Fin janvier, des chercheurs de BenevolentAI, une start-up d'intelligence artificielle du centre de Londres, ont tourné leur attention vers le coronavirus.

En deux jours, en utilisant des technologies qui peuvent parcourir la littérature scientifique liée au virus, ils ont identifié un traitement possible avec une rapidité qui a surpris la société qui fabrique le médicament et de nombreux médecins qui avaient passé des années à explorer ses effets sur d'autres virus.

Comment A.I. Médecins dirigés vers un éventuel traitement contre les coronavirus

Appelé baricitinib, le médicament a été conçu pour traiter la polyarthrite rhumatoïde. Bien que de nombreuses questions suspendent son utilisation potentielle comme traitement contre les coronavirus, il sera bientôt testé dans le cadre d'un essai clinique accéléré avec les National Institutes of Health. Il est également à l'étude au Canada, en Italie et dans d'autres pays.

Les spécialistes de BenevolentAI sont parmi de nombreux A.I. des chercheurs et des scientifiques des données du monde entier qui ont tourné leur attention vers le coronavirus, espérant pouvoir accélérer les efforts pour comprendre comment il se propage, traiter les personnes qui en sont atteintes et trouver un vaccin.

Avant la pandémie, l'A.I. les chercheurs faisaient partie de l'un des secteurs les plus médiatisés et les mieux financés de l'industrie de la technologie, poursuivant des visions de véhicules et de machines autonomes qui peuvent apprendre par eux-mêmes. Maintenant, ils essaient simplement d'être utiles – travaillant sur une technologie qui augmente les experts humains au lieu de les remplacer.

Les chercheurs en médecine ont passé des années à explorer le baricitinib et des médicaments similaires pour traiter les virus. Le baricitinib, une pilule prise une fois par jour, peut aider à lutter contre les activités extrêmes et indésirables du système immunitaire de l'organisme, qui surviennent à la fois avec la polyarthrite rhumatoïde et des virus comme le H.I.V. et peut endommager les cellules et les tissus sains.

Fin janvier, après avoir discuté de la pandémie avec l'un des investisseurs de la société en Asie, la baronne Joanna Shields, directrice générale de BenevolentAI, a demandé à Peter Richardson, vice-président de la pharmacologie de BenevolentAI, si la société pouvait explorer des traitements potentiels.

BenevolentAI a rapidement rejoint une course pour identifier les médicaments qui peuvent empêcher le virus de pénétrer dans les cellules du corps. Des chercheurs de l'Université de Californie, de San Francisco et de nombreux autres laboratoires étudient des traitements similaires.

BenevolentAI, qui a reçu plus de 292 millions de dollars du fonds souverain singapourien Temasek, Goldman Sachs et d'autres, a passé ces dernières années à développer une technologie qui pourrait aider à trouver des informations enfouies dans de vastes trésors de documents universitaires et d'autres publications scientifiques.

La technologie a été conçue pour le développement de nouveaux médicaments – pas pour identifier de nouvelles utilisations pour les médicaments existants – et elle n'a jamais été utilisée avec du matériel lié aux virus.

Pendant deux jours, une petite équipe a utilisé les outils de l'entreprise pour sonder des millions de documents scientifiques à la recherche d'informations liées au virus. Les outils s'appuyaient sur l'un des plus récents développements de l'intelligence artificielle – les « modèles de langage universels » qui peuvent apprendre à comprendre le langage écrit et parlé en analysant des milliers de vieux livres, articles Wikipedia et autres textes numériques.

Ces A.I. les systèmes améliorent rapidement tout, du moteur de recherche Google aux « chatbots » automatisés conçus pour poursuivre une conversation. Ils peuvent également aider les machines à parcourir la littérature scientifique, à identifier des informations particulières, à les organiser et à les récupérer sur commande.

À l'aide de ses outils linguistiques automatisés, les ingénieurs de l'entreprise ont généré une base de données détaillée et étroitement interconnectée de processus biologiques particuliers liés au coronavirus. Ensuite, le Dr Richardson, 65 ans et pharmacologue de formation, a utilisé des outils supplémentaires pour parcourir ce que la technologie avait trouvé et comprendre ce que cela signifiait.

« Ce n'est pas comme si nous avions ce bouton géant et nous le frappons juste et des trucs sortent de l'autre côté », a déclaré Olly Oechsle, 37 ans, ingénieur logiciel qui supervise la conception de ces outils. « Peter travaille dans ce domaine depuis avant ma naissance. »

En s'appuyant sur ce que la technologie a trouvé dans la littérature, le Dr Richardson pourrait cartographier les liens entre des gènes humains particuliers et les processus biologiques affectés par le coronavirus. Alors qu'une carte multicolore apparaissait sur son écran d'ordinateur, deux gènes lui ont sauté dessus.

« Ils se sont levés et ont dit: » Regardez, nous sommes ici « , a déclaré le Dr Richardson.

Une fois les gènes identifiés, lui et ses collègues ont pu identifier la façon dont les médicaments existants ciblaient les gènes, en visualisant le processus à travers une sorte d'organigramme numérique. Ils ont identifié le baricitinib, fabriqué par le géant pharmaceutique américain Eli Lilly.

De nombreux scientifiques envisageaient déjà des médicaments anti-inflammatoires similaires qui pourraient réduire une tempête de cytokines, une réponse extrême du système immunitaire du corps qui peut tuer les patients atteints de coronavirus.

Mais les chercheurs de BenevolentAI sont allés plus loin. Grâce à leur logiciel, ils ont découvert que le baricitinib pouvait également prévenir l'infection virale elle-même, bloquant la façon dont elle pénètre dans les cellules. La société a déclaré qu'elle ne s'attendait pas à gagner de l'argent grâce à la recherche et qu'elle n'avait aucune relation préalable avec Eli Lilly.

Par l'intermédiaire de Justin Stebbing, professeur d'oncologie à l'Imperial College de Londres, les chercheurs ont envoyé leurs résultats à The Lancet, l'une des revues médicales les plus anciennes et les plus respectées de Grande-Bretagne, début février. Comme de nombreuses autres sociétés et chercheurs qui explorent actuellement les traitements à travers le monde, l'équipe a voulu partager ce qu'elle avait appris le plus largement possible.

Le lendemain, au Emory University Hospital d'Atlanta, le Dr Vincent Marconi a ouvert un e-mail d'un collègue, le Dr Raymond Schinazi, qui l'a dirigé, lui et d'autres collègues, vers le journal. Ils avaient passé huit ans à explorer le baricitinib et d'autres médicaments comme traitement du H.I.V., et ils savaient que ces médicaments pourraient potentiellement aider les patients atteints de coronavirus.

Mais ils n'avaient pas choisi le baricitinib comme une option viable, et ils n'avaient pas identifié les propriétés spécifiques qui pourraient permettre au médicament de combattre le virus. Les scientifiques d'Eli Lilly non plus.

À Emory, les chercheurs du laboratoire ont été choqués que le document provienne de BenevolentAI. « C'était fou », a déclaré Christina Gavegnano, qui a participé aux travaux avec H.I.V. « Nous ne cessions de demander: » Qui sont ces gens ? Est-ce que quelqu'un les connaît ? « 

Un mois plus tard, le Dr Marconi a proposé un essai clinique avec le baricitinib et un autre médicament. Alors que les cas de coronavirus montaient à son hôpital, lui et ses cliniciens ont administré la pilule comme mesure de compassion aux patients, avec des résultats encourageants.

« Nous parlons normalement de » banc au chevet «  », a déclaré le Dr Stebbing, se référant au passage rapide de la recherche en laboratoire au traitement des patients. « Il s'agit de » l'ordinateur au banc de chevet « . »

Ignorant ce qui se passait à Atlanta, le Dr Mario Corbellino a administré le médicament à titre de mesure de compassion dans un hôpital de Milan après avoir examiné les recherches de BenevolentAI et a bientôt proposé un autre essai clinique. Lui et d'autres spécialistes des maladies infectieuses, a-t-il dit, se sentent plus à l'aise de tester ce type de médicament s'il a le potentiel de réduire non seulement la réponse du système immunitaire mais aussi de prévenir l'infection virale.

Le Dr Dan Skovronsky, directeur scientifique d'Eli Lilly, a averti qu'il n'était pas encore clair quel effet le médicament aurait sur les patients atteints de coronavirus. Même après l'essai clinique, a-t-il dit, il n'est peut-être pas clair si les propriétés antivirales mises en évidence par BenevolentAI sont aussi efficaces qu'elles semblent l'être.

Il a également déclaré que ces propriétés n'étaient pas quelque chose que ses scientifiques auraient découvert si rapidement par eux-mêmes. « Il y a tellement de complexité dans la biologie et il y a tellement d'informations là-bas, il est difficile – sinon impossible – pour une seule personne de rassembler les indices qui sont déjà là dans la littérature », a-t-il déclaré.