C'est un mois à compter du premier cas confirmé de coronavirus dans l'État, et le résultat d'une initiative sans escale au sein de l'entreprise de laboratoire commercial de la clinique pour se procurer un test capable de déterminer si une personne a été exposée au coronavirus.

Bien que ce ne soit pas définitif sans davantage de recherches, les experts estiment qu'il peut s'avérer probable que le fait d'avoir contracté un coronavirus rendra peu probable qu'une personne puisse le contracter à nouveau, au moins au cours de la même saison.

Véritable révolutionnaire dans une épidémie qui a été une leçon dans les limites de la technologie médicale moderne face à un nouveau virus zoonotique, l'avancement a l'espoir non seulement d'informer les patients s'ils peuvent retourner en toute sécurité dans des environnements surpeuplés, mais aussi de dire les responsables de la santé si une partie suffisamment importante de la population a contracté le virus pour avoir relâché le besoin de distanciation sociale et d'ordonnance de maintien à domicile.

« S'il vous plaît, dites-leur merci », a déclaré le gouverneur Tim Walz lors de sa conférence de presse de l'après-midi du jeudi 2 avril. « J'ai regardé le Dr Birx (du groupe de travail sur le coronavirus de la Maison Blanche) minimiser quelque peu cette technologie et je pense c'est une erreur. Je pense que nous serions très intéressés à nous associer à l'utilisation de ce test. « 

Alors que de nombreuses sociétés de laboratoire ont publié un test d'anticorps au cours des dernières semaines, il est à craindre que les tests aient émergé trop rapidement pour avoir été rigoureusement validés, offrant potentiellement aux patients une fausse assurance qu'ils ont été exposés au virus. La FDA n'a pas encore produit les deux tests d'anticorps qu'elle avait prévu de produire.

« Ils sont très prudents pour s'assurer qu'ils savent avec certitude ce que la sérologie leur dit », a déclaré Jan Malcolm, commissaire à la santé de l'État du Mayo Clinic Laboratories. « C'est une nouvelle très prometteuse. »

« Je pense que du point de vue du laboratoire clinique, nous avons soumis nos tests à une évaluation très rigoureuse pour nous assurer d'obtenir des résultats précis avant de les proposer à des fins cliniques », a déclaré le Dr Elitza Theel, professeur agrégé de médecine de laboratoire à la Mayo Clinic. « L'une des plus grandes préoccupations est de signaler les faux négatifs ou les faux positifs. »

MCL avait déjà mis en place un test pour diagnostiquer le virus et a mis cette technologie à profit, supprimant l'arriéré de tests au département de la santé de l'État et continuant à tester cinq à six fois le nombre de patients par jour par rapport aux pénuries des matériaux d'essai face au ministère de la Santé du Minnesota.

Pourtant, lorsque le test de diagnostic utilise un écouvillonnage de la gorge – des écouvillons maintenant en nombre insuffisant – le test sérologique est un prélèvement sanguin standard, qui ne nécessite que trois heures.

« Nous espérons avoir un délai d'exécution rapide une fois qu'il arrivera dans notre laboratoire », a déclaré Theel, « en espérant offrir 12 à 24 heures après le test jusqu'à ce que nous puissions fournir des résultats. »

Cependant, les tests sérologiques peuvent afficher de faux négatifs s'ils sont administrés trop tôt, car il faut sept à 10 jours pour que le corps développe des anticorps contre un nouveau virus.

« C'est une grande préoccupation », a déclaré Theel. « Il y a beaucoup de ces tests proposés par les entreprises comme des tests au point de service. … Pour les personnes qui se présentent à un fournisseur de soins de santé avec un à trois jours de symptômes, ces tests risquent d'être négatifs. Ils ne doivent donc pas être utilisés chez les patients présentant des symptômes aigus.  »

L'une des utilisations les plus transformationnelles du test serait dans le cadre d'une soi-disant enquête sérologique, des études de santé publique prélevées sur des échantillons représentatifs de la population pour déterminer si la société a développé une masse critique d'immunité, permettant un retour à la normalité pour tous sauf ceux qui ont des vulnérabilités particulières.

« Il y a certainement beaucoup d'intérêt pour les enquêtes sérologiques », a déclaré Theel. « Nous allons voir où cela va, et nous serons heureux de vous aider de toutes les manières possibles. »

Bien que les espoirs soient grands, le test d'immunité contre les coronavirus ne sera pas abandonné sur le marché avec l'impact d'un nouvel iPhone. Theel a déclaré que le nombre de tests actuellement disponibles n'est pas encore dans les milliers.

« Nous effectuons un lent déploiement à ce stade, en raison de la disponibilité limitée des tests. Pour le moment, il sera ouvert aux sites d'entreprise de la Mayo Clinic. Nous espérons l'ouvrir à nos clients du Mayo Clinic Laboratory dans le courant du mois d'avril. »

Theel a déclaré que le projet impliquait une série régulière de nuits et de week-ends.

« Cela a été un énorme effort d'équipe, des technologues de notre laboratoire aux personnes qui tentent de nous fournir les fournitures dont nous avons besoin et qui demandent à des personnes de nous aider à obtenir des échantillons. »

« L'un des plus grands défis consistait à obtenir des échantillons de sérum de patients connus pour être positifs au COVID-19, mais au moins 7 à 10 jours après l'apparition des symptômes afin de trouver des anticorps dans le sang. »

« Il y a eu beaucoup de défis », a-t-elle ajouté, « mais nous avons pu les surmonter. »