Le Sheraton Waikiki se trouve à deux pas de galets lisses de l'une des plages les plus célèbres d'Hawaï. Travaillant à la réception, Jordyn Wallace a adoré rencontrer de nouvelles personnes de différents États et de pays lointains dans l'une des plus belles destinations de vacances au monde.

Comme de nombreux Hawaïens, Wallace travaille dans le tourisme depuis qu'elle a obtenu son diplôme d'études secondaires il y a cinq ans et qu'elle a commencé son travail à la réception en décembre. Puis la pandémie est arrivée et Wallace a perdu son emploi, alors qu'Hawaï était obligé de prendre une décision qui changeait littéralement sa vie: fermer pour arrêter Covid-19 et surmonter un maelström économique invisible depuis des décennies.

Le 21 mars, le gouverneur d’Hawaï, David Ige, a annoncé que tous les visiteurs des îles devaient être mis en quarantaine pendant 14 jours. Les voyageurs à vol d'oiseau ont disparu. Les magasins et les restaurants ont commencé à fermer sous les ordres de fermeture de l'État. Wallace a vu ses heures considérablement réduites, ne travaillant que quelques quarts de travail en avril et mai avant d'être licenciée.

« Je n'ai jamais vu Waikiki aussi vide. C'était surréaliste parce que quelle que soit l'heure de la journée, vous voyez toujours des visiteurs à Waikiki « , a déclaré Wallace. « Nous avons plus de 1 000 chambres. C’est un hôtel immense, et ne pas voir une seule âme sur la propriété était fou.  »

Une pancarte « à éviter » au Sheraton Maui en avril Mia Shimabuku / Bloomberg

Presque tous les États des États-Unis ont mis en œuvre un certain type d'ordonnance d'arrêt pour empêcher la propagation de Covid-19, fermer des bars, des restaurants et des gymnases et lancer un nouveau mode de vie socialement éloigné. Les fermetures ont entraîné des chiffres du chômage au niveau de la dépression, dont les effets se sont persistés alors même que les États rouvraient leurs économies.

Pour Hawaï, être une chaîne isolée d'îles au milieu du Pacifique s'est avéré être une bénédiction et une malédiction. Le fait qu'Hawaï n'est accessible que par avion ou par bateau de croisière a fourni à l'État un avantage géographique pour empêcher la propagation du virus. Mais encourager les gens à rester à l'écart a gravement endommagé l'économie de l'État, qui dépend fortement du dollar touristique.

« Chaque jour, il y a quelque chose dans les nouvelles qui annonce la fermeture des entreprises. Ce ne sont pas des affaires nouvelles. Ce sont des entreprises familiales, des institutions et des entreprises qui ont survécu aux défis économiques du passé « , a déclaré Sherry Menor-McNamara, présidente et directrice générale de la Chambre de commerce d'Hawaï.

Alors que d'autres États américains, comme la Floride et le Texas, ont connu d'énormes pics dans les cas de Covid-19 alors que les gouvernements des États travaillaient à la réouverture des économies, Hawaï a plutôt mis en place une politique qui a délibérément arrêté le tourisme pour assurer la santé de ses résidents.

Les personnes qui rompent la quarantaine sont sujettes à une arrestation et à une amende pouvant aller jusqu'à 5 000 dollars. Hawaï a appliqué les règles de manière stricte, arrêtant près de 200 personnes, visiteurs et résidents, depuis mars.

La quarantaine, ainsi que d'autres restrictions de voyage plus larges mises en œuvre dans le monde entier, ont effectivement empêché les voyages à Hawaï. Le 1er mars, près de 29 000 personnes sont arrivées. Au 31 mars, ce chiffre était tombé à 301, soit une baisse de 98,9% par rapport au même jour l'an dernier.

La quarantaine a aidé à arrêter toutes les grandes épidémies de virus. Au 22 juillet, Hawaï avait signalé un peu plus de 1 400 cas et 25 décès. En comparaison, le New Hampshire, qui a une population légèrement plus petite qu'Hawaï, a eu plus de 6 000 cas confirmés et près de 400 décès.

Mais les forces combinées d'une fermeture à l'échelle de l'État et d'une pause brusque dans l'industrie du tourisme ont dévasté l'économie. Au moins 150 000 travailleurs dans l'État de 1,5 million de personnes étaient sans travail en mai. Le taux de chômage était de 23,5% – plus de 10% plus élevé que le taux national.

Judith et Jose Ramirez, une femme de ménage et un électricien qui ont tous deux été temporairement licenciés de leur emploi au Sheraton Waikiki Marco Garcia

Le système en ligne d'Hawaï pour déposer des demandes de chômage était tellement débordé que beaucoup ont dû attendre au moins un mois pour recevoir un paiement.

Wallace a demandé le chômage en mars, une fois ses heures réduites à presque rien. Juste avant que la pandémie ne frappe, elle venait de contracter un emprunt pour consolider certaines dettes de carte de crédit et médicales. Sans paiements, Wallace ne serait pas en mesure d'effectuer ses paiements à temps, ce qui entraînerait des taux d'intérêt élevés.

Ses paiements sont finalement arrivés en mai, après des semaines à essayer d'obtenir des réponses du bureau de chômage. « C'était juste un cauchemar absolu d'essayer de s’emparer de leur bureau », dit-elle.

Les emplois ont commencé à revenir à la fin mai et en juin, une fois qu'Hawaï a entamé son lent processus de réouverture. En juin, le taux de chômage est tombé à 13,9%, avec environ 85 000 personnes sans emploi.

Mais les effets sur l'industrie des loisirs et de l'hôtellerie persisteront. L'année dernière, 10,5 millions de visiteurs ont dépensé 17 milliards de dollars lors de leurs voyages dans les îles, dont 2 milliards de dollars sont allés directement au gouvernement de l'État.

Environ 7 milliards de dollars ont été injectés dans l’économie d’Hawaï au cours des quatre derniers mois grâce aux programmes de relance d’urgence du gouvernement fédéral. Mais cela ne suffit pas pour compenser l’énorme déficit.

Les budgets des États à travers le pays ont été dévastés par la pandémie. Hawaï ne fera probablement pas exception. Plus tôt ce mois-ci, le gouverneur Ige a déclaré que les réductions de salaire pour les travailleurs de l'État et locaux, y compris les enseignants, étaient inévitables. Le gouvernement de l’État se trouvera à court de 1,2 milliard de dollars, selon un rapport de l’Organisation de recherche économique (UHERO) de l’Université d’Hawaï. Ce déficit est « bien pire que ceux rencontrés pendant la Grande Récession », selon le rapport.

Carl Bonham, professeur d'économie à l'Université d'Hawaï et directeur exécutif de UHERO, a déclaré que l'effet disproportionné de la pandémie sur le tourisme par rapport à d'autres industries signifie que l'État tardera à se remettre des effets économiques.

« Une grande partie du reste du pays se rétablira plus rapidement qu’Hawaï. Même une fois qu'il y aura un meilleur traitement ou un meilleur contrôle du virus, il y aura toujours des effets persistants sur les voyages aériens « , a déclaré Bonham. « Hawaï sera un endroit différent au cours de la prochaine année environ, car nous avons une augmentation des faillites et des faillites d'entreprises. Il y aura moins d'activités pour les visiteurs.  »

Bonham a déclaré que davantage d’aide fédérale était le seul moyen pour l’économie d’Hawaï de se redresser. Même avec plus d'aide, il manquera probablement d'argent pour les cinq prochaines années, a-t-il déclaré.

Un employé remet une monnaie à un client sur un marché de Wailea en avril Shimabuku / Bloomberg

Alors que le Congrès est dans l’impasse sur l’octroi d’une aide supplémentaire aux États et aux gouvernements locaux, les dirigeants d’Hawaï se démènent pour trouver des solutions permettant aux touristes de revenir prudemment.

Actuellement, tous les paris sont couverts sur un plan qui permettrait aux visiteurs de contourner la quarantaine de 14 jours s'ils sont testés négatifs pour le virus 72 heures avant leur vol vers Hawaï, et montrent la preuve du test négatif. L'État est en pourparlers avec CVS ​​Pharmacy sur un partenariat potentiel pour rendre les tests disponibles aux voyageurs entrants.

Le plan devait initialement démarrer le 1er août, mais le gouverneur a repoussé la date au 1er septembre, invoquant la montée des infections dans d'autres États. Alors que le retard est bouleversant pour de nombreux propriétaires d'entreprise, huit résidents sur 10 ont déclaré dans un sondage qu'ils pensaient qu'Hawaï n'était pas encore prêt à s'ouvrir aux touristes. Et les sondages montrent que les voyageurs eux-mêmes sont plus disposés à faire des voyages en voiture vers leur destination de vacances – plutôt qu'un vol long-courrier à destination d'Hawaï – car cela comporte moins de risque de propagation du virus.

« La meilleure politique économique à ce stade est vraiment une politique de santé. Il contrôle le virus « , a déclaré Bonham. Les touristes « ne vont pas rester assis dans un avion pendant cinq heures avec tout un tas de personnes qui ne portent pas de masques ».

« Si vous ne vous occupez pas de ces problèmes, peu importe si l’économie est ouverte. Cette partie de l’économie ne se rétablira pas vraiment. «