sera le plus japonais de ces Jeux olympiques, essayant d'être le meilleur du Japon", a-t-il déclaré. Maintenant, avec l'anxiété de ce qui se passe prédominant, "Ce genre de chose a disparu."

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Le Premier ministre japonais Shinzo Abe apparaît en Super Mario lors de la cérémonie de clôture des Jeux Olympiques de 2016, suscitant l'enthousiasme pour Tokyo 2020. (David Ramos /

Le meilleur scénario que le public japonais puisse espérer serait des Jeux sans incident qui se termineraient avec le pays – et le monde – pas bien pire, a déclaré Suzuki. A peine une aspiration olympienne.

"Forme très fonctionnelle et simpliste. Plus de mercantilisme, plus de nationalisme", a-t-il déclaré. "Vous regardez à la télévision comme n'importe quel autre Jeux olympiques qui se déroule dans n'importe quel autre pays."

Cette histoire est parue à l'origine dans le Los Angeles Times.

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