Les ordinateurs avancés ont vaincu les maîtres d'échecs et ont appris à parcourir des montagnes de données pour reconnaître les visages et les voix. Maintenant, un développeur milliardaire de logiciels et d'intelligence artificielle s'associe avec les meilleures universités et entreprises pour voir si A.I. peut aider à freiner les pandémies actuelles et futures.

Thomas M. Siebel, fondateur et PDG de C3.ai, une société d'intelligence artificielle à Redwood City, en Californie, a déclaré que le consortium public-privé dépenserait 367 millions de dollars au cours de ses cinq premières années, visant ses premiers prix à trouver des moyens de ralentir le nouveau coronavirus qui balaie le globe.

A.I. Vers le coronavirus

« Je ne peux pas imaginer une utilisation plus importante de l'IA », a déclaré M. Siebel lors d'une interview.

Connu sous le nom de C3.ai Digital Transformation Institute, le nouveau consortium de recherche comprend des engagements de Princeton, Carnegie Mellon, du Massachusetts Institute of Technology, de l'Université de Californie, de l'Université de l'Illinois et de l'Université de Chicago, ainsi que de C3.ai et Microsoft. Il cherche à mettre les meilleurs scientifiques sur des problèmes sociaux gargantuesques avec l'aide de A.I. – son premier défi étant la pandémie.

Le nouvel institut cherchera de nouvelles façons de ralentir la propagation du pathogène, d'accélérer le développement de traitements médicaux, de concevoir et de réorienter des médicaments, de planifier des essais cliniques, de prédire l'évolution de la maladie, de juger de la valeur des interventions, d'améliorer les stratégies de santé publique et de trouver de meilleures façons de avenir pour lutter contre les flambées infectieuses.

Condoleezza Rice, ancienne secrétaire d'État américaine qui siège au conseil d'administration de C3.ai et a récemment été nommée la prochaine directrice de la Hoover Institution, un groupe de réflexion conservateur sur le campus de Stanford, a qualifié cette initiative d'une occasion unique de « mieux gérer ces phénomènes et éviter les pires résultats pour l'humanité. « 

Le nouvel institut prévoit d'octroyer jusqu'à 26 subventions par an, chacune offrant jusqu'à 500 000 $ en fonds de recherche en plus des ressources informatiques. Il exige que les chercheurs principaux soient situés dans les universités du consortium, mais autorise les partenaires et les membres de l'équipe dans d'autres institutions. Il souhaite que les propositions sur les coronavirus soient soumises d'ici mai et prévoit d'attribuer ses premières subventions en juin. Les résultats de la recherche doivent être rendus publics.

Les codirecteurs de l'institut sont S. Shankar Sastry de l'Université de Californie à Berkeley et Rayadurgam Srikant de l'Université de l'Illinois à Urbana-Champaign. La puissance de calcul doit provenir de C3.ai et de Microsoft, ainsi que du Lawrence Berkeley National Laboratory de l'Université de Californie et du National Center for Supercomputing Applications de l'Université de l'Illinois. Les écoles utilisent certains des superordinateurs les plus avancés au monde.

A.I. réussi peut être extrêmement difficile à livrer, en particulier dans les problèmes épineux du monde réel tels que les voitures autonomes. Lorsqu'on lui a demandé si l'institut était moins un plan de résultats pratiques qu'un exercice de bien-être, M. Siebel a répondu: « La probabilité que quelque chose de bien ne sorte pas de cela est nulle. »

ImageThomas M. Siebel, fondateur et PDG de C3.ai.Crédit … C3.ai

Au cours des dernières décennies, de nombreux Américains riches ont cherché à se réinventer en tant que mécènes du progrès social grâce à la recherche scientifique, dépassant dans certains cas ce que le gouvernement fédéral peut réaliser parce que ses objectifs sont souvent peu aventureux et ses budgets imprévisibles.

Forbes évalue la valeur nette actuelle de M. Siebel à 3,6 milliards de dollars. Son premier groupe virtuel est une société de portefeuille diversifiée qui comprend des entreprises philanthropiques.

Né en 1952, M. Siebel a étudié l'histoire et l'informatique à l'Université de l'Illinois et a été cadre chez Oracle avant de fonder Siebel Systems en 1993. Il a été le pionnier des logiciels de service client et a fusionné avec Oracle en 2006. Il a fondé ce qui allait s'appeler C3 .ai en 2009.

La première partie du nom de l'entreprise, a déclaré M. Siebel dans un e-mail, représente la convergence de trois tendances numériques: les mégadonnées, le cloud computing et l'internet des objets, avec A.I. amplifier leur puissance. L'année dernière, il a présenté sa thèse dans un livre intitulé « Transformation numérique: survivre et prospérer à une époque d'extinction massive ». C3.ai travaille avec des clients sur des projets tels que la détection de la fraude numérique et la construction de villes intelligentes.

Dans une interview, Eric Horvitz, le scientifique en chef de Microsoft et un médecin qui siège au conseil d'administration de l'institut dérivé, a comparé la pression pour les solutions de coronavirus à un coup de lune comprimé.

Le pouvoir de l'approche, a-t-il dit, vient du rapprochement des principaux acteurs et institutions. « Nous oublions qui est où et demandons ce que nous pouvons faire en équipe », a déclaré le Dr Horvitz.

Voir l'intelligence artificielle comme une bonne chose – peut-être une bouée de sauvetage – est un renversement brutal de la façon dont elle est souvent tenue dans la crainte. Des critiques ont agressé A.I. comme dangereusement puissant, menaçant même l'asservissement de l'humanité à des robots aux pouvoirs surhumains.

« En aucun cas, je ne suggère que A.I. est toute douceur et lumière « , a déclaré M. Siebel. Mais le nouvel institut, a-t-il ajouté, est « un endroit où il peut être une force pour le bien ».