Les scientifiques commencent à déployer de nouveaux tests sanguins pour le coronavirus, un développement clé qui, contrairement aux tests de diagnostic actuels, aidera à localiser les personnes immunisées et à révéler toute l'étendue de la pandémie.

Les tests « sérologiques » – qui reposent sur du sang prélevé et non sur un écouvillonnage nasal ou de la gorge – peuvent identifier les personnes infectées et ayant déjà guéri de Covid-19, y compris celles qui n'ont jamais été diagnostiquées, soit parce qu'elles ne se sentaient pas particulièrement malades ou ils n'ont pas pu passer un test initial. Les scientifiques s'attendent à ce que ces personnes soient à l'abri d'une autre infection pendant au moins un certain temps – les tests pourraient donc indiquer qui pourrait être priorisé pour retourner au travail ou servir d'agent de santé de première ligne.

Identifier la portée complète de l'épidémie

Les tests sérologiques, qui sont déployés dans certains pays d'Asie et commencent à être utilisés dans un hôpital de New York, pourraient également aider les scientifiques à répondre aux questions épidémiologiques en suspens sur la propagation du virus et pourraient même orienter une stratégie d'inoculation si un vaccin arriver sur le marché.

« Nous devons identifier toutes ces personnes ici qui non seulement savaient qu'elles avaient le coronavirus mais qui n'étaient peut-être pas sûres parce qu'elles n'ont pas été testées ou parce qu'elles présentaient des symptômes minimes », a déclaré Christopher Kirchhoff, un ancien collaborateur de la Maison Blanche qui a écrit Revue 2016 de la réponse du gouvernement américain à la crise Ebola en Afrique de l'Ouest. « Vous pouvez imaginer leur demander d'assumer les rôles clés de notre économie pour faire bouger les choses, que ce soit dans une allée de caisse dans un supermarché ou en prenant la tête de s'occuper de quelqu'un d'autre dans leur famille qui souffre du coronavirus. »

Les tests sérologiques reniflent les anticorps dans le sang – molécules produites par le système immunitaire en réponse à une attaque d'un agent pathogène.

À l'heure actuelle, les principaux tests de diagnostic de Covid-19 reposent sur une technologie appelée PCR et recherchent des preuves du génome de l'ARN du virus. Mais au fur et à mesure que les gens se rétablissent, ils vaincent le virus de leur système, donc la PCR n'est pas très utile au-delà de la période d'infection.

Cependant, les anticorps produits en réponse à un virus persistent dans le sang, agissant comme des sentinelles et ralliant une réponse immédiate si le virus tentait à nouveau d'envahir. Les anticorps sont des signatures uniques – différents protecteurs modélisés après avoir rencontré différents virus – donc les trouver est un signal de contact passé avec un virus particulier.

C'est la différence entre attraper un envahisseur en flagrant délit par rapport à retourner sur la scène du crime et épousseter des empreintes.

« Il semble très facile de pouvoir dire oui ou non, quelqu'un a été infecté ou n'était pas infecté », a déclaré Florian Krammer, virologue à l'École de médecine Icahn du Mont Sinaï.

Plus tôt ce mois-ci, Krammer et ses collègues ont publié sur un serveur de préimpression un document décrivant les tests sérologiques qu'ils avaient mis au point pour détecter une exposition antérieure au SRAS-CoV-2, le nom du coronavirus. (Les prépublications sont des articles scientifiques qui n'ont pas encore fait l'objet d'un examen par les pairs.) Ils ont également créé un site Web où les laboratoires peuvent commander les ingrédients dont ils ont besoin pour passer des tests et fonctionner eux-mêmes.

Et cette semaine, le mont Sinaï a annoncé que des anticorps détectés dans le sang de patients récupérés seraient utilisés pour traiter les patients actuels. On espère que l'injection de ces anticorps aux patients – un type de thérapie parfois appelé plasma convalescent – pourrait fournir une première couche de protection alors que leur propre système immunitaire se met en marche.

Les entreprises et les chercheurs universitaires tentent également de développer des thérapies plasmatiques et s'efforcent d'obtenir du sang des survivants. Des tests sérologiques pourraient aider à augmenter l'offre.

D'autres tests sont également en cours de construction. Aux Pays-Bas, des chercheurs ont dévoilé des tests, le Royaume-Uni s'apprête à déployer ses propres tests d'anticorps et des scientifiques de Singapour les ont utilisés pour tracer des chaînes de transmission. Robert Redfield, le directeur des Centers for Disease Control and Prevention, a déclaré au Congrès ce mois-ci que l'agence développait deux tests sérologiques; une porte-parole du CDC n'a pas répondu aux messages demandant plus de détails sur les tests de l'agence ou ses plans.

Les entreprises ont également commencé à vendre des tests d'anticorps, bien que certains soient présentés comme un autre outil pour diagnostiquer les infections aiguës. Certains experts sont sceptiques à propos de cette approche car elle peut prendre quelques jours au corps pour accélérer la production des anticorps, ce qui signifie qu'un test sérologique manquerait une infection si elle en était à ses débuts.

« Il vous faut cinq, sept, 10 jours – généralement plus d'une semaine pour développer une réponse solide en anticorps », a déclaré Isabella Eckerle, virologue au Centre de Genève pour les maladies virales émergentes. « Et la première semaine est la semaine où les gens répandent le virus aux concentrations les plus élevées. »

Les tests sérologiques sont également essentiels, selon les experts, pour brosser un tableau complet de la propagation du virus, même si ce n'est pas immédiatement.

Dans d'autres pays, les chercheurs ont commencé à lancer des « enquêtes sérologiques » – testant le sang d'un échantillon de la population pour estimer l'ampleur de la propagation du virus. C’est grâce à ces types d’initiatives rétrospectives que le nombre total de cas peut être approximé, ce qui peut aider à expliquer la fréquence des infections asymptomatiques et à calculer une meilleure estimation du taux de mortalité d’un virus.

Une enquête sérologique de 2015 sur le coronavirus MERS, par exemple, a inclus des échantillons de 10 000 personnes en Arabie saoudite. Quinze personnes avaient des anticorps anti-MERS, que les chercheurs extrapolaient que près de 45 000 personnes dans le pays auraient pu être exposées au virus. C'est comparé à moins de 2500 cas de MERS qui ont été vérifiés dans le monde.

« En effectuant des tests sérologiques sur grand échantillon, nous aurons une idée de l’ampleur de cette pandémie et du pourcentage de la population qui pourrait être immunisé », a déclaré Stephen Goldstein, virologue à l’Université de l’Utah.

Parce que le coronavirus est nouveau, les chercheurs ne peuvent pas affirmer avec certitude qu'une infection initiale garantit une protection durable. Mais sur la base de l'expérience avec d'autres virus, y compris d'autres coronavirus, ils s'attendent à ce que les personnes qui se rétablissent soient protégées pendant peut-être au moins un an ou deux, et à partir de là, l'immunité pourrait commencer à décliner, pas disparaître. Ils seraient également moins susceptibles de transmettre le virus à d'autres, et pourraient donc retourner au travail et à une vie normale.

Au niveau communautaire, si une enquête sérologique indique que plus de personnes sont immunisées que prévu, cela pourrait signaler que les futures vagues de cas de coronavirus pourraient être moins intenses que ne le prévoient certaines prévisions. Savoir qui a une immunité au niveau individuel pourrait également garantir que les personnes qui n'ont pas contracté le coronavirus pourraient être les premières à être vaccinées. Si un vaccin est finalement approuvé, la demande initiale dépassera probablement de loin les capacités de fabrication, de sorte que les chercheurs s'attendent à ce que les doses soient attribuées d'une manière ou d'une autre.

Déjà, plusieurs pays – dont la Chine, où la flambée a commencé – ont commencé une enquête sérologique, bien que les résultats ne soient pas encore disponibles. L'Organisation mondiale de la santé a exhorté les pays à entreprendre de telles études.

« Nous les poussons – pas seulement la Chine, tous les pays – à mener ce type d'enquêtes et à partager leurs résultats avec nous afin que nous puissions mieux comprendre comment la transmission se produit », Maria Van Kerkhove, qui aide à diriger la riposte de l'OMS à la pandémie, a déclaré ce mois-ci.