Parmi les jalons des réponses à moitié cuites du gouvernement fédéral à la crise du COVID-19, la courte et triste vie de son prêt de 765 millions de dollars à Kodak se démarque.

On se souvient peut-être que le président Trump, en grande pompe, a annoncé le prêt le 28 juillet.

Hiltzik : Dans cette affaire bâclée Kodak COVID-19

Trump a déclaré à la Maison Blanche que le prêt aiderait à lancer Kodak Pharmaceuticals et à payer l'entrée de Kodak dans le secteur de la production d '"ingrédients critiques" pour les traitements COVID-19.

Un pas important vers l'indépendance pharmaceutique américaine - un très, très grand, grand pas.

Le président Trump, décrivant un accord avec Kodak qui n'a jamais eu lieu

Il l'a qualifié de "l'une des transactions les plus importantes de l'histoire des industries pharmaceutiques américaines".

Et bien non. Il s'est avéré que les États-Unis n'avaient pas du tout consenti de prêt, mais seulement signé une "lettre d'intérêt" indiquant qu'ils pourraient le faire à l'avenir.

Pendant ce temps, les actions de Kodak ont ​​explosé dans la stratosphère. La veille de l'annonce, l'action était au prix de 2,62 $. Le lendemain de l'annonce, il a atteint 60 $, avant de retomber à 33,20 $ à la clôture. Jeudi, il a fermé à 10,70 $.

Pendant ce temps, les hauts dirigeants de Kodak avaient reçu d'importantes attributions d'options d'achat d'actions, de grands investisseurs bien connectés ont vendu des actions dans la vague, et un membre du conseil a fait don de 3 millions d'actions à un organisme de bienfaisance qu'il avait fondé, valorisant le cadeau au prix de 33,20 $, soit environ 100 millions de dollars. .

L'épisode devenant embarrassant alors que les régulateurs et les membres du Congrès commençaient à examiner si un délit d'initié avait eu lieu, l'agence gouvernementale à l'origine de la transaction - la US International Development Finance Corp. - a suspendu l'ensemble de l'accord le 7 août. en attente.

Le conseil d'administration du cabinet d'avocats externe Kodak engagé pour enquêter sur l'affaire, Akin Gump, vient de publier son rapport, que la société a rendu public.

Peut-être sans surprise, le rapport absout les dirigeants de Kodak et les grands investisseurs de violer les lois sur les délits d'initiés, bien qu'il recommande de resserrer certains processus internes afin que rien de tel ne se reproduise.

Plus intéressant encore, le rapport nous présente étape par étape le calendrier de l'accord potentiel. Bien que Kodak et ses dirigeants ne se présentent pas très bien, les responsables gouvernementaux, y compris le conseiller commercial de Trump, Peter Navarro, ont l'air pire.

Promenons-nous dans ce fourré. Portez votre pantalon long et portez un insectifuge.

Kodak était une ombre spaved de son ancien moi en 2019. Bien que ce soit une entreprise publique, en termes réels, elle était aussi bonne que privée, car un petit cercle d'investisseurs possédait plus de 60% de ses parts.

Une fois que la pandémie de COVID-19 s'est installée, le président exécutif et PDG Jim Continenza a pressé les dirigeants de "réfléchir à des opportunités ... dans la réponse à la pandémie", indique le rapport.

L'entreprise s'est lancée dans la fabrication d'alcool isopropylique pour désinfectant pour les mains et de films en polyester pour écrans faciaux. Il a également appelé à froid les fonctionnaires du gouvernement, à la recherche d'une subvention pour lui permettre de se lancer dans la fabrication de produits pharmaceutiques.

En avril, Kodak a pris contact avec Navarro et Chris Abbott, un assistant politique de la Maison Blanche. Les contacts avec Navarro ont augmenté après le 14 mai, lorsque Trump a publié un décret autorisant la Development Finance Corp.à consentir des prêts aux entreprises de la chaîne d'approvisionnement du traitement COVID-19.

Kodak a initialement demandé une subvention de 27 millions de dollars. Navarro a exhorté l'entreprise à "penser plus grand" et a demandé une proposition "bien étoffée" d'ici la fin du mois de mai, selon le rapport. Kodak a répondu avec une demande de 575 millions de dollars, que Navarro a qualifié de "trop gros", ont déclaré les employés de Kodak à Akin Gump.

En juin, le plan s'était transformé en une demande de prêt. À ce stade, Navarro s'était apparemment retiré du processus - il a annulé un appel prévu le 4 juin avec Kodak, et ils n'ont plus eu de contact.

Au siège de Kodak à Rochester, New York, l’impression était que tout l’accord était probablement mort. Mais la société a poursuivi sa demande officielle, probablement dans l'espoir que la foudre pourrait frapper.

Les discussions avec le gouvernement avaient été reléguées à un fonctionnaire de bas niveau qui ne semblait pas lire les candidatures de l’entreprise. Il n’était même pas clair qu’un prêt serait bon pour Kodak, car il exigerait que la société lève elle-même des fonds en guise de mise de fonds.

Le fonctionnaire du gouvernement, Alale Allal, a ensuite fait le tour des installations de fabrication de Kodak le 22 juin. Soudainement et mystérieusement, les choses se sont soudainement chargées. La Development Finance Corp. a déclaré qu'elle souhaitait émettre une "lettre d'intérêt" soutenant le prêt - et souhaitait l'annoncer lors d'une cérémonie de signature publique le 28 juillet.

La planification de l’événement, y compris la préparation de tout le matériel écrit, a été "conduite" et "détenue" par le DFC ", a rapporté Akin Gump.

La planification comprenait la publication d'un avis aux médias le 27 juillet, une "exclusivité" donnée au Wall Street Journal pour publication le 28 juillet et un communiqué de presse à publier au moment de la cérémonie à 16 heures. 28 juillet. La contribution de Kodak au communiqué de presse était une citation en conserve de Continenza et une description de l’activité de Kodak.

Puis les choses ont déraillé mais a supprimé sans raison un avertissement indiquant que les informations sur l'événement du lendemain étaient sous embargo et remplacées par la ligne "pour diffusion immédiate".

Le tweet d'un journaliste de télévision a ajouté: "Wow, c'est une vraie promesse."

Le Wall Street Journal a publié son exclusivité à 6 heures du matin le lendemain. Mais il a rapporté à tort que Kodak avait "remporté un prêt gouvernemental de 765 millions de dollars", et non pas que l'accord était simplement une "lettre d'intérêt" non contraignante plutôt qu'un prêt. Le DFC a publié son propre communiqué de presse quelques heures plus tôt pour corriger cette fausse impression.

L'action Kodak a décollé, grimpant jusqu'à 11,80 $ et atteignant le niveau de 60 $ le lendemain. Au sein de Kodak et parmi les experts en investissement, la réaction à l'action des prix a été "une incrédulité pure et simple", a rapporté Akin Gump. Jeffrey Engelberg, membre du conseil d'administration, a déclaré aux enquêteurs qu'il pensait que le marché avait "perdu la raison" simplement parce que la nouvelle concernait le COVID-19.

Comme à son habitude, Trump a largement surestimé l'importance de cet accord à la Maison Blanche, le qualifiant de "pas important vers l'indépendance pharmaceutique américaine - un très, très grand, grand pas".

Le scepticisme quant à la capacité de Kodak à donner suite à l’affirmation de Trump était cependant répandu. Comme mon collègue David Lazarus l'a conclu après avoir parlé avec un expert, "exploiter une entreprise avec peu d'expérience pharmaceutique comme filet de sécurité n'a pas beaucoup de sens."

Il n'a pas fallu longtemps avant que les attributions d'options et les opérations sur actions des initiés et des investisseurs de Kodak ne deviennent publiques. Continenza et Philippe Katz, membre du conseil d'administration, ont fait des achats importants en juin, alors que les pourparlers avec le gouvernement étaient en cours, à environ 2,22 $. Mais Akin Gump dit qu’ils n’ont pas vendu ces actions et qu’ils avaient reçu au préalable l’autorisation de l’avocat général de la société pour effectuer les achats.

Plus curieux était une contribution de 3 millions d'actions du membre du conseil d'administration George Karfunkel à la Congrégation Chemdas Yisroel, un organisme de bienfaisance qu'il a fondé, sur la base du cours de clôture de 33,20 $ le 29 juillet. du 24 août, lorsqu'ils l'ont interviewé.

Mais les enquêteurs ont déclaré qu’ils n’avaient pas été en mesure de se plonger pleinement dans le transfert parce qu’ils n’avaient pas accès aux dossiers de l’organisme de bienfaisance ou à l’un de ses dirigeants ou administrateurs, autre que Karfunkel.

Ils ont conclu que même si le cadeau n’enfreignait pas la loi sur le délit d’initié ou la politique de l’entreprise, "il n’était pas souhaitable du point de vue de la gouvernance d’entreprise", car il soulevait la possibilité d’un délit d’initié.

Ensuite, il y a eu la vente de plus de 250 000 actions Kodak par Moses Marx, le beau-père du membre du conseil d'administration Philippe Katz, le lendemain de l'annonce.

Akin Gump dit que Katz avait informé Marx de l'annonce à venir le 24 juillet, mais au moment de la vente, l'accord était devenu public, de sorte que Marx n'avait peut-être pas négocié sur des informations non publiques. Marx a refusé de parler à Akin Gump.

Un autre grand investisseur, Southeastern Asset Management, une société d'investissement de Memphis, a vendu 4 millions d'actions Kodak le jour de l'annonce et 30 millions d'actions supplémentaires qu'elle avait reçues lors d'une conversion de billets, le 4 août.

Ces ventes ont eu lieu après l'annonce; la société a déclaré qu'elle avait conclu que le prix de Kodak était devenu trop élevé et que l'entreprise n'avait pas accès à des informations privilégiées.

Bien qu'ils aient constaté que Kodak et ses dirigeants ne semblaient avoir enfreint aucune loi, les enquêteurs ont tout de même constaté que toute l'affaire révélait des faiblesses dans la surveillance juridique de l'entreprise. Les membres du conseil d’administration n’étaient pas tout à fait au courant de la complexité des règles relatives aux délits d’initiés, en partie parce que le service juridique de Kodak manquait de personnel.

Le service des relations publiques de Kodak a également besoin d'une mise à niveau, selon le rapport. À l'apogée de Kodak, son équipe de relations publiques était presque certainement de classe mondiale. Le fait qu’aujourd’hui un employé junior puisse divulguer des informations confidentielles sur une grande annonce un jour avant l’événement suggère qu’il n’est plus composé de professionnels.

Tout cela a été mauvais pour Kodak. Cette annonce bâclée donne à l’entreprise l’impression qu’elle est dirigée par des amateurs. Plus sérieusement, un accord de financement qui aurait pu vraiment aider Kodak à entrer dans un nouveau segment d'activité est toujours en suspens en raison de la maladresse.

La Maison Blanche mérite également une part importante du blâme. Il a poussé à l'annonce d'un accord qui n'était pas prêt pour les heures de grande écoute, ni même pour l'heure des enfants du samedi matin. Trump peut se vanter de franchir une "étape capitale" tout ce qu'il veut, mais tout ce qu'il a accompli cette fois-ci était un fiasco mémorable.