ROME – Lorsque le coronavirus a éclaté à l'Ouest, l'Italie était l'épicentre cauchemardesque, un endroit à éviter à tout prix et une sténographie aux États-Unis et dans une grande partie de l'Europe pour une contagion incontrôlée.

« Vous regardez ce qui se passe avec l'Italie » « Nous ne voulons pas être dans une situation comme celle-là. » Joseph R. Biden Jr., le candidat démocrate présumé, a utilisé les hôpitaux débordés d'Italie comme preuve de son opposition à Medicare for All lors d'un débat présidentiel. « Cela ne fonctionne pas en Italie pour le moment », a-t-il déclaré.

Avance rapide de quelques mois, et les États-Unis ont subi des dizaines de milliers de morts de plus que n'importe quel pays du monde. Les États européens qui jadis regardaient avec suffisance l'Italie font face à de nouvelles flambées. Certains imposent de nouvelles restrictions et se demandent s'il faut verrouiller à nouveau.

Vendredi, le Premier ministre britannique Boris Johnson a annoncé un retard dans l'assouplissement prévu des mesures en Angleterre alors que le taux d'infection y augmentait. Même l'Allemagne, louée pour sa réponse efficace et sa recherche rigoureuse des contacts, a averti qu'un comportement laxiste provoquait une augmentation des cas.

Et l'Italie ? Ses hôpitaux sont pratiquement vides de patients Covid-19. Les décès quotidiens attribués au virus en Lombardie, la région du nord qui a subi le plus gros de la pandémie, tournent autour de zéro. Le nombre de nouveaux cas quotidiens a chuté à « l'un des plus bas d'Europe et du monde », a déclaré Giovanni Rezza, directeur du département des maladies infectieuses à l'Institut national de la santé. « Nous avons été très prudents. »

Et chanceux. Aujourd'hui, malgré une légère augmentation du nombre de cas cette semaine, les Italiens sont prudemment optimistes sur le fait qu'ils ont le virus sous contrôle – même si les principaux experts de la santé italiens avertissent que la complaisance reste le carburéacteur de la pandémie. Ils sont conscients que l'image peut changer à tout moment.

La façon dont l'Italie est passée du statut de paria mondial à un modèle – même imparfait – de confinement viral offre de nouvelles leçons pour le reste du monde, y compris les États-Unis, où le virus, jamais sous contrôle, sévit désormais dans tout le pays.

Après des débuts chancelants, l'Italie a consolidé, ou du moins maintenu, les récompenses d'un verrouillage national difficile grâce à un mélange de vigilance et d'expertise médicale douloureusement acquise.

Son gouvernement a été guidé par des comités scientifiques et techniques. Les médecins locaux, les hôpitaux et les responsables de la santé collectent quotidiennement plus de 20 indicateurs sur le virus et les envoient aux autorités régionales, qui les transmettent ensuite à l'Institut national de la santé.

Le résultat est une radiographie hebdomadaire de la santé du pays sur laquelle reposent les décisions politiques. C'est loin de l'état de panique et de quasi-effondrement qui a frappé l'Italie en mars.

Cette semaine, le Parlement a voté pour prolonger les pouvoirs d’urgence du gouvernement jusqu’au 15 octobre après que le Premier ministre Giuseppe Conte a fait valoir que la nation ne pouvait pas baisser la garde « parce que le virus circule toujours ».

Ces pouvoirs permettent au gouvernement de maintenir les restrictions en place et de réagir rapidement – y compris par des verrouillages – à toute nouvelle grappe. Le gouvernement a déjà imposé des restrictions de voyage à plus d’une douzaine de pays en Italie, car l’importation du virus en provenance de pays est désormais la plus grande peur du gouvernement.

« Il y a beaucoup de situations en France, en Espagne, dans les Balkans, ce qui signifie que le virus n'est pas du tout éteint », a déclaré Ranieri Guerra, directeur général adjoint pour les initiatives stratégiques à l'Organisation mondiale de la santé et médecin italien. « Il peut revenir à tout moment. »

Il ne fait aucun doute que les privations du confinement étaient économiquement coûteuses. Pendant trois mois, les entreprises et les restaurants ont été fermés, les déplacements ont été très limités – même entre les régions, les villes et les rues – et le tourisme s'est arrêté. L'Italie devrait perdre environ 10% de son produit intérieur brut cette année.

Mais à un moment donné, alors que le virus menaçait de se propager de manière incontrôlable, les responsables italiens ont décidé de faire passer des vies avant l'économie. « La santé du peuple italien passe et passera toujours en premier », a déclaré M. Conte à l'époque.

Les responsables italiens espèrent maintenant que le pire des remèdes est venu en une seule dose – le verrouillage douloureux – et que le pays est maintenant en sécurité pour reprendre une vie normale, bien qu'avec des limites. Ils soutiennent que la seule façon de démarrer l'économie est de continuer à lutter contre le virus, même maintenant.

La stratégie de fermeture complète a suscité des critiques selon lesquelles la prudence excessive du gouvernement paralysait l’économie. Mais cela peut s'avérer plus avantageux que d'essayer de rouvrir l'économie alors que le virus fait toujours rage, comme cela se produit dans des pays comme les États-Unis, le Brésil et le Mexique.

Cela ne veut pas dire que les appels à une vigilance continue, comme ailleurs dans le monde, ont été à l'abri de la moquerie, de la résistance et de l'exaspération. En cela, l'Italie n'est pas différente.

Les masques sont souvent manquants ou abaissés dans les trains ou les bus, où ils sont obligatoires. Les jeunes sortent et font ce que font les jeunes – et risquent de cette manière de propager le virus à des parties plus sensibles de la population. Les adultes ont commencé à se rassembler à la plage et pour les barbecues d'anniversaire. Il n'y a toujours pas de plan clair pour un retour à l'école en septembre.

Il y a aussi un contingent anti-masque en plein essor, et politiquement motivé, dirigé par le nationaliste Matteo Salvini, qui a déclaré le 27 juillet que remplacer les poignées de main et les câlins par des coups de coude était « la fin de l'espèce humaine ».

Lors de ses rassemblements, M. Salvini, le chef du parti populiste de la Ligue, serre toujours la main et porte son masque comme une mentonnière. En juillet, lors d'une conférence de presse, il a accusé le gouvernement italien « d'importer » des immigrants infectés pour créer de nouveaux clusters et prolonger l'état d'urgence.

Cette semaine, M. Salvini a rejoint d'autres sceptiques masqués – surnommés les « négationnistes » par les critiques – pour une manifestation dans la bibliothèque du Sénat, ainsi que des invités spéciaux tels que le crooner italien Andrea Bocelli, qui a déclaré qu'il ne pensait pas que la pandémie était si grave. parce que « je connais beaucoup de gens et je ne connais personne qui s'est retrouvé dans une unité de soins intensifs »

Mais les principaux experts en santé du pays affirment que l’absence de cas graves est le signe d’une diminution du volume des infections, car seul un petit pourcentage des personnes infectées tombe gravement malade. Et jusqu'à présent, les mécontentements de l'Italie n'ont pas été suffisamment nombreux ou puissants pour saper ce qui a été une trajectoire de succès durement acquise dans la lutte contre le virus après un début calamiteux.

L’isolement initial de l’Italie par ses voisins européens au début de la crise, alors que les masques et les ventilateurs affluaient à peine de l’autre côté des frontières, a peut-être aidé, M. Guerra, le W.H.O. expert, a déclaré.

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Questions fréquemment posées

Mis à jour le 27 juillet 2020

  • Dois-je refinancer mon hypothèque ?
    • Cela pourrait être une bonne idée, car les taux hypothécaires n'ont jamais été aussi bas. Les demandes de refinancement ont poussé les demandes de prêt hypothécaire à des niveaux parmi les plus élevés depuis 2008, alors soyez prêt à faire la queue. Mais les défauts de paiement sont également en hausse, donc si vous songez à acheter une maison, sachez que certains prêteurs ont resserré leurs normes
  • À quoi ressemblera l'école en septembre ?
    • Il est peu probable que de nombreuses écoles reviennent à un horaire normal cet automne, exigeant la poursuite de l'apprentissage en ligne, des services de garde de fortune et des journées de travail réduites. Les deux plus grands districts scolaires publics de Californie – Los Angeles et San Diego – ont déclaré le 13 juillet que l'enseignement ne serait à distance qu'à l'automne, invoquant des inquiétudes quant au fait que la flambée des infections à coronavirus dans leurs régions pose un risque trop grave pour les étudiants et les enseignants. Ensemble, les deux districts accueillent quelque 825 000 étudiants. Ils sont les plus grands du pays à ce jour à abandonner leurs projets de retour physique, même partiel, aux salles de>
  • Le coronavirus est-il aéroporté ?
    • Le coronavirus peut rester en l'air pendant des heures dans de minuscules gouttelettes dans un air stagnant, infectant les personnes lorsqu'elles inhalent, selon des preuves scientifiques de plus en plus nombreuses. Ce risque est le plus élevé dans les espaces intérieurs encombrés avec une mauvaise ventilation et peut aider à expliquer les événements de super-propagation signalés dans les usines de conditionnement de viande, les églises et les restaurants. On ne sait pas à quelle fréquence le virus se propage via ces minuscules gouttelettes, ou aérosols, par rapport aux plus grosses gouttelettes qui sont expulsées lorsqu'une personne malade tousse ou éternue, ou transmis par contact avec des surfaces contaminées, a déclaré Linsey Marr, un expert en aérosols chez Virginia Tech. Les aérosols sont libérés même lorsqu'une personne sans symptômes expire, parle ou chante, selon le Dr Marr et plus de 200 autres experts, qui ont présenté les preuves dans une lettre ouverte à l'Organisation mondiale de la santé
  • Quels sont les symptômes du coronavirus ?
  • Une transmission asymptomatique de Covid-19 se produit-elle ?
    • Jusqu'à présent, les preuves semblent le montrer. Un article largement cité publié en avril suggère que les personnes sont plus contagieuses environ deux jours avant l'apparition des symptômes du coronavirus et a estimé que 44% des nouvelles infections étaient le résultat de la transmission de personnes qui ne présentaient pas encore de symptômes. Récemment, un expert de haut niveau de l'Organisation mondiale de la santé a déclaré que la transmission du coronavirus par des personnes qui ne présentaient pas de symptômes était « très rare », mais elle est revenue plus tard sur cette déclaration

« Il y a eu de la concurrence au départ, il n'y a pas eu de collaboration », a déclaré M. Guerra. « Et tout le monde a reconnu que l'Italie était restée seule à ce moment-là. » En conséquence, a-t-il dit, « ce qu'ils avaient à faire à ce moment-là parce que nous étions laissés seuls s'est avéré plus efficace que d'autres pays ».

L'Italie a d'abord mis les villes en quarantaine, puis la région de Lombardie au nord, puis toute la péninsule et ses îles, malgré la quasi-absence du virus dans une grande partie du centre et du sud de l'Italie. Cela a non seulement empêché les travailleurs du nord industriel de rentrer chez eux dans le sud beaucoup plus vulnérable, mais cela a également favorisé et forcé une réponse nationale unifiée.

Pendant le verrouillage, les déplacements étaient strictement limités, entre les régions et les villes et même les pâtés de maisons, et les gens devaient remplir des formulaires d ‘ »auto-certification » pour prouver qu'ils avaient besoin d'aller à l'extérieur pour le travail, la santé ou « d'autres nécessités ». Des masques et des règlements de distanciation sociale ont été appliqués par certaines autorités régionales avec des amendes élevées. Généralement, si à contrecœur, les règles ont été suivies.

Alors que des scènes brûlantes de souffrance humaine, des rues vides et le lourd tribut d'une génération âgée d'Italiens du Nord se propageaient, le taux de transmission du virus a rapidement diminué et la courbe s'est aplatie, contrairement à d'autres pays européens, comme la Suède, qui poursuivait alternative au verrouillage.

Le fait que l'épidémie initiale ait été localisée dans les hôpitaux surchargés a créé un stress énorme, mais cela a également permis aux médecins et aux infirmières d'accélérer la recherche des contacts.

Puis le pays a rouvert, progressivement, élargissant ses libertés toutes les deux semaines pour répondre à la période d’incubation du virus.

Le verrouillage a finalement eu pour effet secondaire de diminuer le volume de virus circulant dans la société, et donc de réduire la probabilité d'entrer en contact avec quelqu'un qui en était porteur. À la fin du verrouillage, la circulation du virus avait fortement chuté et dans certaines régions du centre et du sud, il n'y avait pratiquement aucune chaîne de transmission.

« C’est toujours une question de probabilité avec ces agents pathogènes », a déclaré M. Guerra, ajoutant que de nouveaux systèmes d’alerte précoce tels que la surveillance des eaux usées pour détecter des traces de virus avaient réduit encore plus la probabilité d’infection.

Certains médecins italiens disent croire que le virus se comporte désormais différemment en Italie. Matteo Bassetti, médecin spécialiste des maladies infectieuses de la ville de Gênes, dans le nord-ouest du pays, a déclaré qu'au plus fort de la crise, son hôpital avait été inondé de 500 cas de Covid-19 à la fois. Désormais, a-t-il déclaré, son unité de soins intensifs, avec 50 lits, ne compte aucun patient atteint de coronavirus et l'unité Covid-19 de 60 lits construite spécialement pour la crise est vide.

Il a déclaré qu'il pensait que le virus s'était affaibli – une opinion non prouvée, a-t-il reconnu, qui a néanmoins trouvé un public enthousiaste chez M. Salvini et d'autres politiciens opposés à la prolongation de l'état d'urgence.

La plupart des experts de la santé ont déclaré que le virus était toujours imminent, et alors que le gouvernement envisageait un nouveau décret pour rouvrir les boîtes de nuit, les festivals et les voyages en bateau de croisière, beaucoup d'entre eux ont imploré le pays de ne pas baisser la garde.

« Même si la situation est meilleure que dans d’autres pays, nous devons continuer à être très prudents », a déclaré le Dr Rezza de l’Institut national de la santé, ajoutant qu’il pensait que la question de savoir ce que l’Italie avait bien fait était mieux posée « au fin de l’épidémie. « 

« Nous ne pouvons pas exclure que nous aurons des épidémies en Italie dans les prochains jours », a-t-il déclaré. « C'est peut-être juste une question de temps. »