Jusqu'à 25 pour cent des personnes infectées par le nouveau coronavirus peuvent ne pas présenter de symptômes, prévient le directeur des Centers for Disease Control and Prevention – un nombre étonnamment élevé qui complique les efforts pour prédire l'évolution de la pandémie et les stratégies pour atténuer sa propagation.

En particulier, le niveau élevé de cas sans symptômes conduit le C.D.C. d'envisager d'élargir ses directives sur les personnes qui devraient porter des masques.

« Cela aide à expliquer la rapidité avec laquelle ce virus continue de se propager à travers le pays », a déclaré le directeur, le Dr Robert Redfield, à la National Public Radio dans une interview diffusée mardi.

L'agence a déclaré à plusieurs reprises que les citoyens ordinaires n'ont pas besoin de porter de masques à moins qu'ils ne se sentent malades. Mais avec les nouvelles données sur les personnes qui peuvent être infectées sans jamais se sentir malades, ou qui transmettent le virus pendant quelques jours avant de se sentir malade, M. Redfield a déclaré que ces conseils étaient « en train d'être revus de manière critique ».

Les chercheurs ne savent pas exactement combien de personnes sont infectées sans se sentir malades ou si certaines d'entre elles sont simplement présymptomatiques. Mais depuis que le nouveau coronavirus a fait surface en décembre, ils ont repéré des anecdotes troublantes de personnes apparemment en bonne santé qui étaient des épandeurs involontaires.

Le «patient Z», par exemple, un homme de 26 ans à Guangdong, en Chine, était un proche contact d'un voyageur de Wuhan infecté par le coronavirus en février. Mais il n'a senti aucun signe de problème, pas le jour 7 après le contact, ni le jour 10 ou 11.

Déjà au jour 7, cependant, le virus avait fleuri dans son nez et sa gorge, tout aussi abondamment que chez ceux qui étaient tombés malades. Le patient Z se sentait peut-être bien, mais il était tout de même infecté.

Les chercheurs disent maintenant que des gens comme le patient Z ne sont pas de simples anecdotes. Par exemple, jusqu'à 18% des personnes infectées par le virus sur le bateau de croisière Diamond Princess n'ont jamais développé de symptômes, selon une analyse. Une équipe à Hong Kong suggère que 20 à 40% des transmissions en Chine se sont produites avant l'apparition des symptômes.

Le niveau élevé de propagation secrète peut aider à expliquer pourquoi le nouveau coronavirus est le premier virus qui n'est pas un virus grippal à déclencher une pandémie.

Le nouveau virus se propage aussi facilement que la grippe, « et quand est-ce que la dernière fois que quelqu'un a pensé à arrêter la transmission de la grippe, à court du vaccin? » a déclaré le Dr Michael T. Osterholm, expert en maladies infectieuses à l'Université du Minnesota.

Avec tout vaccin encore au stade précoce de développement, la meilleure façon d'atténuer la pandémie est l'éloignement social, a-t-il déclaré, ainsi que d'autres experts. Parce que les gens peuvent transmettre le virus à d'autres même quand ils se sentent bien, demander à des personnes malades de rester à la maison ne suffira probablement pas. C'est pourquoi de nombreux experts, allant à l'encontre des recommandations du C.D.C. et l'Organisation mondiale de la santé, exhortent maintenant tout le monde à porter des masques – pour empêcher ceux qui ignorent qu'ils ont le virus de le propager.

Comme la grippe, certains experts disent maintenant que ce virus semble se propager à la fois à travers de grosses gouttelettes et des gouttelettes de moins de cinq micromètres – appelées aérosols – contenant le virus que les personnes infectées peuvent libérer en particulier en toussant, mais aussi en expirant simplement. Ils ont souligné que le niveau de virus dans les deux types de particules est faible, donc le simple fait de courir ou de marcher par une personne infectée ne met pas les gens en danger.

« Si vous avez un contact passager avec une personne infectieuse, vous aurez très, très peu de chances de transmission », a déclaré le Dr Benjamin Cowling, épidémiologiste à l'Université de Hong Kong.

Le risque augmente avec un contact soutenu – lors d'une conversation en face à face, par exemple, ou en partageant le même espace aérien pendant une période prolongée. En plus de sa position confuse sur les masques, «le W.H.O. a dit que la transmission des aérosols ne se produisait pas, ce qui est également déroutant », a déclaré le Dr Cowling, ajoutant:« Je pense que les deux sont en fait faux. »

Les experts ont convenu que les infections étaient transmises par des personnes qui ne signalent pas de symptômes – ce qu'ils appellent des transmissions asymptomatiques – mais ils ont également noté une certaine confusion autour du terme.

« Il n'y a pas de définition standard pour cela, et vous pourriez vous dire, Eh bien, c'est un peu ridicule: vous avez des symptômes ou vous n'en avez pas », a déclaré le Dr Jeffrey Shaman, un expert en maladies infectieuses à l'Université Columbia. Mais les études de son équipe ont montré, a-t-il dit, que certaines personnes ne remarquent jamais leurs symptômes, d'autres sont incapables de distinguer l'infection de la toux ou des allergies de leur fumeur ou d'autres conditions, et d'autres encore peuvent ressentir chaque douleur de manière aiguë.

Il y a aussi un débat largement sémantique sur la proportion de personnes qui semblent parfaitement bien mais qui tombent ensuite malades – comme dans le rapport du New England Journal of Medicine d'un épandeur apparemment asymptomatique qui a reconnu plus tard avoir ressenti des symptômes légers.

En fin de compte, a déclaré le Dr Shaman, ces définitions sont sans importance.

« L'essentiel, c'est qu'il y a des gens qui répandent le virus qui ne savent pas qu'ils sont infectés », a-t-il déclaré.

Là où les définitions peuvent être importantes, c'est de pouvoir comprendre la véritable portée de la pandémie.

L'équipe du Dr Cowling a analysé les données de la Chine à différents stades de la pandémie. La mission du W.H.O. en Chine a conclu que la plupart des personnes infectées par le virus présentaient des symptômes importants. Mais dans les premières semaines de l'épidémie, son analyse montre que la Chine a placé la barre très haut pour ce qui constituait un cas d'infection confirmé – nécessitant des symptômes respiratoires, de la fièvre et une radiographie pulmonaire pour une pneumonie.

Leur définition a laissé de côté les cas bénins et asymptomatiques et, par conséquent, l'équipe a largement sous-estimé l'ampleur et la nature de l'épidémie dans ce pays.

« Nous avons estimé en Chine qu'entre 20% et 40% des événements de transmission se sont produits avant l'apparition des symptômes », a déclaré le Dr Cowling.

Une analyse séparée des centaines de personnes cloîtrées à bord du bateau de croisière Diamond Princess confirme cette échelle. Une fois que le navire a accosté au Japon le 5 février, les chercheurs ont testé tous les passagers et examiné ceux qui ont été testés positifs pour le virus à plusieurs reprises sur une période de deux semaines. Ils ont constaté que 18 pour cent des passagers infectés sont restés sans symptômes tout au long.

« La proportion asymptomatique substantielle de Covid-19 est assez alarmante », a déclaré le Dr Gerardo Chowell, épidémiologiste à la Georgia State University qui a travaillé sur l'analyse.

Le Dr Chowell a noté que les passagers du navire avaient tendance à être plus âgés et donc plus susceptibles de développer des symptômes. Il a estimé qu'environ 40% de la population générale pourrait être infectée sans en montrer les signes.

Il y a également eu de nombreux indices, subtils et non, que le virus peut être transmis par les aérosols. Soixante membres d'une chorale à Seattle se sont réunis le 10 mars pour une séance d'entraînement de plus de deux heures et demie. Aucun d'entre eux ne se sentait mal et ils ne se sont pas mis en contact. Mais ce week-end, des dizaines de membres étaient tombés malades et deux étaient morts.

Leur expérience pointe vers la transmission aéroportée via les aérosols, qui peuvent voyager plus loin que les grosses gouttelettes du W.H.O. et le C.D.C. ont souligné. Le virus est encore plus susceptible d'être expulsé avec une toux ou un éternuement, jusqu'à huit mètres (environ 26 pieds), selon une étude. Mais des études sur la grippe et d'autres virus respiratoires, y compris d'autres coronavirus, ont montré que les gens peuvent libérer des aérosols contenant le virus simplement en respirant ou en parlant – ou, vraisemblablement, en chantant.

« Je pense que de plus en plus de preuves suggèrent que le virus se propage non seulement par des gouttelettes, mais par les aérosols », a déclaré le Dr Chowell. «Il serait très logique d'encourager à tout le moins l'utilisation de masques dans les espaces fermés, y compris les supermarchés.»

Plusieurs études ont montré que les personnes infectées par le nouveau coronavirus sont les plus contagieuses environ un à trois jours avant de commencer à montrer des symptômes. Cette transmission présymptomatique n'était pas vraie pour les coronavirus à l'origine du SRAS et du MERS.

«C'est là que nous avons eu beaucoup de chance avec le SRAS, c'est qu'il n'a vraiment transmis qu'après que les gens ont montré des symptômes, ce qui a facilité la détection et la fermeture grâce à des mesures de santé publique agressives», a déclaré le Dr Carl. Bergstrom, un expert des maladies infectieuses émergentes à l'Université de Washington à Seattle.

Avec le nouveau coronavirus, il y a transmission par des personnes d'apparence saine, et souvent des symptômes graves et un taux de mortalité élevé. «Cette combinaison complète rend la lutte très, très difficile à l'aide de mesures de santé publique standard», a-t-il déclaré.

Une analyse distincte du C.D.C. Mardi, de nouveaux éléments de preuve ont montré qu'une partie importante des personnes atteintes de graves infections à coronavirus aux États-Unis souffraient de conditions médicales sous-jacentes. L'agence a examiné 7162 cas, un petit sous-ensemble des 122000 cas aux États-Unis, mais les résultats ont fourni un portrait saisissant. Sur 457 personnes de ce sous-groupe qui ont été admises dans des unités de soins intensifs, 32% souffraient de diabète; 29 pour cent avaient une maladie cardiaque; et 21 pour cent avaient une maladie pulmonaire. Dans l'ensemble, 78% des personnes atteintes de Covid-19 ont été admises à l'I.C.U. avait au moins une condition préexistante. L'étude n'a pas examiné les décès.

Des tests rapides d'infection peuvent aider à détecter des personnes, en particulier des agents de santé, qui sont infectées mais se sentent normales. Les masques peuvent aider. Mais les experts ont continué à revenir à la distanciation sociale comme le meilleur outil pour arrêter la chaîne de transmission à long terme – pas nécessairement les blocages, mais l'annulation des événements de masse, le travail à domicile lorsque cela est possible et la fermeture des écoles.

« Nous ne pouvons pas supposer que nous ne sommes à aucun moment des vecteurs potentiels », a déclaré le Dr Bergstrom. « C'est pourquoi, même si je me sens bien et que je me sens bien et que je n'ai été exposé à personne présentant des symptômes de quoi que ce soit, c'est pourquoi il serait irresponsable de ma part de sortir aujourd'hui. »

Matt Richtel a contribué au reportage.