« Mon cœur était brisé à Wuhan », a-t-il déclaré à propos de sa ville natale dans le centre de la Chine, l'épicentre d'origine de la pandémie désormais mondiale. « A l'intérieur, je suis remplie de chagrin et de colère. »

Il y a moins de trois mois, cet homme de 50 ans avait conduit les 700 miles de la côte sud du pays à Wuhan avec son père Zhang Lifang, qui avait besoin de soins pour sa jambe cassée.

Les habitants de Wuhan font enfin la queue pour enterrer leurs morts après le verrouillage du coronavirus

L'opération s'est bien déroulée. Mais Zhang Lifang a été infecté par Covid-19 lors de sa convalescence à l'hôpital. Il a été diagnostiqué le 30 janvier et est décédé deux jours plus tard, à l'âge de 76 ans.

« Parce que je ne savais pas à quel point l'épidémie était grave à Wuhan, j'ai emmené mon père là-bas – cela l'envoyait essentiellement à mort. Chaque fois que j'y pense, je suis submergé de remords et de colère », a-t-il déclaré mercredi, sur son long trajet de retour à Shenzhen, où il a vécu avec son père.

Mais Zhang devra retourner à Wuhan – car les restes de son père sont entreposés dans un salon funéraire de la ville.

Cette semaine, les gens de Wuhan retournent au travail, les entreprises et les magasins rouvrent, et les voitures et les piétons sont de retour dans les rues autrefois désertes, mais pour de nombreuses personnes comme Zhang, Wuhan ne sera plus jamais la même.

Le coronavirus a fait plus de 2500 morts dans la ville, ce qui représente 77% de tous les décès de Covid-19 en Chine, selon la Commission nationale de la santé.

Alors que la vie commence à retrouver un semblant de normalité, des milliers de familles privées de ressources sont confrontées à une tâche suspendue depuis des mois: enterrer leurs proches.

Le deuil suspendu

Le 25 janvier, le gouvernement de Wuhan a interdit toutes les funérailles dans la ville, au milieu de vastes mesures de verrouillage pour contenir l'épidémie, selon un avis du bureau municipal des affaires civiles vu par CNN.

Les cimetières ont également été condamnés à fermer.

La plupart des habitants de Wuhan ne pouvant quitter leur domicile, les transports fermés et les funérailles interrompus,les restes de milliers de personnes décédées à la fois du coronavirus et d'autres causes ont été stockés dans des salons funéraires. On a dit aux familles d'attendre les conseils du gouvernement sur le moment où elles pourraient être récupérées.

Beaucoup n'auraient pas pu voir le corps de leurs proches avant la crémation. Pour freiner la propagation du virus, les autorités ont décrété que tous les corps des patients confirmés ou suspectés de coronavirus doivent être transportés directement des hôpitaux aux salons funéraires pour incinération, selon un avis publié par la Commission nationale de la santé.

Comme tout le reste de la ville, le processus normal de gestion du deuila été mis en attente.

À la fin du mois dernier, alors que le nombre de nouvelles infections locales est tombé à zéro,Les habitants de Wuhan ont finalement été autorisés à récupérer les cendres de leurs proches dans des salons funéraires et à leur trouver un lieu de repos, a rapporté le Changjiang Daily, cité par l'État, citant un responsable du bureau municipal des affaires civiles.

Depuis lors, des photographies de longues files qui serpentent devant les salons funéraires ont circulé sur les réseaux sociaux, mettant en évidence la tragédie qui frappe les familles de la ville. Les scènes à l'extérieur des salons funéraires ont été rapidement censurées sur les réseaux sociaux chinois et ont reçu peu de couverture par les médias d'État, seulement rapportées par une poignée de médias chinois relativement francs.

Zhang, le résident de Shenzhen, avait hâte d'enterrer son père, qui avait travaillé dans une université de Wuhan avant de prendre sa retraite.

Cependant, il dit qu'il a été contacté par l'ancien lieu de travail de son père et lui a dit qu'il ne pouvait pas récupérer les cendres du salon funéraire à moins qu'il ne soit escorté par quelqu'un de l'université ou un membre du comité de quartier.

En Chine, chaque communauté résidentielle est gérée par un comité de quartier, une branche locale du Parti communiste chinois, chargé de maintenir la stabilité et l'ordre à la base. Depuis l'épidémie, les agents communautaires ont été chargés de la lutte contre les épidémies dans les complexes résidentiels, en coordination avec les hôpitaux et les autorités de lutte contre les maladies.

Zhang a dit qu'il était « repoussé » par l'idée que des étrangers empiètent sur les derniers moments avec les restes de son père.

« Prendre soin des dernières affaires de mon père – que ce soit pour recueillir ou enterrer ses cendres – est quelque chose que je veux faire par moi-même, car c'est une affaire entièrement privée. Ces gens ne sont pas ma famille », a-t-il déclaré.

Finalement, Zhang a refusé d'accepter l'escorte forcée et a refusé de ramasser les cendres de son père.

Son récit de la nécessité d'une escorte pour récupérer les restes de son parent a été repris par d'autres sur les réseaux sociaux chinois, dans plusieurs publications de CNN.

L'arrangement a déclenché la colère des autres résidents de Wuhan.

« Après avoir lu (ce qui se passe) dans les salons funéraires ces derniers jours, en tant que Wuhanais, je suis vraiment triste. Pourquoi ne sommes-nous pas autorisés à pleurer? Ne sommes-nous autorisés à être plongés dans les célébrations de la victoire?  » a écrit un utilisateur de Weibo, faisant référence aux efforts fructueux de la Chine pour finalement contenir l'épidémie.

Le gouvernement de Wuhan n'a pas répondu à la demande de commentaires de CNN concernant l'arrangement.

Enterrements tranquilles

D'autres ont évoqué une atmosphère étrangement réservée dans les salons funéraires et les cimetières dans ces conditions.

Peng Yating, un consultant en éducation de 34 ans, s'est précipité au cimetière de Biandanshan à Wuhan à l'aube du 28 mars.

Chaque printemps, Peng et sa mère visitaient les tombes de leurs ancêtres dans ce cimetière du festival de Qingming, la tradition séculaire des familles chinoises honorant leurs proches en nettoyant leurs tombes – une pratique connue sous le nom de «balayage des tombes».

Mais cette année, elle est allée au cimetière pour une raison différente.

Peng était là pour sélectionner un terrain d'enterrement pour sa mère, décédé à l'hôpital fin janvier, alors que le nouveau coronavirus balayait Wuhan.

Lorsque Peng est arrivée au cimetière de Biandanshan pour choisir la tombe de sa mère samedi dernier avant 6 h 30, il y avait déjà une longue file d'attente de parents en deuil à l'extérieur. Son billet indiquait qu'elle était la 71e en ligne.

« Peut-être parce qu'il était encore tôt, le cimetière d'aujourd'hui était étrangement calme. De nombreux membres de la famille sont venus, mais ils n'ont pas fait de bruit, ni pleuré, ni exprimé leur désaffection. « , a-t-elle écrit dans un article sur Weibo, la plate-forme chinoise Twitter.

« Les morts ne peuvent plus parler, mais les vivants ne voulaient pas non plus parler. »

Les funérailles ne sont toujours pas autorisées. Une mère en deuil à Wuhan, qui ne voulait pas révéler son nom, a déclaré qu'elle allait enterrer sa fille jeudi dans un cimetière avec son mari et sa nièce.

« Il n'y aura pas de cérémonies. Il n'y a aucun moyen de les organiser. Nous ne pouvons que l'enterrer tranquillement », a-t-elle déclaré au téléphone.

À des centaines de kilomètres de là, à Shenzhen, Zhang est rentré chez lui jeudi après avoir passé un test d'acide nucléique – tous les rapatriés de Wuhan doivent se rendre à l'hôpital pour subir un test de dépistage du coronavirus, comme l'exigent de nombreux gouvernements locaux à travers la Chine.

Dans son appartement, il ne pouvait s’empêcher de penser à son père et de se blâmer de l'avoir emmené à Wuhan le 17 janvier.

À l'époque, les responsables de Wuhan et les experts de la santé ont insisté sur le fait qu'il n'y avait « aucune preuve évidente de transmission interhumaine » et que le coronavirus était « évitable et contrôlable ».

Zhang a dit qu'il attendait toujours que le gouvernement de Wuhan fasse des excuses officielles.

« Les responsables qui n'ont pas rendu publiques les informations à temps devraient être punis », a-t-il déclaré.