L'étude, qui n'a pas encore été examinée par les pairs, a révélé un nombre considérablement plus élevé de voitures dans les parkings de cinq hôpitaux de Wuhan à la fin de l'été et à l'automne 2019 par rapport à l'année précédente; et une légère augmentation des recherches de mots clés associés à une maladie infectieuse sur le moteur de recherche chinois Baidu.

Les chercheurs ont constaté « une forte augmentation du volume à partir d'août 2019 et culminant avec un pic en décembre 2019 », a écrit l'équipe, dirigée par le directeur de l'innovation du Boston Children's Hospital, John Brownstein, dans une prépublication publiée sur le serveur DASH de Harvard.

À l'aide d'images d'octobre 2018, les chercheurs ont dénombré 171 voitures dans les parkings de l'un des plus grands hôpitaux de Wuhan, l'hôpital Tianyou. Un an plus tard, les données satellitaires montraient 285 véhicules dans les mêmes lots, soit une augmentation de 67% et jusqu'à 90% de trafic au cours de la même période dans d'autres hôpitaux de Wuhan.

« Les hôpitaux individuels ont des jours de volume relatif élevé à l'automne et à l'hiver 2019. Cependant, entre septembre et octobre 2019, cinq des six hôpitaux affichent leur volume quotidien relatif le plus élevé de la série analysée, coïncidant avec des niveaux élevés de requêtes de recherche Baidu pour le termes « diarrhée » et « toux », « ont-ils écrit.

« Il s'agit d'essayer de reconstituer un puzzle compliqué de ce qui se passait à l'époque », a déclaré Brownstein à CNN.

« Les données sont en fait particulièrement convaincantes, car nous avons constaté une augmentation du nombre de personnes à la recherche d'une maladie gastro-intestinale – la diarrhée – qui augmentait à un niveau que nous n'avions pas vu du tout, historiquement, et nous savons maintenant que les symptômes gastro-intestinaux sont vraiment marqueur important pour Covid « , at-il ajouté. « Un pourcentage énorme de personnes qui finissent par être testées positives à Wuhan ont en fait présenté des symptômes de diarrhée. »

Surveillance par satellite des maladies infectieuses

L'utilisation de «flux de données validés» pour la surveillance des maladies respiratoires n'est pas nouvelle et c'est également une technique employée par les agences de renseignement.

« L'idée que les parcs de stationnement ou les entreprises peuvent être utilisés peut être un indicateur relatif de quelque chose qui se passe dans une population », a déclaré Brownstein. « Nous avons en fait publié il y a quelques années, où nous avons montré que les hôpitaux d'Amérique latine étaient très occupés pendant la saison de la grippe. Vous pouvez prédire la saison de la grippe simplement en regardant les parkings. »

Et c'était l'idée de cette étude, a-t-il dit.

« Maintenant, nous ne pouvons pas prouver clairement ce qui était à l'origine de certains de ces signaux, mais cela ajoute en quelque sorte à un nombre croissant de preuves que quelque chose se passait avant qu'il ne soit officiellement reconnu », a-t-il déclaré.

« Bien que nous ne puissions pas confirmer si l'augmentation du volume était directement liée au nouveau virus, nos preuves soutiennent d'autres travaux récents montrant que l'émergence s'est produite avant l'identification sur le marché des fruits de mer de Huanan », selon Brownstein et son équipe. « Ces résultats corroborent également l'hypothèse selon laquelle le virus a émergé naturellement dans le sud de la Chine et était déjà potentiellement en circulation au moment de l'amas de Wuhan. »

Il est facile de passer à côté des premiers signes d'une pandémie, a déclaré Brownstein. « Si la même chose se produisait aux États-Unis, il est très possible que nous puissions également manquer ces signaux. Je pense donc que tout dépend de l'idée que nous devons renforcer nos efforts de santé publique et également renforcer notre surveillance de la santé publique.

Les États-Unis ont découvert début janvier qu'une épidémie respiratoire se propageait à Wuhan, mais il faudrait des semaines avant que le premier cas ne soit identifié aux États-Unis à Seattle et le gouvernement fédéral commencerait à prendre des mesures.

« Nous avons également les défis du manque de tests dans ce pays, donc des signaux ont probablement été manqués ici aussi, que la transmission était en cours et nous ne le savions pas non plus. »

Plus de 7 millions de personnes ont depuis été infectées par le virus mortel dans le monde, selon l'Université Johns Hopkins, avec plus de 404 000 décès dans le monde et plus de 110 000 décès aux États-Unis.