AMBOY, Washington – Une équipe dirigeant les efforts de lutte contre les incendies dans le nord-ouest du Pacifique a été temporairement isolée cette semaine après qu'un membre d'une équipe de réapprovisionnement a été testé positif pour le coronavirus, ont déclaré vendredi des responsables.

Le diagnostic, qui a interrompu le travail dans un poste de commandement des incidents dans l'État de Washington pendant environ une heure jeudi, intervient au milieu des inquiétudes de longue date concernant les risques d'envoyer des milliers de pompiers dans des opérations rapprochées au milieu de la pandémie.

Une infection à coronavirus complique les efforts de lutte contre les incendies dans la région de Portland

Les membres de l'équipe de gestion des incendies qui a été déployée à Carson, Washington, à environ 50 miles au nord-est de Portland, Oregon, ont été placés en isolement temporaire alors que les commandants des incendies tentaient de déterminer qui aurait pu être exposé, ont déclaré des responsables. Ils ont examiné six personnes en particulier, et l'une d'entre elles qui a passé le plus de temps avec la personne infectée est restée en isolement vendredi.

La commissaire des terres publiques de Washington, Hilary Franz, a déclaré qu'elle craignait que l'infection n'ait obligé toute une équipe de commandement des incidents à se mettre en quarantaine à un moment où ces équipes sont nécessaires dans tout le pays. Au lieu de cela, l'équipage a continué à travailler, mais avec plus de restrictions sur les personnes pouvant entrer au poste.

« La saison des incendies est déjà un stress incroyable – sur les ressources et les pompiers », a déclaré Mme Franz en visitant un camp de pompiers près du Big Hollow Fire vendredi. « Vous ajoutez une pandémie mortelle, cela rend les choses encore plus difficiles. »

L'arrivée du coronavirus dans les forces de lutte contre les incendies de première ligne de la côte ouest a ajouté une autre complication aux incendies record qui ont laissé les équipages épuisés et potentiellement vulnérables. Des milliers de pompiers, dont beaucoup sont venus d'autres régions, restent regroupés dans des camps à travers des champs ouverts et dans l'arrière-pays reculé où certains des vastes incendies restent en grande partie non maîtrisés.

Les responsables américains avaient espéré éviter de telles collectes massives d'équipes de pompiers. En avril, le chef du US Forest Service, Vicki Christiansen, a ordonné une nouvelle stratégie de lutte contre les incendies de forêt au cours de la saison 2020 qui tiendrait compte du coronavirus, notamment en mettant l'accent sur l'utilisation d'équipes de lutte contre les incendies locales et une stratégie de confinement rapide pour empêcher les incendies de se développer. à des tailles qui exigeraient la mobilisation d'équipages plus importants.

Mais la stratégie de confinement rapide n'a pas empêché une flambée de feu de forêt aux proportions historiques, avec plus de 3,4 millions d'acres brûlées en Californie, des centaines sinon des milliers de maisons détruites dans l'Oregon et des incendies qui continuent de brûler à Washington. Plus de 20 000 pompiers ont été déployés sur la côte ouest.

Le coronavirus avait déjà mis au défi les équipes de lutte contre les incendies, le ralentissement économique entraînant des limitations des budgets de lutte contre les incendies, un accès moindre aux détenus normalement utilisés pour la lutte contre les incendies et des quarantaines interférant avec le déploiement de certains pompiers.

Dans l'espoir de prévenir les épidémies, les camps de pompiers ont amélioré l'assainissement, limité les interactions entre les pompiers et effectué des tests de température réguliers, a déclaré Tim Edwards, président du syndicat qui représente les employés de Cal Fire en Californie. Cette année, les équipes ont souvent été réparties sur des zones plus larges, ont été ramenées au camp par équipes et ont mangé des repas en boîte au lieu d'une ligne d'alimentation.

« Avant, c'était une sorte de gratuité pour tous », a déclaré M. Edwards.

M. Edwards craignait que les pompiers, dont beaucoup considèrent que le port de masques N-95 est trop restrictif pour grimper les coteaux avec des sacs lourds, pourraient subir des dommages à leur système respiratoire qui pourraient les rendre plus sensibles au virus.

Vendredi, dans un camp à Amboy, Washington, où les pompiers sont basés pour lutter contre l'incendie de Big Hollow, les travailleurs ont surveillé l'entrée des véhicules, permettant uniquement aux visiteurs qui avaient besoin d'être là. Les personnes autorisées à entrer ont emprunté une route de gravier pour vérifier la température. Les tentes des pompiers étaient regroupées en groupes autour d’un vaste parc communautaire.

Actualisé 18 septembre 2020, 23h10 ET

Beaucoup de pompiers et d'équipes de commandement ont eu un horaire d'été exténuant. L'équipe de commandement de l'incident touchée par la peur du coronavirus a commencé à travailler à la mi-août au Crane Fire dans l'Oregon; après une brève pause, ils sont allés directement à l'Evans Canyon Fire à Washington, puis au Big Hollow Fire. Les équipages ne sont censés travailler que 14 jours consécutifs, mais cela a été prolongé à 21 jours. Beaucoup travaillent 16 heures par jour ou plus.

Jeff Dimke, le commandant de l'incident de Big Hollow, a déclaré que les équipes de pompiers avaient apporté des ajustements aux coronavirus en cours de route. L'équipe de commandement de l'incident est basée dans une école à Carson, avec divers groupes isolés les uns des autres dans le bâtiment. Certaines réunions ont lieu dans un théâtre du bâtiment avec suffisamment d'espace pour séparer les gens.

Ils ont apporté des améliorations en cours de route, a déclaré M. Dimke. Plus tôt dans la saison, lorsque l'état-major de commandement a visité le camp de pompiers, ils ont réalisé que les pompiers s'étaient réunis en groupe pour un briefing; maintenant ils font des briefings à la radio, a-t-il dit, bien que ce ne soit pas idéal.

« Nous ne pouvons pas nous tenir debout devant tout le monde et voir tout le monde au même endroit et juger de la fatigue et où ils en sont », a déclaré M. Dimke.

M. Dimke a déclaré que l'équipe avait appris jeudi qu'une personne qui avait apporté des fournitures au poste avait été testée positive. Le groupe s'est immédiatement arrêté pour effectuer la recherche des contacts, a-t-il déclaré.

Kelly Woods, un pompier du National Park Service qui recueille des conseils sur les meilleures pratiques dans tout le pays en tant que directeur du Wildland Fire Lessons Lessons Center, a déclaré que les pompiers avaient partagé des conseils sur la façon de réduire l'exposition au virus.

Certains se sont tournés vers des séances d'information à la radio plutôt que des discussions en personne. D'autres ont commencé à préparer leurs propres repas.

« Cela a changé la façon dont nous avons toujours fait tant de choses », a déclaré Mme Woods.