NEW YORK – Les hôpitaux et les médecins font des choix difficiles pour faire face à une pénurie presque certaine de ventilateurs dans les prochains jours, car le coronavirus se propage rapidement dans tout l'État.

On demande déjà aux médecins d’urgence d’utiliser leur jugement pour décider qui doit être raccordé à un ventilateur alors que les stocks d’équipements essentiels diminuent. Et les hôpitaux convertissent les machines généralement utilisées pour traiter l'apnée du sommeil car les guerres d'enchères et les contraintes d'approvisionnement rendent presque impossible l'acquisition de suffisamment de ventilateurs et d'équipements de protection avant le sommet prévu des cas à New York.

Les hôpitaux de New York rationnent les ventilateurs, modernisent l'équipement au milieu de l'écrasement du coronavirus

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Les experts médicaux ont averti qu'il y aurait des ramifications à long terme à la fois pour la santé physique des patients et la santé mentale des médecins confrontés aux décisions de vie ou de mort – mais l'aggravation de la pandémie a fait de plus en plus de tels choix une nécessité.

«Déjà, certains médecins d’urgence déclarent avoir reçu l’équivalent de« Utilisez votre meilleur jugement. Vous êtes seul », a déclaré Art Fougner, médecin et président de la Medical Society de l'État de New York, dans un communiqué sur la pénurie de respirateurs. « Bien sûr, nous verrons une dépression et un TSPT croissants qui éclipseront l'épuisement professionnel des médecins d'aujourd'hui. »

Fougner a conseillé aux centres médicaux de se référer aux directives de 2015 du Département d'État de la Santé sur l'allocation des ventilateurs comme un «cadre pour éclairer les décisions politiques». Les lignes directrices ont été rédigées pour aider les hôpitaux à décider qui devrait se procurer des ventilateurs en cas de pandémie de grippe.

«Pour atteindre cet objectif, les patients pour qui la thérapie par ventilateur serait le plus susceptible de sauver des vies sont prioritaires», lisent les lignes directrices.

Mais dans un signe de l'équilibre délicat entre sauver des vies et calmer un public nerveux, le département de la santé de l'État affirme que sa propre orientation n'est pas une politique officielle.

« Le rapport 2015 du groupe de travail sur la vie et le droit n'est pas un document de politique contraignant et ne guide pas la réponse de l'État », a déclaré la porte-parole du département de la santé de l'État, Jill Montag. « Le gouverneur a clairement indiqué dès le départ que son objectif était de se procurer tout l'équipement médical approprié pour gérer cette intervention de santé publique. »

Les médecins s'inquiètent déjà de devoir bientôt prendre des décisions éthiques difficiles pour fournir des soins sans ventilateur supplémentaire, le chapitre new-yorkais de l'American College of Physicians appelant le gouverneur Andrew Cuomo à accorder aux médecins l'immunité de responsabilité pour les décisions qu'ils prennent, selon un rapport du New York Times.

Le maire Bill de Blasio a récemment refusé de discuter des plans sur la façon de rationner les soins s'il n'y a pas assez de ventilateurs pour faire le tour.

« Le but est de se battre chaque minute pour éviter d'avoir à en arriver là », a-t-il déclaré lors d'une conférence de presse mercredi.

Cuomo, posé une question similaire, avait pratiquement le même message.

« Je ne veux même pas penser à cette conséquence », a-t-il déclaré mardi. « Je veux faire tout ce que je peux pour avoir autant de ventilateurs que nécessaire. »

Les ventilateurs sont si rares que même Elon Musk, PDG de Tesla et SpaceX, n'a pas pu mettre la main sur eux après avoir promis de faire don de centaines à l'État. Il a expédié des appareils CPAP et BiPAP destinés à aider les personnes souffrant d'apnée du sommeil à respirer toute la nuit, selon deux sources proches du dossier.

« Pas ce dont nous avions besoin, ni ce qu'il prétend avoir et envoyer », a déclaré un employé de l'hôpital qui a demandé l'anonymat.

Les hôpitaux se sont efforcés de réutiliser les machines à des fins bénéfiques. Ils devront ajouter des filtres HEPA supplémentaires et les utiliser pour les patients présentant des symptômes moins graves, a déclaré un responsable.

Le département de la santé de l'État a approuvé le protocole de Northwell autorisant la conversion des machines BiPAP en ventilateurs, a annoncé Cuomo jeudi. Il a déclaré que l'État a acquis 3 000 des machines à déployer dans les hôpitaux qui en ont le plus besoin.

Musk a promis de convertir éventuellement ses usines de Fremont, en Californie et de Buffalo, dans l'État de New York, pour produire des ventilateurs, et a déclaré la semaine dernière qu'il « faisait de bons progrès » dans cet effort. Un porte-parole de Tesla n'a pas renvoyé de demande de commentaire et d'informations supplémentaires.

Cuomo a averti jeudi que l'État pourrait manquer de ventilateurs en seulement six jours. Il y a maintenant plus de 92 000 cas confirmés de Covid-19 dans l'État et plus de 2 300 décès.

«Aucun État ni aucun pays n'a fait quoi que ce soit pour fournir des ventilateurs que nous ne faisons pas», a déclaré Cuomo.

Sally Goldenberg a contribué à ce rapport.

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