Mamta regarda la route devant elle, à peine visible dans la nuit, et une pensée sombre lui traversa l'esprit: et si elle et sa famille ne pouvaient pas retourner à leur village? Et si ses quatre enfants, dont son fils handicapé de huit ans, Sumit, lourd dans les bras, mouraient ici au bord de la route?

«La route semblait interminable, nous n'avions pas d'argent pour la nourriture et mes enfants ont juste fait de courtes pauses pour dormir par terre», a-t-elle expliqué. Mais serrant les dents et repoussant la faim et l'épuisement, Mamta continua de marcher.

Il faudrait à sa famille de six personnes près de cinq jours à pied pour faire le voyage de 125 miles de Gurgaon, une ville satellite à la capitale, Delhi, à leur village, Sidamai dans l'Uttar Pradesh, dans le cadre d'un exode de millions de migrants les travailleurs et les familles la semaine dernière, contrairement à tout ce que l'on a vu en Inde depuis la partition.

Il a fait suite à l'annonce, mardi soir dernier, par le Premier ministre, Narendra Modi, que pendant les 21 prochains jours, l'ensemble du pays de 1,3 milliard de personnes serait sous contrôle pour empêcher la propagation du coronavirus. Les magasins, les usines et les restaurants seraient tous fermés et les gens seraient confinés chez eux pour toutes les activités, sauf essentielles.

Bien qu'il ait été approuvé par des experts et des professionnels de la santé, le verrouillage s'est déjà révélé catastrophique pour des millions de travailleurs migrants et de travailleurs journaliers indiens, qui gagnent leur salaire à des centaines voire des milliers de kilomètres de chez eux et vivent au jour le jour. .

N'ayant aucun moyen de gagner de l'argent et de nourrir leur famille pendant au moins trois semaines, des millions de personnes ont décidé la semaine dernière de retourner dans leurs villages pour survivre.

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Avec les trains et la plupart des bus suspendus et les taxis inabordables, la marche était la seule option pour beaucoup, et les côtés des autoroutes étaient bientôt bordés de gens, des sacs suspendus sur leurs épaules, beaucoup avec rien d'autre que des tongs aux pieds. Plus de 20 travailleurs migrants sont morts au cours des derniers jours alors qu'ils tentaient de rentrer chez eux.

Les rues presque désertes de Mumbai, qui a été vidée de bon nombre de ses employés journaliers. Photographie: Divyakant Solanki / EPA

Mamta, 35 ans, et son mari, tous deux employés des usines automobiles de Gurgaon qui ont été fermées pendant le verrouillage, se sont soudain retrouvés sans salaire et sans aucun moyen de payer leur loyer ou d'acheter de la nourriture.

«Pour survivre, nous avons dû retourner dans mon village; nous n'avions pas le choix », a-t-elle déclaré. Elle a décrit les cinq jours de marche de la famille, commençant mercredi soir et finalement arrivé à Sidamai dimanche après-midi, comme «plus terribles que tout ce que j'aurais pu imaginer».

Ils n'avaient rien à manger sauf une douzaine de puri, pain indien frit, qu'elle avait préparé avec des restes de farine avant leur départ. Les enfants portaient leurs chaussures et leurs jambes gonflaient, ce qui signifie qu'ils fondaient souvent en larmes de douleur. La famille a marché toute la nuit, ne s'arrêtant que pour de courtes pauses d'une heure.

« La seule chose qui nous a fait avancer, c'est que nous n'avions nulle part où aller », a expliqué Mamta. «Mais même si nous sommes arrivés dans le village, nous n'avons pas d'argent pour la nourriture. Je ne sais pas comment nous survivrons. La faim nous tuera avant le coronavirus. »

« Il y avait tellement de violence »

Fulendra Kumar fait partie des travailleurs migrants qui marchent encore. Il est parti la semaine dernière de la ville industrielle de Ludhiana au Pendjab et a déjà parcouru 750 kilomètres en bus et à pied la semaine dernière pour rejoindre le Bihar, mais il lui reste encore 200 kilomètres à parcourir avant sa destination finale: le village d'Araria.

« Je travaillais dans une usine de snacks à Ludhiana, mais après le verrouillage, l'usine a fermé ses portes et nous avons dû mourir de faim car nous n'avions pas assez d'argent », a déclaré Kumar, parlant alors qu'il se reposait dans la ville de Patna.

Au cours du week-end, des scènes similaires de chaos se sont produites à la gare routière d'Anand Vihar à Delhi, alors que des centaines de milliers de travailleurs migrants se rassemblaient pour tenter de monter dans l'un des bus limités encore en service. L'écrasement des corps humains était l'antithèse de la distanciation sociale ordonnée par Modi, et la police a réagi en frappant les travailleurs qui tentaient de monter à bord des bus.

Des foules tentent de monter à bord des bus depuis la capitale, Delhi. Photographie: Getty Images

Parmi eux se trouvait Rama, 45 ans, un travailleur journalier qui nettoie généralement les planchers des bureaux, qui tentait de rentrer dans son village natal de Gorapur en Andhra Pradesh.

« Mon travail s'est totalement arrêté, je n'ai donc pas d'argent pour survivre et je n'ai pas mangé depuis hier, c'est pourquoi j'ai dû rentrer », a expliqué Rama. «Mais je n'étais pas le seul. La gare routière était pleine de gens comme moi, désespérés de sortir, et c'était comme l'enfer.

«Il y avait des foules et tout le monde était écrasé et se tirait sur le chemin, il y avait tellement de violence et la police nous accusait de lathis [wooden rods]. « 

Il a ajouté: «Pour les bus qui avaient des sièges [for] 100 personnes, 200 personnes essaieraient d'entrer, des gens étaient assis au-dessus du bus et pendaient par les fenêtres. Nous étions tous désespérés de partir parce que nous ne pouvons pas survivre à Delhi sous ce verrouillage. »

La fille d'un travailleur migrant dort sur la route près de la capitale indienne. Photographie: Adnan Abidi / Reuters

La masse de personnes entassées dans les gares routières de Delhi et la migration généralisée de personnes à travers les États et les frontières au cours des derniers jours ont horrifié l'Inde, à la fois en termes de difficultés imposées aux travailleurs migrants déjà appauvris et parce qu'elle ne peut qu'aggraver la propagation du coronavirus .

Actuellement, il y a environ 1 000 cas connus ici, mais les tests restent bas et beaucoup pensent que le chiffre réel est beaucoup plus élevé. Dans le but d’empêcher les gens de se déplacer, dimanche soir, le gouvernement a ordonné la fermeture de toutes les frontières de l'État et la police a commencé à arrêter ceux qui marchaient sur les autoroutes ou qui atteignaient les frontières de l'État à pied. De nombreux migrants qui ont atteint la frontière de l'Utter Pradesh ont également été arrosés d'une solution chimique par la police.

Dans un effort pour héberger les dizaines de milliers de migrants de retour, les écoles et les bâtiments gouvernementaux ont été transformés en centres de quarantaine à travers le pays. Mais dans certains endroits, la situation est devenue violente.

La semaine dernière, un commerçant de 50 ans a été tué par un groupe de quatre travailleurs migrants dans le village de Chak-Udaipur, dans le district de Palamu à Jharkhand. «Le commerçant s'était opposé à la libre circulation des travailleurs migrants dans le village, mais ils sont devenus furieux et l'ont tué», a déclaré le directeur du district de Palamu, Ajay Linda.

Les travailleurs migrants qui sont arrivés dans leurs villages ont souvent constaté qu'ils n'étaient plus les bienvenus. Dans plusieurs villages du Bihar et du Jharkhand, les villageois ont installé des barricades aux points d'entrée et accroché des affiches, avertissant les migrants de ne pas entrer dans le village avant un examen de santé.

« Nous avons pris cette décision car l'entrée des étrangers dans le village pourrait mettre la vie de chacun en danger », a déclaré Umesh Singh, 60 ans, instituteur du village de Baniya-Yadupur dans le Bihar. « C'est une période très dangereuse et nous ne pouvons pas l'ignorer. »