L'industrie légale de la marijuana en Californie fait face à une année de baisse des ventes en raison de la récession provoquée par la pandémie malgré un pic initial de la demande des consommateurs après que les dispensaires aient été considérés comme des entreprises essentielles, selon les détails décrits dans le budget proposé du gouverneur Gavin Newsom.

Newsom prévoyait en janvier que la taxe d'accise sur le cannabis de l'État rapporterait 479 millions de dollars cette année et 590 millions de dollars au cours de l'exercice commençant le 1er juillet, mais son budget révisé ne prévoit désormais que 443 millions de dollars cette année et une baisse à 435 millions de dollars l'année prochaine.

« Alors que des produits similaires comme l'alcool et le tabac ont tendance à résister à la récession, les prévisions supposent que les entreprises de cannabis seront plus négativement affectées par la pandémie de COVID-19 », indique le budget. «Les entreprises de cannabis ont moins accès aux services bancaires qui pourraient fournir des liquidités, ont une base de consommateurs plus jeune susceptible d'être affectée de manière disproportionnée par la récession du COVID-19 et doivent encore faire face à la concurrence du marché noir.»

Afin d’aider l’industrie légale du pot à surmonter un ralentissement, l’administration de Newsom a assoupli certaines restrictions sur le fonctionnement des entreprises de cannabis, reporté les frais de renouvellement de licence et prolongé le délai de dépôt des déclarations de revenus du premier trimestre.

Les leaders de l'industrie disent qu'ils se préparent aux turbulences économiques causées par la pandémie de coronavirus, qui a conduit Newsom, il y a plus de deux mois, à ordonner aux résidents californiens de rester chez eux pour endiguer la propagation de la maladie.

« C'est une situation assez désastreuse à ce stade », a déclaré Jerred Kiloh, propriétaire du magasin de cannabis Higher Path à Sherman Oaks et président de United Cannabis Business Assn., Qui représente de nombreux détaillants basés à Los Angeles.

« Le marché illicite va juste avoir une autre longueur d'avance cette année », a-t-il ajouté. «Lorsque les gens ont moins de revenu disponible, ils envisagent l'option la moins chère.»

Les projections plus sombres sont un revers pour un marché défendu par Newsom, qui était le principal promoteur de la proposition 64, la mesure de vote de 2016 qui a légalisé la vente de marijuana à des fins récréatives en Californie.

Depuis que l'État a commencé à autoriser la culture et la vente de cannabis en 2018, l'industrie juridique a eu du mal à surmonter les obstacles qui incluent les interdictions de vente par la plupart des villes californiennes, les taxes élevées et la concurrence d'un marché illicite beaucoup plus vaste qui peut offrir des prix plus bas.

Mais lorsque Newsom a rendu son ordonnance de séjour à domicile qui a forcé de nombreuses entreprises à fermer, il a exonéré les vendeurs de marijuana comme «essentiels».

Il y a eu une ruée immédiate sur les produits à base de cannabis, car les consommateurs ont stocké du pot en prévision d'une éventuelle pénurie future alors que les magasins de pot pourraient craindre de fermer.

« Nous avons d'abord vu une augmentation des ventes qui était attribuée à l'achat de panique », a déclaré Josh Drayton, porte-parole de la California Cannabis Industry Assn., Qui a noté que les ventes s'étaient « stabilisées ».

Drayton a déclaré que l'avenir est «très imprévisible» mais qu'il n'a pas vu suffisamment de données pour soutenir l'idée d'une récession, et d'autres disent qu'ils pensent que les ventes continueront d'augmenter.

BDSA, une entreprise qui analyse les tendances de l'industrie, pense toujours que le marché californien va croître, passant de 2,9 milliards de dollars l'an dernier à 3,6 milliards de dollars cette année.

Les ventes illicites ont totalisé 8,8 milliards de dollars en 2019, selon Tom Adams, analyste principal de la division de recherche financière et de conseil de BDSA.

« Mais nous nous attendons lentement et sûrement [legal sellers] pour éliminer ce gigantesque marché illicite, qui n'a pour avantage concurrentiel que le prix après impôt », a déclaré Adams.

Les détaillants californiens, dont Kiloh, affirment que l’estimation par le gouverneur d’une baisse des recettes fiscales du cannabis est conforme à ce qu’ils voient dans les dommages graves et à plus long terme que la pandémie a infligés à l’économie de l’État.

Alors que le nombre d'achats individuels a augmenté, le volume des produits achetés diminue, a déclaré Kiloh.

Newsom a estimé que le taux de chômage de l'État cette année serait de 18%, et Kiloh a déclaré que l'un des groupes les plus touchés était les jeunes, y compris les étudiants, qui représentent la plus grande population démographique de consommateurs de cannabis.

Environ 60% des travailleurs âgés de 16 à 24 ans présentent un risque élevé de chômage, contre 42% des travailleurs âgés de 45 à 54 ans, selon un rapport publié le mois dernier par le groupe de recherche à but non lucratif Economic Roundtable de Los Angeles.

Alors que l'État a commencé à rouvrir de nombreuses parties de son économie, le projet de budget du gouverneur prévoit que l'industrie du cannabis continuera de lutter. Cette conclusion est basée sur des hypothèses « qui reconnaissent une base de consommateurs économiquement fragile, un marché illicite persistant et le défi constant auquel l'industrie est confrontée pour accéder aux solutions de liquidité bancaire traditionnelles », a déclaré Nicole Elliott, conseillère principale du gouverneur en matière de cannabis.

L'industrie a également souffert d'une forte baisse du nombre de visiteurs en provenance de l'extérieur de l'État.

« Surtout dans des endroits comme San Francisco, San Diego et Los Angeles, 30% de notre activité est le tourisme », a déclaré Kiloh. « Quand vous voyez une réduction de 30% du tourisme, c'est énorme. »

L'impact de la baisse des ventes serait dévastateur pour une industrie qui fait déjà face à des défis uniques, a déclaré Drayton.

«Comme pour toutes les entreprises, si nous constatons une baisse des ventes, nous pouvons anticiper des licenciements, des fermetures et un accès accru au cannabis réglementé, testé et taxé», a-t-il déclaré.

Elliott a déclaré que l'État avait commencé à prendre des mesures pour aider l'industrie à traverser les périodes difficiles. Les agences d'État ont récemment annoncé que les licences expirant en mai et juin peuvent recevoir des reports de 60 jours de leurs paiements de droits de licence, qui peuvent atteindre six chiffres.

«Les reports de droits de licence sont destinés à fournir une aide financière immédiate aux titulaires de licence de cannabis d'État touchés par COVID-19», a déclaré un communiqué du Bureau d'État du contrôle du cannabis.

Kiloh a noté que l'action de l'État ne fait que retarder la perception des droits de licence et que les entreprises de cannabis doivent encore trouver l'argent, même si elles luttent en période de récession.

Les représentants de l'État ont déclaré que le report avait été proposé parce que l'industrie du cannabis a jusqu'à présent été exclue de l'aide fédérale ou bancaire aux petites entreprises, car le cannabis reste une substance contrôlée de l'annexe I en vertu de la loi fédérale.

Les agences d'État ont également assoupli les règles exigeant des ventes dans des bâtiments sécurisés afin que les magasins de poterie puissent assurer la collecte des achats en bordure de rue.

D'autres règles pouvant être temporairement levées pour les entreprises qui s'appliquent comprennent une exigence de signature des clients lors de la réception des livraisons, permettant aux détaillants d'accepter les permis de conduire expirés après la fermeture temporaire des bureaux extérieurs DMV en raison de la pandémie, et autorisant la vente de non-cannabis les produits liés au virus, y compris le désinfectant pour les mains, qui auparavant ne pouvaient pas être vendus dans les magasins de poterie.

L'agence fiscale de l'État a également proposé des plans de paiement pour les entreprises de cannabis qui ont du mal à payer les taxes de vente et d'utilisation, et a prolongé le délai dans lequel la plupart des opérateurs doivent produire leurs déclarations de revenus du premier trimestre 2020.

Elliott a également déclaré que si les entreprises de cannabis pouvaient trouver un prêteur éligible, elles pourraient accéder aux 50 millions de dollars du programme de garantie de prêt de secours en cas de catastrophe de l'IBank et à un montant similaire du programme de garantie de prêt aux petites entreprises proposé dans le budget du gouverneur pour l'année prochaine.

Pourtant, l'industrie fait pression sur le Congrès pour avoir accès à une partie du bassin beaucoup plus important d'aide financière fédérale offerte à d'autres petites entreprises touchées par la pandémie.

Sans aide fédérale, Drayton a déclaré: «Nos entreprises continueront de faire face aux mêmes difficultés que les autres petites entreprises, sans accès aux programmes d'aide financière ni aux outils financiers offerts aux autres industries.»