Une disparité mystérieuse et troublante entre les sexes dans la façon dont le coronavirus attaque ses victimes a incité les scientifiques de la région de la baie et du monde entier à examiner de plus près la biologie des hommes et des femmes et la façon dont leur corps réagit aux maladies.

COVID-19, comme de nombreuses autres maladies, fait plus de ravages chez les hommes que chez les femmes, selon de nombreuses études datant de la première épidémie de coronavirus à Wuhan, en Chine, lorsque 3 patients hospitalisés sur 4 étaient des hommes.

Les études ont montré que les hommes deviennent plus malades et meurent plus souvent que les femmes. En Californie, 56% des décès dus à COVID-19 sont des hommes, même si environ le même nombre d'hommes et de femmes sont infectés. À New York, la mortalité masculine a dépassé les femmes dans tous les groupes d'âge. En Italie, 82% des patients des unités de soins intensifs étaient des hommes, selon une étude menée en février et mars et publiée par le Journal of the American Medical Association.

Les taux de mortalité des hommes et des femmes varient considérablement, mais dans chaque État et dans tous les pays où des registres sont conservés, plus d'hommes meurent du virus que de femmes. Les spécialistes des maladies infectieuses estiment qu'en général, environ 5% de plus d'hommes meurent du COVID-19 que de femmes.

« Les données ont toujours soutenu que les hommes ont un taux de mortalité plus élevé que les femmes », a déclaré John Swartzberg, spécialiste des maladies infectieuses et professeur émérite clinique à UC Berkeley. « Il semble que les hommes ne gèrent pas la maladie aussi bien que les femmes. »

Pourquoi serait-ce ?

Faranak Fattahi, biologiste des cellules souches à l'UCSF, pense que le coupable est les hormones sexuelles. Ses études au laboratoire de cellules souches de l'UCSF ont révélé que les androgènes – hormones mâles, y compris la testostérone – aident réellement le SRAS-CoV-2, le coronavirus spécifique qui cause le COVID-19, à infiltrer les cellules humaines.

« L'hormone elle-même modifie le nombre de récepteurs sur les cellules », a déclaré Fattahi, expliquant comment les récepteurs jazzés facilitent le passage des infimes protéines de pointe du virus – ou coronas – à l'intérieur, réquisitionnent la machinerie cellulaire et se reproduisent.

Le fait que la calvitie masculine soit liée aux niveaux de testostérone pourrait signifier que les hommes chauves sont plus sensibles au COVID-19. Cette idée a été renforcée par une étude préliminaire en Espagne qui a révélé qu'un nombre disproportionné d'hommes chauves avaient été hospitalisés avec COVID-19.

La thèse chauve a été largement critiquée, mais Fattahi a déclaré qu'elle cadrerait avec le modèle.

« Ce qui cause la calvitie est un taux élevé de testostérone, donc c'est la même cause sous-jacente », a déclaré Fattahi. « Les hormones sexuelles mâles augmentent le risque de gravité du COVID-19. »

L’équipe de Fattahi a testé environ 500 patients COVID-19 au Royaume-Uni et aux États-Unis, dont beaucoup souffraient d’une maladie de la prostate, qui est également associée à des taux élevés de testostérone. Les chercheurs recherchaient initialement des médicaments actuellement utilisés pour réduire l'infection virale. En testant les médicaments, les chercheurs ont remarqué que les patients prostatiques avaient également des réactions particulièrement sévères au COVID-19. Le dénominateur commun entre les deux maladies, a déclaré Fattahi, était des niveaux élevés de testostérone.

« Les hommes qui avaient des niveaux plus élevés d'androgènes étaient plus susceptibles d'avoir besoin de soins intensifs », a déclaré Fattahi. « Ils se sont avérés plus sensibles aux blessures cardiaques de COVID. »

L'étude UCSF a été publiée sous forme de préimpression en juin dans bioRxiv, un référentiel en libre accès pour les études biologiques, et est actuellement en cours d'examen par les pairs. Bien que les résultats soient encore préliminaires, ils sont étayés par plusieurs autres études cliniques reliant des niveaux d'androgènes plus élevés à de moins bons résultats en COVID-19 chez les hommes.

L'hypothèse de Fattahi est que le virus active d'une manière ou d'une autre la dihydrotestostérone, une hormone qui joue un rôle dans la puberté et le développement des caractéristiques masculines adultes. Cette forme active de testostérone déclenche alors un processus dans lequel l'enzyme TMPRSS2 est activée, rendant les cellules humaines plus réceptives au coronavirus.

On pense que l'enzyme TMPRSS2, couramment observée chez les victimes du cancer de la prostate, se verrouille sur les pointes du coronavirus et les guide à l'intérieur des cellules, comme une clé entrant dans une serrure.

Fattahi a déclaré que l'un des effets de ce processus est une augmentation du niveau des récepteurs ACE2, une protéine à la surface des cellules humaines. Le coronavirus est connu pour cibler les récepteurs ACE2, dont beaucoup se trouvent dans le muscle cardiaque. C'est peut-être la raison pour laquelle les lésions cardiovasculaires sont courantes chez les patients atteints de COVID-19. Une étude a révélé des lésions cardiaques chez 12% des patients étudiés, et une autre l'a montré chez 19% des patients.

Les récepteurs ACE2 aident à réguler la pression artérielle et jouent un rôle dans l'équilibre des hormones. Le coronavirus exploite apparemment ces processus, ce qui peut expliquer pourquoi les caillots sanguins sont si courants chez les patients COVID-19. Des études en Chine et en France ont révélé qu'entre 5% et 30% des patients hospitalisés ont subi des accidents vasculaires cérébraux, des artères bloquées ou des embolies pulmonaires (obstructions pulmonaires) – et un pourcentage élevé de ces patients étaient des hommes.

Tout le monde n'est pas d'accord avec l'hypothèse. Peter Chin-Hong, un expert en maladies infectieuses et professeur de médecine à l'UCSF, a déclaré que beaucoup plus d'études devaient être effectuées avant que la virilité ne soit officiellement déclarée responsable et que les médecins commencent à prescrire des thérapies pour l'essuyer.

« Je pense qu'il s'agit plus du comportement masculin que de la biologie », a déclaré Chin-Hong, qui a également écarté l'idée qu'il est mauvais pour la santé d'être chauve. « La biologie qu'ils proposent est intrigante, mais nous avons besoin de plus de données scientifiques. »

Jusqu'à présent, la thèse dominante était que les hommes ne sont généralement pas en aussi bonne santé que les femmes et adoptent plus souvent des comportements à risque – comme fumer et boire – ce qui les rend plus vulnérables aux maladies, surtout plus tard dans la vie.

Les hommes, en effet, ont une espérance de vie plus courte et, en général, meurent plus souvent que les femmes de maladies infectieuses de toutes sortes. Des études ont montré que des maladies comme l'hépatite C et la tuberculose affectent les hommes de manière disproportionnée. Les maladies cardiaques, l'hypertension et d'autres affections sous-jacentes sont également plus courantes chez les hommes.

« Les hommes en général sont en moins bonne santé que les femmes – avec une espérance de vie plus courte, de mauvaises habitudes », a déclaré Julie Parsonnet, médecin spécialiste des maladies infectieuses à l'Université de Stanford.

Chin-Hong a déclaré que les études sur les maladies infectieuses comme COVID-19 doivent tenir compte du fait que les hommes, au moins historiquement, passent plus de temps que les femmes à l'extérieur et sont donc plus souvent en contact avec les moustiques, les parasites et les virus.

En ce qui concerne la calvitie, a-t-il déclaré, ces hommes sont souvent plus âgés, et il est possible que leur âge et leur santé relative soient des facteurs plus importants que leur manque de cheveux ou de testostérone. Une autre complication potentielle qui fausserait les résultats, a-t-il dit, serait s'il y avait plus de chauves vivant en Espagne que dans d'autres endroits ou, pour une raison quelconque, les hommes espagnols avec de petits cheveux se sont avérés justement adopter des comportements plus malsains.

« C'est peut-être le facteur de risque et non la biologie. La partie mâle-femelle pourrait être secondaire « , a déclaré Chin-Hong. « Le fait est que cela pourrait signifier qu'il y a quelque chose d'autre qui a plus de chances de se produire. Les chercheurs n'ont peut-être pas tout contrôlé. « 

Des études ont en effet déterminé que les hommes sont moins susceptibles que les femmes de porter des masques. Ils parlent également généralement plus fort que les femmes, ce qui éjecte plus de gouttelettes de virus et peut entraîner plus d'infection lorsque les hommes traînent ensemble.

Fattahi a déclaré qu'aucun de ces comportements ne peut expliquer la différence écrasante dans la gravité des infections que les hommes et les femmes atteintes de COVID-19 subissent généralement.

« La majorité des patients hospitalisés sont des hommes, dans certains cas plus de 80% », a expliqué Fattahi. « C'est vraiment disproportionné. »

Le California Department of Public Health affirme que 56% des patients COVID-19 hospitalisés dans l'État sont des hommes et 44% sont des femmes.

L’équipe de chercheurs de Fattahi teste plusieurs médicaments qui bloquent la testostérone. Certains des médicaments sont maintenant utilisés pour traiter la calvitie masculine ou l'élargissement de la prostate. Il a été démontré qu'un seul médicament, le dutastéride, réduit le niveau de récepteurs ACE2 dans les poumons, selon les chercheurs.

Les chercheurs espèrent que ces médicaments bloquant les androgènes contrôleront TMPRSS2, l'enzyme qui fonctionne comme un tapis de bienvenue pour le coronavirus chez l'homme. Des études en Italie et aux États-Unis ont montré que les hommes atteints de cancer de la prostate qui prenaient des médicaments pour réduire leur taux de testostérone étaient jusqu'à un quart plus susceptibles de contracter COVID-19.

L'inconvénient, bien sûr, est que certains des médicaments sont équivalents à la castration chirurgicale, ce à quoi de nombreux hommes pourraient être réticents à se soumettre même si le traitement n'est administré que jusqu'à la disparition du danger.

L'équipe de Fattahi étudie également l'hormone féminine œstrogène pour voir si elle a un effet protecteur. Et ils ont l'intention d'étudier les enfants pour voir si les faibles niveaux d'hormones ont quelque chose à voir avec leurs faibles taux d'infection par les coronavirus.