Une station balnéaire dans le sud du Pacifique. Les économies des pays insulaires du Pacifique dépendent fortement du tourisme, qui s’est effondré en raison de la pandémie de COVID-19 Douglas Peebles / Alamy)

Les îles du Pacifique menacées par COVID-19

27 mai 2020

Déjà parmi les pays les plus reculés de la planète, les États insulaires du Pacifique ont vu leurs liens économiques vitaux s’affaiblir ces derniers mois avec l’évaporation du tourisme, de graves perturbations du commerce international et une réduction des envois de fonds. Pour ces pays, la pandémie de COVID-19 pourrait être plus profonde que même certains des pires cyclones des années passées.

La baisse de la demande mondiale affecte également les îles qui dépendent des produits de base et d’autres exportations, en particulier celles qui dépendent du pétrole et du gaz pour leurs revenus. Et les perturbations de la chaîne d’approvisionnement – y compris dans le secteur de la pêche – continuent d’entraver les îles qui dépendent de ce secteur, y compris pour les revenus de licence.

En outre, les effets persistants du changement climatique et de la saison des cyclones tropicaux (y compris le cyclone tropical Harold, qui a frappé Vanuatu, les Tonga, les Fidji et les Îles Salomon en avril) posent des risques persistants pour ces économies vulnérables. Pour soutenir leurs économies pendant la crise et contribuer à une reprise plus rapide, les pays devront allouer des ressources aux groupes vulnérables touchés par la pandémie.

Effondrement du tourisme

De nombreuses économies insulaires de la région sont déjà sous le choc de l’effondrement brutal du tourisme qui a suivi la pandémie. Les recettes touristiques représenteraient jusqu’à 20 à 30% de l’activité économique dans des pays comme le Samoa et les Tonga et le tourisme est une source principale d’emplois et de devises pour des pays comme les Fidji, les Palaos et les Samoa.

De nombreuses îles ont rapidement réagi à la propagation du coronavirus, instituant des restrictions de voyage et un dépistage amélioré dès janvier afin de garder le virus à distance, en particulier pour le Samoa, qui venait de subir une épidémie de rougeole dévastatrice fin 2019. Mais avec des touristes en provenance de pays comme l’Australie, la Nouvelle-Zélande et d’autres en Asie, incapables ou peu désireux de voyager en raison des contrôles aux frontières et des restrictions de voyage, les hôtels et complexes hôteliers sur les îles sont effectivement vides, ce qui oblige à des licenciements et à des fermetures.

Retombées économiques au-delà du tourisme

La baisse de la demande mondiale se traduit par de fortes baisses des prix des produits de base, affectant les exportateurs de produits de base tels que la Papouasie-Nouvelle-Guinée par une perte des exportations et des revenus. De plus, les sociétés énergétiques pourraient réduire leurs plans de production en prévision d’une baisse de la demande d’énergie résultant d’une contraction de l’activité manufacturière mondiale. Pour les pays importateurs de pétrole de la région, la baisse des prix du pétrole amortira le choc.

À l’échelle mondiale, la diminution de l’emploi et le rapatriement des travailleurs invités devraient entraîner une baisse des envois de fonds d’environ 20%. Les envois de fonds représentent en moyenne 10% du PIB dans les îles du Pacifique (à l’exclusion de la Papouasie-Nouvelle-Guinée) et dépassent 40% aux Tonga et environ 15% aux Samoa et aux Îles Marshall.

L’expérience antérieure suggérerait un rebond des prix des produits de base, du tourisme et des envois de fonds après la fin de la crise COVID-19. Mais la pandémie peut infliger des blessures plus profondes que même la pire catastrophe naturelle. Les compagnies aériennes régionales – qui sont le canal essentiel du tourisme vers ces économies insulaires éloignées – sont confrontées à des dommages importants en raison de la perte prolongée de revenus. Le potentiel de pertes de revenus importantes et de réduction des opérations, ainsi qu’un effet dissuasif sur les voyages mondiaux, pourraient entraîner une diminution du tourisme même après la disparition du virus.

Réponse politique

Les pays insulaires du Pacifique n’ont pas tardé à réagir à la menace de la pandémie – en prenant des mesures pour empêcher l’arrivée de COVID-19 sur leurs côtes, le confinement (aux Fidji) pour limiter la propagation, des dépenses supplémentaires pour les infrastructures et la préparation sanitaires, et en cherchant à contrer l’impact négatif sur la croissance économique et les revenus des ménages.

Cependant, la plupart des pays de la région ont peu de marge de manœuvre pour contrer l’impact économique de la pandémie par des dépenses supplémentaires. La dette publique des îles du Pacifique, en moyenne, a déjà augmenté depuis la fin de la crise financière mondiale. À présent, certains pays ont annoncé des mesures budgétaires qui incluent, par exemple, des dépenses de santé supplémentaires, des transferts monétaires temporaires pour les travailleurs déplacés et un soutien au crédit aux petites et moyennes entreprises et aux secteurs touchés.

Dans la mesure du possible, les banques centrales et les régulateurs devraient jouer un rôle complémentaire pour soutenir l’activité économique. Les banques centrales des Fidji, de Papouasie-Nouvelle-Guinée et de Vanuatu ont réduit leurs taux directeurs et / ou leurs réserves obligatoires. D’autres banques centrales de la région ont également fourni une assistance en matière de liquidités sous diverses formes. Certaines banques et autres prêteurs ont proposé des reports de paiement à court terme et des réductions de taux d’intérêt sur les prêts hypothécaires et les prêts, et ont renoncé aux frais et charges de retard aux clients éligibles.

Pour préserver la stabilité financière, les autorités de surveillance devraient intensifier la surveillance et augmenter la fréquence des déclarations des institutions financières. Pour les pays insulaires du Pacifique, une considération importante sera d’identifier les risques du secteur financier, y compris les expositions aux activités liées au tourisme, et d’effectuer des tests de résistance qui garantissent que les institutions financières sont prêtes à résister aux chocs.

Intensifier le soutien du FMI

Le FMI travaille en étroite collaboration avec la Banque mondiale, la Banque asiatique de développement et d’autres partenaires régionaux sur des solutions et des approches innovantes pour aider les pays du Pacifique à surmonter les défis de la crise actuelle et à se positionner pour la reprise économique. Le doublement de la capacité de financement d’urgence du FMI signifie que jusqu’à 643 millions de dollars pourraient être mis immédiatement à la disposition des économies insulaires du Pacifique.

Les Îles Salomon ont déjà bénéficié d’un allégement de leur dette au titre du Catastrophe Containment and Relief Trust. Et une demande d’aide financière d’urgence du Samoa dans le cadre de la facilité de crédit rapide du FMI a maintenant été approuvée. L’aide d’urgence à d’autres pays insulaires du Pacifique sera examinée par le Conseil d’administration du FMI au cours des prochaines semaines.