La croissance extraordinaire de l'industrie australienne du gaz naturel liquéfié (GNL), la principale cause de l'augmentation récente des émissions nationales de gaz à effet de serre, a stoppé indéfiniment, avec des décisions sur plus de 80 milliards de dollars d'investissements retardés en raison de l'effondrement du prix du pétrole coulé par le coronavirus et un guerre des prix géopolitique.

Le prix du pétrole brut Brent est moins de la moitié de ce qu'il était au début de janvier, après avoir encore baissé vendredi malgré le cartel du pétrole de l'Opec et ses alliés ayant conclu un accord d'approvisionnement pour empêcher l'Arabie saoudite et la Russie d'inonder le monde avec plus de pétrole qu'il ne peut en utiliser. . Le prix au comptant asiatique du GNL, qui est lié à l'indice de référence du pétrole, a baissé d'environ les deux tiers en six mois.

Le crash sans précédent avait déjà incité les géants du pétrole et du gaz à différer les décisions d'investissement sur des projets tels que l'expansion massive de Woodside Hub Burrup au large des côtes de l'Australie-Occidentale et le projet Barossa de 7 milliards de dollars de Santos à 300 km au nord de Darwin. Une décision sur les premières parties de l'expansion de Burrup Hub, y compris un développement de 17 milliards de dollars du champ gazier de Scarborough, a été repoussée à 2021.

Les appels à Barossa et à la plus grande section du hub Burrup proposé, un développement de 30 milliards de dollars du champ de gaz Browse inexploité impliquant Woodside, Shell et BP, ont été reportés à une date non nommée. Dans l'exploration du gaz à l'intérieur des terres, Origin Energy a suspendu le forage d'exploration pour son projet de gaz non conventionnel dans le bassin Beetaloo du Territoire du Nord.

Les analystes ont déclaré que si les prix devaient rebondir, le rythme et l'ampleur de la reprise étaient presque impossibles à prévoir et pourraient ne pas atteindre le niveau requis pour justifier de nouveaux investissements dans le GNL pendant des années, voire pas du tout. Les activistes climatiques ont déclaré qu'un retard prolongé rendrait probablement les nouveaux investissements majeurs plus difficiles à justifier, les marchés valorisant de plus en plus l'énergie propre par rapport aux combustibles fossiles.

Peter Coleman, directeur général de Woodside, a déclaré à The Weekend Australian que l'industrie faisait face à la pire situation qu'il avait vue et a indiqué que les projets de la société n'étaient pas garantis pour aller de l'avant. « Je dirais que si nous restons assis ici dans 12 mois dans l'industrie du pétrole et du gaz dans cette situation de prix difficile, nous aurons alors une industrie fondamentalement différente et une vision fondamentalement différente de la façon de créer de la valeur », a-t-il déclaré. .

David Low, analyste principal auprès des consultants Wood Mackenzie, a déclaré que son évaluation restait que les projets de Scarborough et de Barossa seraient sanctionnés l'année prochaine, mais les deux projets avaient encore des défis à surmonter liés à la structure de propriété, et pourraient voir leur calendrier repoussé.

«Si les prix du pétrole tardent à se redresser, les opérateurs pourraient choisir de retarder davantage les dépenses discrétionnaires et de rester concentrés sur le renforcement de leurs bilans. Cela entraînera probablement des retards supplémentaires pour les projets australiens », a déclaré Low au Guardian.

L'Australie produit peu de pétrole, mais son industrie du GNL s'est considérablement développée depuis 2012, les développements ayant démarré dans le haut de gamme. Il a dépassé le Qatar pour devenir le premier exportateur mondial l'an dernier, avec des revenus atteignant 51 milliards de dollars, le plaçant au deuxième rang derrière le minerai de fer parmi les exportations de ressources et d'énergie du pays.

La montée en flèche de la production de GNL a considérablement augmenté la pollution par les gaz à effet de serre du pays. Ses émissions en Australie (sans compter celles provenant de la combustion du gaz après son expédition à l'étranger) ont augmenté de 16,9% entre septembre et septembre, ce qui a pratiquement annulé les chutes des émissions provenant de la production d'électricité et de l'agriculture, les émissions nationales n'ayant baissé que de 0,4%.

Le Conservation Council of Western Australia a estimé que l'expansion de Burrup Hub à elle seule pourrait ajouter près de 20 millions de tonnes aux émissions annuelles du pays, soit environ 3,7% du total national, si elle devait se réaliser pleinement. Cela pourrait entraîner 80 millions de tonnes supplémentaires par an lorsque le gaz est brûlé à l'étranger.

La baisse du prix du pétrole n'a pas encore complètement touché les projets gaziers australiens existants, car il faut environ trois mois pour que les modifications de l'indice de référence du brut affectent les contrats de GNL, mais des centaines de travailleurs du pétrole et du gaz ont été licenciés ou ont cessé leurs activités alors que les entreprises avaient réduit leurs plans investissement cette année.

Le prix du pétrole a d'abord chuté alors que le leader de l'Opec, l'Arabie saoudite et la Russie, ont inondé le marché, en partie pour saper l'industrie américaine du schiste. Combinée à la réduction significative de la demande due à l'arrêt économique de Covid-19, elle a fait chuter les prix du pétrole à leur plus bas niveau en 18 ans. Vendredi, le groupe dirigé par l'Arabie saoudite connu sous le nom d'Opec + a accepté de réduire son approvisionnement en pétrole de 10% avec peu d'effet immédiat.

Tom Swann, chercheur principal au groupe de réflexion de l'Australia Institute, a déclaré qu'un autre problème compliqué auquel était confronté l'industrie pétrolière et gazière était l'électrification croissante des transports, ce qui pourrait conduire certains investisseurs à se précipiter pour extraire les réserves du sol alors qu'il y avait un marché. pour le vendre.

« Ces trois tendances ensemble [the pandemic, the geopolitical price war and electrification] signifie simplement qu'il y a une incertitude chronique dans l'industrie, et cela se reflète dans le partage des prix et des décisions d'investissement de ces entreprises », a-t-il déclaré.

Il a déclaré que l'avenir de l'industrie dépendrait en grande partie des gouvernements. « Ils pourraient doubler et essayer de pomper plus de pétrole et de gaz, ou nous pourrions voir des investissements dans des véhicules électriques et des stations de recharge », a déclaré Swann.

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Tim Buckley, de l'Institute for Energy Economics and Financial Analysis, a déclaré que quoi qu'il arrive, la chute des prix signifiait qu'il était peu probable que l'industrie du GNL en Australie atteigne à nouveau 50 milliards de dollars d'exportations de GNL. Il a déclaré qu'il aurait de plus en plus de mal à concurrencer les énergies renouvelables avec un coût marginal beaucoup plus faible.

Piers Verstegen, du Conservation Council of WA, a déclaré que les retards devraient être considérés comme une opportunité pour les entreprises de faire une pause et de passer de projets à forte intensité de carbone à des industries propres, telles que l'hydrogène vert, que Woodside a indiqué voir dans le cadre de son avenir. .

« Cela donne à chacun un peu de répit », a-t-il déclaré. «Ils ont été enfermés dans une trajectoire de collision avec le climat mondial. C'est leur chance de changer de cap. »