Des moniteurs affichent une vidéo montrant un logiciel de reconnaissance faciale utilisé au siège de la société d’intelligence artificielle Megvii, à Pékin, le 10 mai 2018. Pékin investit des milliards de dollars dans la reconnaissance faciale et d’autres technologies pour suivre et contrôler ses citoyens.

Le monde fait face à sa plus grande crise sanitaire depuis des décennies, mais l’une des technologies les plus prometteuses du monde – l’intelligence artificielle (IA) – ne joue pas le rôle majeur que certains auraient pu espérer.

A.I. a un rôle limité pandémie de coronavirus

Des laboratoires d’IA renommés tels que DeepMind, OpenAI, Facebook AI Research et Microsoft sont restés relativement silencieux alors que le coronavirus s’est répandu dans le monde entier.

« Il est fascinant de voir à quel point il est silencieux », a déclaré Neil Lawrence, l’ancien directeur de l’apprentissage automatique chez Amazon Cambridge.

« Cette (pandémie) montre ce que sont les taureaux – la plupart du battage médiatique de l’IA. C’est génial et ce sera utile un jour, mais il n’est pas surprenant dans une pandémie que nous nous rabattions sur des techniques éprouvées. »

Ces techniques comprennent de bonnes techniques statistiques à l’ancienne et des modèles mathématiques. Ce dernier est utilisé pour créer des modèles épidémiologiques, qui prédisent comment une maladie se propagera à travers une population. À l’heure actuelle, ils sont beaucoup plus utiles que des domaines de l’IA comme l’apprentissage par renforcement et le traitement du langage naturel.

Rôle de l’IA

Bien sûr, quelques projets d’IA utiles se produisent ici et là.

En mars, DeepMind a annoncé qu’il avait utilisé une technique d’apprentissage automatique appelée « modélisation libre » pour détailler les structures de six protéines associées au SRAS-CoV-2, le coronavirus qui cause la maladie de Covid-19. Ailleurs, la start-up israélienne Aidoc utilise l’imagerie AI pour signaler des anomalies dans les poumons et une start-up britannique fondée par le co-inventeur du Viagra, David Brown, utilise l’IA pour rechercher des traitements médicamenteux Covid-19.

Verena Rieser, professeur d’informatique à l’Université Heriot-Watt, a souligné que des robots autonomes peuvent être utilisés pour aider à désinfecter les hôpitaux et que les tuteurs en IA peuvent aider les parents à supporter le fardeau de l’enseignement à domicile. Elle a également déclaré que les « compagnons IA » pouvaient aider à l’auto-isolement, en particulier pour les personnes âgées.

« À la périphérie, vous pouvez l’imaginer faire des choses avec la vidéosurveillance », a déclaré Lawrence, ajoutant que des caméras pourraient être utilisées pour collecter des données sur le pourcentage de personnes portant des masques.

Par ailleurs, un système de reconnaissance faciale construit par la société britannique SCC a également été adapté pour repérer les victimes de coronavirus au lieu des terroristes. À Oxford, en Angleterre, Exscientia examine plus de 15 000 médicaments pour voir leur efficacité en tant que traitements contre les coronavirus. Le travail est effectué en partenariat avec Diamond Light Source, le « synchotron » national du Royaume-Uni.

Mais le rôle de l’IA dans cette pandémie est probablement plus nuancé que certains ne l’avaient prévu. L’IA n’est pas sur le point de nous faire sortir de la forêt de si tôt.

« Cela indique en quelque sorte à quel point l’IA était excitée », a déclaré Lawrence, qui est maintenant professeur de machine learning à l’Université de Cambridge. « La maturité des techniques est équivalente à l’internet noughties. »

Pourquoi l’IA n’a-t-elle pas eu plus d’impact ?

Les chercheurs en IA s’appuient sur de grandes quantités de données bien étiquetées pour former leurs algorithmes, mais pour le moment, il n’y a pas suffisamment de données fiables sur les coronavirus pour le faire.

« L’IA apprend à partir de grandes quantités de données qui ont été étiquetées manuellement – une tâche longue et coûteuse », a déclaré Catherine Breslin, consultante en apprentissage automatique qui travaillait sur Amazon Alexa.

« Il faut également beaucoup de temps pour créer, tester et déployer l’IA dans le monde réel. Lorsque le monde changera, comme il l’a fait, les défis de l’IA seront de collecter suffisamment de données pour apprendre et de pouvoir construire et déployer la technologie assez rapidement pour avoir un impact. « 

Breslin convient que les technologies de l’IA ont un rôle à jouer. « Cependant, ils ne seront pas une solution miracle », a-t-elle déclaré, ajoutant que même s’ils ne mettaient pas fin directement au virus, ils pouvaient rendre la vie des gens plus facile et plus amusante lorsqu’ils étaient en détention.

La communauté de l’IA réfléchit longuement et sérieusement à la façon dont elle peut se rendre plus utile.

La semaine dernière, Facebook AI a annoncé un certain nombre de partenariats avec des universitaires à travers les États-Unis.

Parallèlement, Demis Hassabis, le leader polymath de DeepMind, aide la Royal Society, la plus ancienne académie scientifique indépendante du monde, dans le cadre d’un nouveau projet multidisciplinaire appelé DELVE (Data Evaluation and Learning for Viral Epidemics). Lawrence contribue également.