LONDRES – Le Royaume-Uni, dans une expérience regardée par le monde, a levé la plupart des restrictions de Covid-19 au cours de l'été, pariant que l'immunité contre les vaccinations et les infections antérieures maintiendrait le virus à distance.
Trois mois plus tard, l'expérience britannique montre que, face à la variante Delta hautement transmissible du coronavirus, l'immunité collective est insaisissable. Les cas et les décès de Covid-19 ont augmenté ces dernières semaines alors que l'hiver commençait à se refermer. L'essentiel : le recours à l'immunité, qui est imparfaite au départ et diminue avec le temps, ne garantit pas une victoire rapide sur Delta.

La levée des restrictions "a été faite dans l'espoir que les vaccinations et l'immunité naturelle allaient gagner assez rapidement", a déclaré Tim Spector, professeur d'épidémiologie génétique au King's College de Londres. "Ce qui est montré, c'est que cela seul ne fonctionne pas."

L'immunité collective contre le Covid-19 s'avère insaisissable au Royaume-Uni

Mercredi, le gouvernement a doublé sa stratégie consistant à faire des vaccins sa principale défense, affirmant qu'il ne voyait pas la nécessité pour l'instant d'introduire d'autres mesures telles que des mandats de masque facial et des documents de preuve de vaccination que certains médecins et scientifiques disent sont nécessaires.
Lorsque le gouvernement a mis fin au port obligatoire du masque et à la distanciation sociale en Angleterre le 19 juillet, un déploiement précoce du vaccin couplé à des taux d'infection élevés plus tôt dans la pandémie signifiait que la Grande-Bretagne avait un niveau d'immunité apparemment élevé.
À l'époque, plus de la moitié de la population avait été entièrement vaccinée, un chiffre qui s'élève désormais à environ 67%. Une autre partie de la population avait une forme d'immunité contre une infection antérieure : une enquête à l'époque estimait qu'environ 90 % des personnes âgées de 16 ans et plus avaient des anticorps contre le virus, provenant soit d'une vaccination, soit d'une infection antérieure, dans la plupart des pays du Royaume-Uni.

Le National Covid Memorial Wall à Londres, une dédicace de milliers de cœurs et de messages peints à la main commémorant les victimes de la pandémie.

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TOBY MELVILLE/REUTERS

premier ministre

Boris Johnson

parions que le « mur d'immunité » de la Grande-Bretagne garderait le virus sous contrôle. Dans une certaine mesure, il l'a fait. Au cours de l'été, le pays n'a pas subi de poussées majeures d'infection. Mais les niveaux d'infection n'ont pas diminué de manière significative non plus, fluctuant entre 25 000 et 40 000 cas par jour d'août à septembre.
Maintenant, ils grimpent à nouveau. Jeudi, plus de 50 000 cas ont été signalés pour la première fois depuis juillet, le nombre de cas au cours de la semaine dernière ayant augmenté de 18% par rapport à la semaine précédente.
La moyenne quotidienne a atteint environ 667 par million, selon Our World in Data de l'Université d'Oxford. Cela se compare à 80 par million en France et 147 par million en Allemagne, qui utilisent tous deux des documents de vaccination et d'autres mesures. Dans le but de renforcer l'immunité, la Grande-Bretagne a commencé à offrir des rappels aux personnes de 50 ans et plus et à celles souffrant de certains problèmes de santé, le mois dernier.
Les hospitalisations ont augmenté de 10 % au cours de la semaine dernière. La vaccination a considérablement réduit le risque de décès. Les décès quotidiens de Covid-19 sont d'environ deux par million en moyenne, selon Our World in Data, bien inférieur aux huit par million lorsque les niveaux d'infection étaient à peu près au même niveau début janvier. Malgré cela, le nombre de morts au Royaume-Uni est environ quatre fois plus élevé qu'en France, où les décès sont en moyenne de 0,47 par million, et plus du double de ceux de l'Allemagne à 0,82 par million.
Peu de restrictions, une immunité décroissante due à la vaccination, un ralentissement de la campagne de vaccination, un nombre élevé d'enfants non vaccinés et un mélange accru à l'intérieur contribuent probablement tous aux taux d'infection obstinément élevés et en hausse au Royaume-Uni, selon les épidémiologistes.
Malgré un bon départ, le déploiement de la vaccination au Royaume-Uni a pris du retard par rapport à celui de ses voisins européens en raison de la baisse de la demande des jeunes adultes. Alors que plus de 90 % des 60 ans et plus ont été vaccinés, ce pourcentage tombe à moins de 70 % chez les moins de 35 ans. Les plus jeunes sont également les plus susceptibles d'aller dans des endroits surpeuplés, ce qui signifie que les personnes les moins vaccinées apportent probablement une contribution démesurée. à la propagation du virus, a déclaré Bill Hanage, professeur agrégé d'épidémiologie à l'Université Harvard.

Le Premier ministre Boris Johnson a parié que le «mur d'immunité» de la Grande-Bretagne garderait le virus sous contrôle.

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Dan Kitwood/Zuma Press

Ce pourcentage augmentera au fur et à mesure que les jeunes adolescents commenceront à se faire vacciner, mais les progrès ont été lents : moins de 15 % des moins de 16 ans ont eu une injection depuis le début du déploiement il y a un mois.
De nombreux adultes non vaccinés au Royaume-Uni ont une certaine forme d'immunité naturelle grâce à une infection plus précoce, mais on ne sait pas si cela offre le même niveau de protection ou dure aussi longtemps que la vaccination.
Et parmi les vaccinés, l'immunité diminue, entraînant davantage d'infections révolutionnaires.
Une étude récente de la Health Security Agency du Royaume-Uni, anciennement connue sous le nom de Public Health England, a révélé que pour les vaccins développés par

Pfizer Inc.

avec

BioNTech SE

et par

AstraZeneca

Le PLC - les deux injections les plus utilisées au Royaume-Uni - la protection contre les maladies symptomatiques a atteint un pic dans les premières semaines après la deuxième dose, puis s'est estompée sur une période de cinq mois, à 69,7 % et 47,3 %, respectivement. Le document n'a pas été évalué par des pairs.

Des études récentes ont montré que l'efficacité des vaccins Covid-19 diminue, bien que les experts disent que les injections fonctionnent toujours bien. WSJ explique ce que signifient les chiffres et pourquoi ils ne racontent pas toute l'histoire. Illustration photographique : Jacob Reynolds/WSJ

La protection contre l'hospitalisation a également diminué, mais moins fortement. Pour le vaccin Pfizer, la protection contre les maladies graves est passée de 99,7 % au pic à 92,7 % cinq mois plus tard. Pour AstraZeneca, la protection contre les maladies graves est passée de 95,2 % au pic à 77 % à cinq mois.
« Nous regardons le Royaume-Uni et disons : si nous atteignons ces niveaux [of vaccination] offre-t-il vraiment la protection que nous espérons qu'il offre ? » a déclaré Lauren Ancel Meyers, directrice du Consortium de modélisation Covid-19 de l'Université du Texas. Environ 57% de la population américaine est complètement vaccinée.

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Elle et d'autres disent que si la vaccination atténue considérablement la gravité de Covid-19, la protection plus faible contre l'infection signifie que d'autres mesures, telles que le port du masque et la distanciation sociale, seront probablement nécessaires pendant de courtes périodes pour garder un couvercle sur le virus. Bien que les décès au Royaume-Uni soient beaucoup plus faibles qu'aux premiers stades de la pandémie, ils sont toujours environ trois fois plus élevés que la moyenne annuelle des décès dus à la grippe. Une saison grippale moyenne au Royaume-Uni fait 15 000 morts, soit environ 40 par jour si elles étaient réparties sur l'année, bien que ces décès soient concentrés pendant les mois d'hiver.
« Il y a une obligation pour ceux qui disent que nous pouvons vivre avec le virus d'expliquer : qu'est-ce que cela signifie réellement ? » a déclaré Martin McKee, professeur de santé publique européenne à la London School of Hygiene and Tropical Medicine. « Combien de morts allez-vous accepter ? »
Les épidémiologistes disent que la perspective d'atteindre l'immunité collective – un seuil d'immunité après lequel le virus s'éteint de lui-même – est éloignée avec un virus aussi infectieux. L'immunité collective n'est pas une cible fixe car elle dépend de trois éléments mobiles : la transmissibilité du virus, le niveau d'immunité de la population et le degré de mélange des personnes. Si l'immunité augmente grâce à la vaccination, cela pourrait suffire à faire baisser les taux d'infection. Mais si les gens commencent à mélanger davantage, cela pourrait faire pencher la balance dans l'autre sens.
Ils espèrent cependant que quelque chose approchant l'immunité collective pourrait être atteint, au moins dans certains endroits, pour de courtes périodes, avec des niveaux de vaccination suffisamment élevés. Et lorsque la balance penchera, des mesures supplémentaires telles que le port d'un masque pourraient être utilisées pour maîtriser les infections.
« On ne va pas arriver à zéro Covid. Ou même zéro mortalité liée à Covid », a déclaré le professeur Hanage de Harvard. « Mais nous pouvons arriver à un degré de charge de Covid que certains considéreront comme acceptable. »

Environ 67% de la population britannique a été vaccinée. Sur la photo, un centre de vaccination à Londres.

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