HONG KONG - Le gouvernement de Hong Kong a déclaré vendredi qu'il repousserait d'un an les élections législatives de septembre de la ville en raison de la pandémie de coronavirus, une décision considérée par l'opposition pro-démocratie comme une tentative effrontée de contrecarrer sa dynamique électorale et d'éviter la défaite des candidats pro-Pékin.

«Il est vraiment difficile de retarder la décision, mais nous voulons garantir l’équité, la sécurité publique et la santé publique», a déclaré Carrie Lam, directrice générale de Hong Kong.

Hong Kong retarde les élections, citant un coronavirus. L’opposition ne l’achète pas.

Elle a cité le risque d'infections, avec jusqu'à trois millions de personnes ou plus qui devraient voter le même jour; l'incapacité des candidats à organiser des événements de campagne en raison des règles de distanciation sociale; et les difficultés rencontrées par les électeurs éligibles qui sont à l'étranger ou en Chine continentale et ne peuvent pas revenir voter en raison des restrictions de voyage.

Ce retard a été un coup dur pour les politiciens de l'opposition, qui espéraient remporter la victoire à l'automne sur une vague de mécontentement profond à l'égard du gouvernement et des préoccupations concernant une nouvelle loi radicale sur la sécurité nationale imposée par Pékin à Hong Kong. Et c'était la dernière d'une série rapide de mesures agressives de l'establishment pro-Pékin qui ont eu pour effet d'écarter le mouvement pro-démocratie.

Même avant vendredi, l'opposition pro-démocratie de la ville avait accusé le gouvernement d'utiliser des règles de distanciation sociale pour réprimer le mouvement de protestation qui a commencé il y a plus d'un an.

Plus tôt cette semaine, alors que le vote pourrait être retardé, Eddie Chu, un législateur pro-démocratie candidat à la réélection, a déclaré que le Parti communiste au pouvoir en Chine ordonnait «une retraite stratégique». Ils «veulent éviter une potentielle défaite dévastatrice» aux élections, a-t-il écrit sur Twitter.

L'explication selon laquelle Hong Kong doit retarder le vote en raison de la pandémie est susceptible de tomber à plat parmi le grand public, a déclaré Ma Ngok, professeur agrégé de sciences politiques à l'Université chinoise de Hong Kong.

«Je pense que cela sera perçu comme une sorte de manipulation, que le gouvernement a peur de perdre la majorité et c'est pourquoi il a reporté les élections», a-t-il déclaré.

Mme Lam a nié que la décision avait été influencée par des préoccupations politiques. «C'est uniquement pour protéger la santé et la sécurité du peuple de Hong Kong et pour garantir que les élections se déroulent de manière juste et ouverte», a-t-elle déclaré.

Bien que Hong Kong ait été un chef de file mondial dans le contrôle du coronavirus, elle a connu ces derniers jours sa pire poussée d'infections à ce jour, avec plus de 100 nouveaux cas signalés quotidiennement pendant plus d'une semaine. Le gouvernement a déployé plusieurs nouvelles mesures de verrouillage et de distanciation sociale.

«Nous sommes confrontés à une situation désastreuse dans notre lutte contre le virus», a déclaré Mme Lam.

En vertu de la loi de Hong Kong, une élection peut être reportée jusqu'à 14 jours en cas de «danger pour la santé ou la sécurité publique». Mais Mme Lam a reporté les élections au 5 septembre 2021, en vertu de pouvoirs d'urgence qui permettent au directeur général de prendre toute réglementation jugée «souhaitable dans l'intérêt public».

Ces pouvoirs, qui datent de l'ère coloniale britannique, ont été invoqués l'année dernière lorsque le gouvernement a interdit le port de masques dans le but d'endiguer les manifestations.

Le gouvernement central chinois a déclaré qu'il soutenait la décision de Mme Lam de reporter les élections, a rapporté l'agence de presse officielle Xinhua.

Mme Lam a reconnu que cette décision avait créé une «question plutôt épineuse» en vertu de la Loi fondamentale, la constitution de Hong Kong, qui limite les mandats des membres du Conseil législatif à quatre ans - ce qui signifie que les mandats actuels des législateurs expireront bientôt.

Cette question sera renvoyée au comité permanent du Congrès national du peuple à Pékin, qui a le pouvoir d'interpréter la Loi fondamentale, pour une décision sur la manière de combler le fossé, a rapporté Xinhua.

Le report suscitera probablement des critiques de la part des États-Unis et d’autres pays qui ont vivement désapprouvé le resserrement de l’emprise de la Chine sur Hong Kong. Ce mois-ci, le président Trump a déclaré qu'en raison de la loi sur la sécurité nationale, les États-Unis commenceraient à réduire leur traitement spécial à Hong Kong et à le traiter plus en ligne avec le reste de la Chine.

Les élections «doivent se dérouler à temps», a déclaré jeudi le secrétaire d'État Mike Pompeo dans une interview à la radio américaine. «Ils doivent être détenus. Les habitants de Hong Kong méritent que leur voix soit représentée par les élus qu’ils choisissent lors de ces élections. »

«S'ils détruisent cela, s'ils éliminent cela, ce sera un autre marqueur qui prouvera simplement que le Parti communiste chinois a maintenant fait de Hong Kong une autre ville dirigée par les communistes», a-t-il ajouté.

Wang Wenbin, porte-parole du ministère chinois des Affaires étrangères, a déclaré vendredi que les élections à Hong Kong étaient «une élection locale en Chine et étaient purement une affaire intérieure de la Chine».

La loi sur la sécurité nationale cible les activités qu'elle décrit comme la sécession, la subversion, le terrorisme et la collusion avec des puissances étrangères. Elle a suscité des inquiétudes à Hong Kong car elle permet aux services de sécurité continentaux d’opérer ouvertement dans la ville et rend illégale certains discours, comme celui de préconiser l’indépendance de Hong Kong.

Mercredi, signe que les autorités appliqueraient strictement la loi, la police a arrêté quatre militants, âgés de 16 à 21 ans, accusés de soutenir le séparatisme dans les publications sur les réseaux sociaux.

Et le lendemain, en excluant les 12 candidats de l'opposition, le gouvernement de Hong Kong a déclaré que les motifs de les disqualifier comprenaient la promotion de l'indépendance ou de l'autodétermination de Hong Kong, la sollicitation de l'intervention de gouvernements étrangers, exprimant une objection de principe à la loi sur la sécurité nationale. Pékin a imposé le mois dernier, ou juré de voter sans discernement contre les propositions du gouvernement.

Les candidats de l'opposition ont déclaré que ces mesures suggéraient que les responsables pro-Pékin étaient préoccupés par une défaite retentissante aux élections de septembre. Même les candidats de l'establishment discutent discrètement du potentiel d'une vague pan-démocratique.

Les élections aux bureaux de quartier, tenues en novembre dernier, ont été considérées comme un avertissement: l'opposition a pris le contrôle de 17 des 18 conseils de district, qui étaient normalement contrôlés par des partis pro-Pékin.

Cette année, l'opposition a jeté son dévolu sur un objectif plus vaste: remporter au moins la moitié des 70 sièges du Conseil législatif, la plus haute instance législative du territoire.

Alors que les manifestations se sont atténuées ces dernières semaines sous la répression des autorités, le mécontentement envers le gouvernement est resté fort depuis que Pékin a imposé la loi sur la sécurité à Hong Kong, une ville semi-autonome qui maintient son propre gouvernement local et son propre système juridique.

Il y a deux semaines, plus de 600 000 personnes ont participé à l’élection primaire du camp de l’opposition, malgré les avertissements des responsables locaux selon lesquels cela pourrait être illégal. Les électeurs préféraient généralement des candidats étroitement associés aux manifestations de l’année dernière.

En excluant les candidats pour les élections de septembre, les responsables électoraux se sont demandé si les candidats qui avaient auparavant exercé des pressions sur des gouvernements étrangers continueraient de le faire, ce qui pourrait potentiellement enfreindre les interdictions d'influence étrangère de la nouvelle loi sur la sécurité. Une autre question posée était de savoir si les candidats, s’ils étaient élus, opposeraient leur veto au budget du gouvernement. Dans le système de Hong Kong, si la législature bloque le budget deux fois de suite, le directeur général est obligé de démissionner.

Kwok Ka-ki, un législateur qui était l'un des 12 candidats disqualifiés jeudi, a répondu qu'une telle question était de nature politique et qu'il ne savait pas pourquoi un fonctionnaire électoral avait des affaires à la poser. «Après tout, c'est pourquoi il y a des élections en premier lieu», a-t-il écrit.

La moitié seulement des sièges de la législature représentent des districts géographiques à Hong Kong, un autre obstacle pour le camp pro-démocratie. L'autre moitié est constituée de circonscriptions fonctionnelles largement réservées aux candidats de divers secteurs commerciaux, qui ont tendance à voter pour les candidats de l'establishment.

L'opposition a signalé d'autres pays qui ont organisé avec succès des élections pendant la pandémie, notamment la Corée du Sud et Singapour.

«Je ne pense pas que beaucoup de gens à Hong Kong seront convaincus», a déclaré M. Ma, faisant référence à la justification officielle du report des élections. «Ils ont le droit d'aller au travail, de prendre le métro, de prendre le bus, de faire de longues files d'attente et ensuite de ne pas voter? Ce ne sera pas très convaincant. »

Elaine Yu et Tiffany May ont contribué au reportage depuis Hong Kong. Keith Bradsher a contribué au reportage et Claire Fu a contribué à la recherche depuis Pékin.