NEW DELHI – Il y a d'innombrables inconvénients à ce que le monde soit bloqué par le coronavirus et soumis à un verrouillage sévère.

Mais ici, dans l'une des villes les plus polluées de la terre, où de nombreuses personnes portent régulièrement des masques pour filtrer la crasse, quelque chose de très rare et merveilleux est récemment apparu: un ciel bleu pur.

Parce qu'il y a si peu de voitures sur la route, peu d'usines crachant de la fumée noire et presque pas de chantiers de construction actifs pour créer des nuages ​​de poussière étouffante, les niveaux de pollution à New Delhi, la capitale de la mégalopole de l'Inde, sont tombés à des niveaux remarquablement bas.

La nuit, il y a des étoiles. Pendant la journée, l'air est si pur que, pour une fois, vous ne pouvez pas le goûter, sans la saveur métallique fumée habituelle. L'une des cruautés du coronavirus est de se trouver sous un contrôle serré en ce moment, avec des parcs fermés, ordonnés de rester à l'intérieur sauf en cas de nécessité vitale, uniquement pour regarder par les fenêtres et voir cela.

Les anciens disent que l'air de Delhi n'a pas été aussi clair depuis des décennies.

« Je regarde le ciel assez souvent et j'apprécie son bleuissement depuis mon balcon », a déclaré Sudhir Kumar Bose, 80 ans, professeur d'anglais à la retraite.

« Je ne sais pas combien de temps cela durera », a-t-il ajouté. « Mais en ce moment, je me sens beaucoup mieux. »

Ce n'est pas seulement Delhi, mais Chennai, Ahmedabad, Bengaluru et Ghaziabad. Partout en Inde, les villes peuvent soudainement respirer. Los Angeles, New York, Pékin, Séoul et Milan – elles ont également connu moins de pollution, durement touchées par le virus et les restrictions de circulation des personnes.

Mais ces endroits ne sont pas aussi pollués que l'Inde. Nulle part. L'année dernière, l'Inde a encore une fois dominé le palmarès des pays les plus pollués, abritant 14 des 20 villes où l'air est le plus dangereux.

Delhi en fait partie, mais la semaine dernière, il a enregistré une lecture de la pollution de 38 sur l'indice de la qualité de l'air, à peu près aussi bonne que n'importe où dans le monde et stupéfiante pour les Delhiites qui sont devenus d'acier à une lecture de 150 AQI – une bonne journée.

Parfois, surtout en hiver, alors que l’air froid condense les gaz d’échappement des voitures et que la vitesse de la fumée et des vents d’usine diminue, l’IQA de Delhi (qui mesure différents polluants atmosphériques) peut produire jusqu’à 500 ou plus. Cela donne à de nombreuses personnes une toux chronique et une maladie pulmonaire plus grave.

Mais maintenant, les malades savourent le sursis.

« Mes vieux patients disent qu’ils ne peuvent pas y croire », a déclaré le Dr Arvind Kumar, un chirurgien thoracique de Delhi qui étudie les conséquences de vivre dans un endroit où l’air est mauvais. « Ils se sentent plus légers, ils utilisent leurs inhalateurs moins fréquemment, la plupart d'entre eux se sentent mieux. »

Bien sûr, tout le monde sait que ce n'est pas durable. Le ciel dégagé est la conséquence d'un verrouillage serré – le plus grand du monde et l'un des plus sévères – qui a fermé des usines, des vols au sol, des taxis expulsés, des pousse-pousse et des autobus bondés des routes et a mis l'économie à l'arrêt. De nombreux Indiens obéissent aux ordres de rester à l'intérieur dans une enceinte qui est devenue une assignation à résidence nationale pour une nation de 1,3 milliard d'habitants.

Les écologistes utilisent ces moments étranges pour faire valoir un point. L'un des plus francs, Jai Dhar Gupta, un activiste environnementaliste et entrepreneur diplômé de la Ivy League, lutte depuis des années contre la croyance largement répandue que l'Inde est en quelque sorte condamnée à souffrir du mauvais air en raison de sa géographie et de son climat.

« De toute évidence », at-il dit, « ce n'est pas quelque chose qui ne peut pas être inversé. Nous venons de l'inverser. « 

Les villes situées à plus de cent kilomètres de l'Himalaya peuvent désormais voir des sommets enneigés. Certaines personnes ont plaisanté en disant qu'elles pouvaient voir le Canada depuis l'État du Pendjab. D'autres ont dit que l'air était si clair qu'ils pourraient bientôt voir Dieu.

Le ciel de Delhi est généralement taché de gris, de jour comme de nuit. La gaze ne se lève jamais. Le soleil se couche légèrement derrière lui.

Dans une grande partie de la Chine également, les polluants atmosphériques ont plongé après un verrouillage pour étouffer l'épidémie des usines fermées, réduire le trafic routier et réduire considérablement les voyages en avion.

Selon la Copernicus Atmosphere, les restrictions imposées par la Chine à partir de janvier ont permis de réduire de 30% les niveaux de polluants dangereux pour la santé appelés PM 2,5 – car ils mesurent moins de 2,5 micromètres de diamètre, les particules les plus petites et les plus dangereuses qui soient surveillées. Service de surveillance. Les niveaux de dioxyde d'azote, un polluant causé par les véhicules à moteur et l'industrie, ont également chuté de 10 à 20%.

« C'est la première fois que je constate une baisse aussi spectaculaire sur une zone aussi large pour un événement spécifique », a déclaré Fei Liu, chercheur sur la qualité de l'air au NASA Goddard Space Flight Center, selon un rapport de la NASA.

Mais en Chine, le ciel presque vierge passe déjà. Il y a eu plus de mauvais jours récemment, car les usines ont redémarré et plus de véhicules sont revenus sur les routes.

En Inde, le verrouillage est toujours en vigueur et on ne sait pas quand il sera levé. Narendra Modi, le Premier ministre indien, a imposé les restrictions à la fin du mois de mars, affirmant qu'elles dureraient 21 jours. Mais beaucoup de gens craignent qu'il ne se moque juste pour empêcher le public de devenir trop découragé.

Avec certains des bidonvilles les plus pauvres et les plus densément peuplés du monde, l'Inde court un risque énorme de crise de coronavirus. Les responsables de la santé se précipitent pour contenir la maladie hautement contagieuse, qui pourrait déchirer les zones où des millions de personnes vivent face à face. Les cas signalés en Inde doublant tous les quatre jours environ et dépassant maintenant les 4 000, de nombreuses personnes se préparent à un long verrouillage.

Il y aura au moins quelques dispensations.

Il n'y a presque pas de klaxons, pas de cris, pas de bousculades. Les routes et les espaces publics sont grands ouverts et vides, parfaits pour voir – et entendre – les oiseaux. Les delhiites repèrent maintenant des oiseaux rares comme les calaos gris et les moucherolles à gorge rouge.

L'autre soir, après le coucher du soleil, un autre délice rare s'est manifesté: Vénus, brillante, nette et lumineuse et stable, sans rien pour l'obscurcir. Le ciel noir pur éclatait d'étoiles, s'enroulant autour de nous, sans fin mais en quelque sorte consolant.