Hong Kong a jadis semblé être un modèle pour contrôler le coronavirus. Les écoles étaient ouvertes. Les restaurants et les centres commerciaux bourdonnaient de foule. Les bus et les trains ont fonctionné comme d'habitude, les résidents portant consciencieusement des masques à bord.

Mais une nouvelle vague d'infections ces derniers jours a mis la ville à bout. Les hôpitaux voient maintenant plus de cas par jour qu'ils n'en ont jamais eu pendant la pandémie. Plus important encore, les responsables de la santé sont incapables de déterminer l'origine de nombre de ces cas, malgré la mise en place d'un solide système de recherche des contacts.

Le gouvernement a signalé 73 cas lundi, l'un des totaux les plus élevés pour une seule journée depuis que le coronavirus est apparu il y a près de sept mois en Chine continentale. En peu de temps, le virus s'est propagé dans toute la ville, infectant le personnel de bureau d'une clinique ophtalmologique gérée par le gouvernement, les résidents d'un centre pour personnes âgées et les agents de nettoyage de l'aéroport.

« La situation est très grave et rien n'indique qu'elle soit sous contrôle », a déclaré dimanche Carrie Lam, directrice générale de Hong Kong, en annonçant de nouvelles restrictions visant à ralentir la propagation du virus.

Alors que les gouvernements du monde entier cherchent à assouplir les règles mises en place pour lutter contre le virus, l’expérience de Hong Kong est un récit édifiant.

Selon les experts, la levée trop rapide des restrictions de distanciation sociale peut ouvrir la porte à de nouvelles épidémies. Et avec un vaccin encore dans plusieurs mois, disent-ils, même les pays les plus vigilants sont sensibles à une augmentation soudaine des cas. La Chine, le Japon, la Corée du Sud et l'Australie sont tous aux prises avec des épidémies de virus.

« C'est vraiment, vraiment alarmant », a déclaré David Hui, directeur du Stanley Ho Center for Emerging Infectious Diseases à l'Université chinoise de Hong Kong, à propos de la récente épidémie. « Une fois que vous relâchez trop les restrictions, vous faites face à un rebond. »

La ville a été largement saluée par les experts internationaux pour sa réponse à la pandémie. Il a agi rapidement pour resserrer ses frontières et imposer des règles de quarantaine, contenant des épidémies remontant d'abord aux voyageurs de Chine continentale, puis aux résidents de Hong Kong revenant d'Europe et des États-Unis.

Mais la dernière épidémie a déconcerté les meilleurs experts de la santé.

Les responsables n'ont jusqu'à présent pas été en mesure de retracer comment un nombre important de personnes ont attrapé le virus, un signe inquiétant, selon les épidémiologistes, qui rend plus difficile la rupture de la chaîne de transmission. La plupart des personnes testées positives pour le virus n'ont pas voyagé et n'ont pas été liées à des grappes connues.

Le Dr Hui a déclaré que les épidémies précédentes à Hong Kong ont été efficacement contenues avant qu'elles ne puissent se propager sans contrôle dans la communauté. « Vous pouvez simplement isoler les contacts étroits, les mettre en quarantaine et arrêter l'épidémie », a-t-il déclaré. Cette fois, a-t-il dit, « c'est assez difficile car nous avons déjà eu beaucoup de transmissions silencieuses qui sont déjà entrées à Hong Kong. »

De nombreux résidents ont attribué l'épidémie à des personnes qui sont entrées récemment à Hong Kong sans subir la quarantaine standard de 14 jours. Ils ont exhorté le gouvernement à cesser d'accorder des exemptions à certains voyageurs d'affaires et pilotes d'avion, mais le gouvernement, qui est aux prises avec une récession, a défendu les exemptions au besoin.

Après avoir assoupli les restrictions à la vie quotidienne ces dernières semaines, les responsables de Hong Kong imposent à nouveau des mesures dures visant à ralentir la propagation du virus. Les masques sont requis à l'intérieur dans les espaces publics et à manger dans les restaurants après 18 h. est interdite. Le gouvernement a ordonné la fermeture des gymnases, des cinémas et des piscines. On a demandé à environ 40% des fonctionnaires de rester à la maison.

Chuang Shuk-kwan, un haut responsable de la santé, n'a pas exclu la possibilité d'imposer un couvre-feu ou un verrouillage si le nombre de cas augmentait de façon exponentielle. « Bien sûr, nous espérons que la situation n’atteindra pas ce stade », a déclaré le Dr Chuang lors d’une conférence de presse lundi.

Le gouvernement étend ses tests de dépistage aux résidents, en particulier à ceux considérés comme étant à haut risque de contracter le virus, notamment les personnes âgées, les chauffeurs de taxi et les employés de restaurant. Les responsables affirment qu'ils traitent environ 10 000 tests par jour et que les agents de santé ont distribué des kits de test dans les complexes résidentiels où des grappes ont émergé.

Les travailleurs médicaux disent craindre qu’un afflux de patients atteints de coronavirus ne submerge les hôpitaux bondés de la ville. Les responsables de la santé ont déclaré lundi que 71% des 1 700 lits placés dans les salles d’isolement des hôpitaux de la ville étaient déjà utilisés. La plupart des patients atteints de coronavirus, cependant, sont dans un état stable, avec seulement 36 considérés comme gravement ou gravement malades. Une douzaine de personnes sont mortes du virus au cours de la pandémie.

Ajoutant à la souche, de nombreux services d'isolement à Hong Kong sont bondés de jeunes patients qui ne présentent aucun symptôme du virus mais sont tenus de rester jusqu'à ce qu'ils soient négatifs. Les médecins craignent que cela ne conduise à un manque d'espace pour les patients plus âgés ou ceux présentant des symptômes plus graves qui nécessitent des soins médicaux urgents.

Mme Lam, la dirigeante de Hong Kong, a déclaré dimanche que les autorités prévoyaient d’utiliser quelque 300 lits dans un complexe pour isoler les patients présentant des symptômes bénins. Le gouvernement a annoncé qu'il construirait un grand centre de quarantaine d'ici la fin de l'année pour accueillir 2000 personnes, ce qui pourrait aider à réduire la surpopulation si les cas augmentaient à nouveau plus tard dans l'année lorsque la température baissera.

Alors que les hôpitaux se déplacent rapidement pour convertir les installations afin de ne traiter que les personnes atteintes du coronavirus, une nouvelle augmentation de ces cas pourrait laisser les patients souffrant d'autres affections, ont déclaré des experts.

Arisina Ma, présidente de l'Association des médecins publics de Hong Kong, a déclaré que certains patients atteints d'autres conditions avaient attendu des mois pour des procédures et pourraient ne pas être en mesure de se faire soigner si les cas de coronavirus continuent d'augmenter.

« Nous avons des installations de quarantaine, mais le stress sur nos services hospitaliers est toujours énorme », a-t-elle déclaré. « Il semble que notre système de santé ait été paralysé par Covid. »