Par Richard StoneMar. 29, 2020, 10:15 AM

Lorsque Mehdi Variji est tombé malade avec COVID-19 au début du mois de mars, il s'est réfugié dans son appartement à Téhéran pour en sortir. Le confort de la maison ne semblait pas aider. Alors qu'il était à court d'essoufflement et d'oxygène dans son sang reflué, Variji, un médecin de 43 ans qui dirigeait la 21e clinique de Téhéran, savait qu'il faisait face à un pronostic sombre. « Je prends trois médicaments, mais ils ne fonctionnent pas sur moi », a-t-il déclaré dans une vidéo sur téléphone portable qu'il avait tournée quelques jours avant sa mort.

L'Iran affronte le coronavirus dans une bataille entre la science et les théories du complot

Une sombre vidéo de téléphone portable tournée le 20 mars montre quatre ouvriers en robe et masqués préparant sa tombe dans la cour d'un sanctuaire de sa ville natale, Sari. Sa femme et ses enfants sont restés à l'écart en raison du risque d'infection. C'était juste après minuit à Nowruz, le premier jour du nouvel an persan et normalement le début d'une joyeuse fête.

L’enterrement « étrange et sombre » de Variji a ramené le sort de l’Iran à Seyed Naser Emadi, un ami de Variji et dermatologue à l’Université des sciences médicales de Téhéran. Aucun grade médical n’a été touché plus durement, peut-être, avec 43 décès comptabilisés à ce jour. « Lorsque nous avons commencé à voir beaucoup de nos collègues mourir, nous avons compris à quel point la situation était mauvaise », explique Emadi.

À ce jour, l'Iran compte 38 309 cas confirmés et 2 640 décès, le total le plus élevé du Moyen-Orient. Le dernier modèle de scientifiques de l'Université de Nouvelle-Galles du Sud prédit que d'ici la fin juin, l'Iran pourrait voir 48 millions de cas – plus de la moitié de sa population – sans efforts majeurs pour limiter les infections. Une autre simulation prévoit que, sans interventions dramatiques, le nombre de morts en Iran pourrait éventuellement éclipser 100 000 personnes.

Deux particularités de l'Iran sapent sa réponse. L'une, selon les scientifiques iraniens, est celle des sanctions dirigées par les États-Unis qui paralysent la capacité du pays à importer des médicaments et des équipements de protection ou à les produire chez eux. « C'est le terrorisme médical imposé aux civils iraniens », émet Mohammad Kazem Jafari, président de l'Institut international de génie parasismique et de sismologie à Téhéran. L'autre est auto-infligé: les médias iraniens ont été inondés de « remèdes » douteux pour COVID-19 – des centaines d'Iraniens seraient morts ou seraient devenus aveugles après avoir consommé du méthanol bootleg – et de la rhétorique rejetant l'épidémie comme un complot occidental. « C'est une bataille à enjeux élevés entre la science et les théories du complot », explique Kaveh Madani, spécialiste iranien à l'Université de Yale et ancien haut responsable de l'environnement en Iran.

L'Iran a signalé ses premiers cas confirmés de COVID-19 le 19 février: deux morts dans la ville sainte de Qom. De nombreux observateurs soupçonnent que le virus avait pris pied plus tôt, et sa propagation pourrait avoir été accélérée par des rassemblements à travers l'Iran le 11 février pour marquer l'anniversaire de la révolution de 1979 qui a attiré des centaines de milliers de personnes, puis par des élections législatives 10 jours plus tard. Le guide suprême iranien Ali Khamenei a imploré les Iraniens de se rendre aux urnes – le virus, a-t-il dit, était utilisé comme prétexte « pour décourager les gens de voter ».

Alors que la maladie se propage, le ministère iranien de la Santé s'est associé aux militaires et aux volontaires pour équiper et équiper plus de 1 200 centres à travers le pays pour dépister les personnes infectées, a déclaré Reza Malekzadeh, vice-ministre de la recherche. Mais le gouvernement a résisté à l'imposition d'une distance sociale. Le 25 février, le président Hassan Rouhani a qualifié le nouveau coronavirus de « l'un des complots de l'ennemi pour mettre notre pays à la fermeture en semant la panique ».

Ce n'est que le 17 mars – date à laquelle l'Iran a recensé 16 169 cas et 988 décès – que le gouvernement a fermé les sanctuaires de Qom, qui invitent les pèlerins de tout le pays et de l'étranger. Les universités du pays ont opté pour les cours en ligne, les principaux centres commerciaux ont fermé et le service de métro à Ispahan et Shiraz est suspendu. Mais les bureaux du gouvernement restent ouverts avec des effectifs réduits et aucune région n'a été placée en quarantaine, bien que les autorités tentent maintenant de limiter le trafic interurbain.

Le système médical iranien était mal préparé pour faire face à l'explosion des cas de COVID-19. Quelques organismes de bienfaisance ont réussi à expédier une quantité limitée de fournitures médicales en Iran. Mais de nombreux Iraniens imputent les pénuries aux sanctions que l'administration américaine a renforcées au début de l'année dernière après avoir retiré l'accord sur le nucléaire iranien de 2015. Ces sanctions pénalisent les entreprises non américaines pour faire des affaires avec l'Iran et équivalent à « un blocage économique presque total », écrit Amirhossein Takian de l'Université des sciences médicales de Téhéran et ses collègues dans une lettre du 17 mars dans The Lancet. « Tous les aspects de la prévention, du diagnostic et du traitement sont entravés directement et indirectement, et le pays ne parvient pas à lutter contre la crise. »

Certains des voisins de l’Iran aux systèmes de santé plus fragiles, craignant un débordement d’infection, appellent les États-Unis à intervenir. Le 22 mars, le Premier ministre pakistanais Imran Khan a appelé les États-Unis à lever les sanctions contre l'Iran jusqu'à la fin de la pandémie de COVID-19. La réponse du gouvernement américain a été d'imposer des sanctions supplémentaires. À la fin du mois dernier, cependant, le Département d'État américain a proposé de fournir à l'Iran une aide humanitaire et des fournitures médicales.

Khamenei a rejeté l'ouverture le 22 mars. Les États-Unis ont été « accusés d'avoir créé ce virus », a-t-il déclaré. « Je ne sais pas à quel point cette affirmation est exacte. Mais, avec l'existence d'une telle accusation, quelle personne sensée peut vous faire confiance ?  »

Le lendemain, le gouvernement a révoqué l'autorisation qu'il avait donnée à Médecins sans frontières de mettre en place un hôpital de campagne de 50 lits pour traiter les patients COVID-19 à Ispahan. L'unité de traitement venait d'atterrir à Téhéran et une équipe de neuf personnes de l'équipe humanitaire était déjà arrivée à Ispahan. Médecins sans frontières a déclaré qu'il était « profondément surpris » par la décision, qui est intervenue après que l'internet a été envahi par des rumeurs sauvages selon lesquelles leur objectif était de voler des informations sur les génomes des virus COVID-19 circulant en Iran.

La sensibilité semble entraver les efforts de collecte d'informations sur les souches en Iran. « Nous ne connaissons pas encore les différences entre les isolats iraniens et d'autres du Moyen-Orient et d'Asie », car l'Iran n'a pas déposé de séquences génomiques sur la plateforme mondiale GISAID, explique Alfonso Rodríguez-Morales, spécialiste des maladies infectieuses à l'Université technologique de Pereira en Colombie.

La plus grande population de patients COVID-19 au Moyen-Orient offre la possibilité de tester des thérapies potentielles. L’Iran participera au mégatrial mondial de l’Organisation mondiale de la santé pour sonder l’efficacité de quatre traitements contre les coronavirus, dont un combo de médicaments contre le VIH et la chloroquine, un antipaludéen. Des scientifiques iraniens ont lancé au moins une douzaine d'autres essais cliniques, explorant la promesse de combat du COVID-19 de composés tels que le tocilizumab, normalement utilisé pour traiter la polyarthrite rhumatoïde, et la metformine, un médicament contre le diabète. Une équipe injecte aux patients COVID-19 du sang riche en anticorps de personnes qui se sont complètement remises de la maladie. Et un groupe dirigé par Hossein Baharvand, directeur de l'Institut Royan pour la biologie et la technologie des cellules souches, injecte des cellules souches mésenchymateuses à des patients COVID-19 pour tester si la capacité de ces cellules à moduler la réponse immunitaire et à sécréter des peptides antimicrobiens aidera à maîtriser la infection.

L'Iran essaie également une nouvelle approche pour tuer les cellules cancéreuses et les microbes: le plasma atmosphérique froid (CAP). Le gaz ionisé génère des molécules réactives d'oxygène et d'azote qui perturbent les membranes cellulaires et peut-être des protéines virales. La technique s'est révélée prometteuse pour la décontamination des surfaces, déclare Michael Keidar, physicien spécialiste des plasmas et ingénieur biomédical à l'Université George Washington qui développe une « brosse à plasma » pour stériliser les masques et autres équipements utilisés lors du traitement des patients atteints de COVID-19. La PAC n'a été tentée que dans une poignée de patients cancéreux, explique Keidar. Selon lui, l'appliquer aux patients COVID-19 est « très délicat et risqué ». Mais les scientifiques iraniens affirment des résultats encourageants. Une équipe dirigée par Jalaledin Ghanavi de l'Institut national de recherche sur la tuberculose et les maladies pulmonaires vient de terminer un essai de sécurité chez 14 patients COVID-19, dont la moitié ont reçu de l'hélium ionisé administré via un masque anesthésique. Les patients traités se sont améliorés, explique Ghanavi, qui recrute maintenant des sujets dans un essai clinique plus vaste.

Comme tant de ses collègues sur la ligne de front COVID-19, Emadi est tombé malade avec COVID-19. Il avait passé une semaine à soigner des patients à l'hôpital Yas de Téhéran lorsque, le 2 mars, il a ressenti une faiblesse et des douleurs diffuses, suivies d'une toux sèche. « C'était comme la grippe », dit-il. Après avoir commencé à transpirer et à avoir des frissons, une radiographie a révélé une ombre « en verre dépoli » dans ses poumons – la marque de fabrique de COVID-19. Il s'est amélioré rapidement.

Emadi craint que des dizaines de milliers d'Iraniens vieillissants qui souffrent de maladies pulmonaires chroniques en raison de l'exposition à la moutarde au soufre, une arme chimique utilisée pendant la guerre Iran-Irak, ne s'en tireront pas aussi bien. Il a traité un grand nombre de ces patients et craint qu'ils soient particulièrement sujets à des symptômes graves qui les conduiront aux soins intensifs, et pire encore.

Il y a quelques jours, COVID-19 a frappé encore plus près de chez lui pour Emadi: Le 25 mars, sa femme a été emmenée aux soins intensifs avec la maladie. Battre les chances, elle a fait un prompt rétablissement. Il l'a ramenée à la maison aujourd'hui.