NEW DELHI – Soixante-quatre vols. Deux navires navals. Une douzaine de pays. Et 15 000 Indiens bloqués.

Le grand rapatriement indien a commencé. Et ce n'est que la première vague.

L'Inde commence à ramener à la maison des centaines de milliers de personnes bloquées au milieu d'un coronavirus

L'Inde a lancé une énorme opération de sauvetage, en utilisant son transporteur national, Air India, ses navires et d'innombrables commis, des agents de santé, des policiers, des marins et des diplomates, pour ramener à la maison des citoyens d'outre-mer dont la vie a été bouleversée par la pandémie de coronavirus. Des centaines de milliers d'Indiens pourraient être rapatriés d'ici à la fin.

Jeudi soir, le premier d'entre eux est descendu d'un avion d'Abou Dabi, arrivant dans le sud du Kerala.

« Jai Hind !  » – Salut l'Inde ! – a applaudi un pilote d'Air India portant un équipement de protection complet, dans un clip diffusé sur les chaînes d'information indiennes.

Vendredi, deux navires de la marine se sont préparés à embarquer avec environ 1 000 Indiens de Malé, la capitale des Maldives. Les équipages des navires et des avions portaient un équipement de protection et les passagers se couvraient le visage avec des masques et des écharpes.

Les ambassades indiennes accordent la priorité aux citoyens en situation d'urgence médicale, aux femmes enceintes, aux personnes sans emploi et aux étudiants. La première série de vols prendra environ une semaine; entre ces vols et les deux navires de guerre, environ 15 000 personnes seront ramenées à la maison.

L'Inde sait à quel point elle doit être prudente. Jusqu'à présent, peut-être en raison de semaines de verrouillage strict, le pays a été épargné des vagues de mort que les États-Unis et d'autres pays ont endurées. L'Inde a signalé environ 60 000 infections à coronavirus et 2 000 décès, relativement peu pour une population de 1,3 milliard d'habitants.

Cela a aidé l'Inde à fermer rapidement son espace aérien, en mars, aux arrivées internationales, même si ces derniers jours, le pays a subi une série d'accidents mortels alors qu'il s'est déplacé pour assouplir certaines restrictions.

Le gouvernement suit donc une ligne fine: essayer de ramener des citoyens à la maison sans ramener à la maison le virus. Après leur arrivée, tous les passagers seront envoyés dans des installations de quarantaine pendant 14 jours.

De nombreux gouvernements régionaux mettent en place des installations d'isolement. À Mumbai, la capitale financière, le gouvernement a déclaré qu'il conservait 3 343 chambres dans 88 hôtels à des fins de quarantaine.

Mais la liste est longue – vraiment longue.

Des centaines de milliers d'Indiens se sont inscrits auprès des ambassades du monde entier pour être rapatriés. Beaucoup d'entre eux ont perdu leur emploi. D'autres sont tout simplement incapables de revenir en arrière d'une autre manière, l'espace aérien étant pratiquement fermé.

Certains doivent revenir pour gagner leur vie ou pour aider un parent malade. Et comme les collèges et les universités se sont fermés à travers le monde, des centaines de milliers de jeunes Indiens sont restés bloqués, loin de chez eux.

« Nos navires sont capables d'aller n'importe où », a déclaré le Cmdr. Vivek Madhwal, porte-parole de la marine indienne. « Ça pourrait être une grosse opération. »

Des vols devraient arracher des Indiens à des endroits comme Chicago, San Francisco, Dacca, Manille, Londres, Dubaï, Abou Dabi et le Koweït. Air India vend des sièges sur les vols au départ, principalement de Delhi et de Mumbai, pour les étrangers en Inde et pour les Indiens qui doivent partir.

La plupart des demandes de rapatriement proviennent du golfe Persique, où environ 8,5 millions d'Indiens travaillent.

Beaucoup sont désespérés. Anbalal Peer Mohammad, un ouvrier du bâtiment qui a dépassé son visa au Koweït et est logé avec d'autres travailleurs indiens dans une école, a été ravi quand il a appris qu'il pourrait sortir.

« Je sens comme un égout. Je n'ai pas pris de bain depuis la semaine dernière « , a déclaré M. Mohammad. « Je veux juste rentrer chez moi et ne jamais regarder en arrière. »

Certains estiment qu'ils n'ont plus de chance. Arvind Venkataraman, 34 ans, qui vit à Canberra, la capitale de l'Australie, a déclaré que sa belle-mère lui rendait visite lorsqu'elle a été diagnostiquée d'une insuffisance rénale et mise sous dialyse. Le traitement coûte cher en Australie et il manque d'argent, mais la famille a été prise derrière le verrouillage, incapable de rentrer en Inde.

Lorsque M. Venkataraman s'est approché du haut-commissariat de l'Inde à Canberra, il a reçu de l'argent mais a dit que la première vague de vols de sauvetage n'inclurait pas l'Australie.

« L'incertitude nous tue », a déclaré M. Venkataraman, qui a récemment perdu son emploi à temps plein dans une multinationale.

Le commandant Madhwal, le porte-parole de la marine, a déclaré que la marine indienne gardait 14 navires en attente pour rassembler plus de personnes.

Il a déclaré que les passagers seraient maintenus à une distance de sécurité les uns des autres, afin d'éviter la catastrophe qui s'est produite sur plusieurs navires de croisière, où le coronavirus s'est propagé de manière agressive dans des quartiers proches.

« Nous avons marqué des espaces pour dormir, » a-t-il déclaré. « La nourriture n'est pas un problème. Il est stocké et parfois sur des navires, il peut durer des mois. « 

« Tout est très bien coordonné », a-t-il ajouté.

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