AVALON, CALIF. >> Lorsque les portes de "l'île de la romance" en Californie ont été presque fermées aux amoureux et à peu près tout le monde le mois dernier, cela a peut-être sauvé les 4000 habitants d'une épidémie de coronavirus, mais cela a détruit une économie basée presque uniquement sur le tourisme.

 L'île de la romance en Californie, qui dépend principalement du tourisme, paralysée par le coronavirus

L'ordre de séjour à domicile institué à travers la Californie a isolé la minuscule île de Santa Catalina du virus qui se propageait rapidement sur le continent. La ville d'Avalon, au bord de l'océan, dont la beauté pittoresque a vendu des millions de cartes postales au fil des ans, est devenue une ville fantôme.

Les hôtels sont vides, les bars le long du brin ont fermé, presque tous les restaurants sont fermés et les plongeurs en apnée, les plaisanciers, les surfeurs, les randonneurs et autres qui rempliraient les plages de l'île et les eaux bleues cristallines sont introuvables.

"Nous mourons ici", a déclaré Carole Cotter, une résidente de 25 ans, retirant son masque de protection pour parler après une épicerie. "Nous ne pouvons pas survivre uniquement avec les impôts fonciers, c'est insuffisant. Nous avons besoin de notre argent touristique. "

Cotter, dont le mari a été empêché d'exploiter le tramway qui transporte les gens vers le pittoresque "aéroport dans le ciel" de Catalina, a déclaré que bien que la paix et la tranquillité aient parfois été agréables, la plupart des habitants ont longtemps rêvé des jours où les gens bloquaient les rues, les restaurants bondés et il était difficile de trouver un endroit pour planter une serviette sur la plage.

"C'est très, très calme ici et nous n'y sommes pas habitués", a-t-elle déclaré. "Nous sommes habitués à être une ville bruyante et touristique."

Telle était la vision de William Wrigley Jr., le magnat du chewing-gum qui a acheté Santa Catalina en 1919 et construit de nombreux monuments pour attirer les visiteurs. Il possédait également les Cubs de Chicago et utilisait l'île comme lieu d'entraînement de printemps de l'équipe.

En outre popularisée par la chanson pop des années 1950 "26 Miles", une référence à l'emplacement de Catalina sur le littoral sud de la Californie au sud de Los Angeles, l'île attire plus d'un million de touristes par an, selon la chambre de commerce locale.

Les navires de croisière déposent jusqu'à 2 000 personnes par semaine pour de brèves escales, tandis que le Catalina Express transporte chaque jour des milliers de ferries depuis les ports du continent, y compris beaucoup de ceux qui séjournent dans des hôtels.

Maintenant, l'Express en est à quelques courses par jour, transportant principalement des insulaires sur le continent pour des rendez-vous chez le médecin ou d'autres voyages essentiels tout en faisant venir quelques travailleurs des services publics pour que les choses fonctionnent.

Dans les semaines où le port d'Avalon, normalement animé, a été fermé, la maire Ann Marshall estime que le port à lui seul a perdu près de 2 millions de dollars en affaires.

"Nous recherchons sérieusement une partie de cet argent de sauvetage pour nous aider", a-t-elle déclaré.

Pendant ce temps, beaucoup de gens disent qu'ils s'impatientent de retourner travailler dans les magasins d'appâts et de pêche, les magasins de surf, les lieux de location de kayaks et d'autres entreprises qui transportent les gens autour de l'île sur des bateaux à fond de verre ou des tramways, leur permettant de regarder le buffle parcourez l'arrière-pays de l'île ou les cerfs et les dauphins jouent. Et pas seulement parce qu'ils veulent recommencer à gagner de l'argent.

"À ce stade, nous manquons vraiment tous nos visiteurs", a déclaré Megan Wright, propriétaire du Café Métropole près de la plage.

"Nous avons l'habitude de voir les mêmes personnes chaque année", a-t-elle ajouté, notant qu'au cours de ses 10 années sur l'île, beaucoup d'entre eux sont également devenus amis.

Le Cafe Metropole est l'un des rares restaurants de l'île encore ouverts à emporter et récemment, Wright s'est occupé de fournir trois repas par jour à un groupe de travailleurs d'Edison du sud de la Californie sur l'île temporairement.

"Cela a été très excitant pour nous", a-t-elle déclaré à propos de la possibilité d'aider les gens éloignés de chez eux sans nulle part où aller manger avant ou après le travail. Pour des raisons de sécurité, chaque ensemble de repas est laissé juste à l'extérieur du hall d'un hôtel voisin où les travailleurs séjournent, puis transporté à l'intérieur par un gardien de sécurité.

Avalon fait partie du comté de Los Angeles, qui a un pourcentage disproportionnellement élevé du nombre total de cas et de décès confirmés en Californie. Les habitants de l'île ont été encouragés à rester chez eux pour éviter d'être exposés sur le continent et jusqu'à présent, seuls deux ont été testés positifs. Les deux se remettraient chez eux.

La plupart des personnes atteintes de COVID-19 présentent des symptômes tels que de la fièvre et de la toux pendant trois semaines maximum. Les personnes âgées et les personnes ayant des problèmes de santé existants peuvent faire face à des maladies graves, notamment une pneumonie, et la mort.

Malgré la crise économique dévastatrice, Marshall et d'autres responsables déclarent qu'ils ne veulent pas ouvrir l'île trop tôt et risquer une flambée des infections. Dans l'ensemble, les résidents disent que presque tout le monde semble suivre les ordres, porter des masques en public, prendre ses distances et rester à l'intérieur.

Dans une ville de cette taille, les gens disent que tout le monde se connaît, même avec un masque.

Il y a des déplacements quotidiens au bureau de poste pour ramasser le courrier, des visites à la pharmacie et des courses à la seule épicerie, qui pour la plupart reste bien approvisionnée.

"Les gens ne peuvent pas venir en voiture de leur ville voisine pour notre papier hygiénique. C’est donc un point positif ", a déclaré en riant Jim Luttjohann, président de la Chambre de commerce et des visiteurs de l’île.

Avec plus de gens cuisinant à la maison, la farine a parfois été difficile à trouver. Chet’s Hardware a également eu du mal à garder un désinfectant pour les mains sur les étagères, donc Cinde MacGugan-Cassidy, qui possède l'entreprise avec son mari, a décidé de la faire sienne.

Avec autant de temps à leur disposition, les résidents et les propriétaires d'entreprises ont fait de Chet un endroit très fréquenté alors qu'ils s'approvisionnent pour des projets de réparation et de réparation à domicile pour lesquels ils n'avaient jamais eu le temps auparavant.

Mais d'autres entreprises appartenant à MacGugan-Cassidy et à son mari, notamment une entreprise hôtelière et de camping, ont été durement touchées et certains employés ont été mis en congé.

"Pour mon mari et moi, c'est probablement la chose la plus difficile à digérer à ce stade", a déclaré MacGugan-Cassidy, qui est également le maire d'Avalon pro-tem. Elle a promis à tous les employés en congé qu'ils auraient un emploi lorsque la pandémie passerait.

Jusque-là, a déclaré Marshall, les résidents s'entraident comme ils le peuvent. Le garde-manger local, qui livre normalement une quinzaine de familles par jour, en a livré 152 un jour la semaine dernière.

"Dans l'ensemble, les gens disent que cela passera", songea Marshall. "Nous nous considérons vraiment comme une famille ici et notre famille s'en sortira."