NEW YORK - Février est généralement le pic de la saison grippale, avec des cabinets de médecins et des hôpitaux remplis de patients souffrant. Mais pas cette année.

La grippe a-t-elle disparu pendant la pandémie de coronavirus ? Les experts expliquent les faibles nombres.

La grippe a pratiquement disparu des États-Unis, avec des rapports à des niveaux bien inférieurs à tout ce qui a été vu depuis des décennies.

Les experts disent que les mesures mises en place pour repousser le coronavirus - port de masque, distanciation sociale et scolarisation virtuelle - ont été un facteur important dans la prévention d'une "twindemic" de grippe et de COVID-19. Un effort pour faire vacciner plus de personnes contre la grippe a probablement aidé aussi, tout comme moins de voyageurs, disent-ils.

Autre explication possible: le coronavirus a essentiellement musclé la grippe et d'autres insectes plus fréquents en automne et en hiver. Les scientifiques ne comprennent pas entièrement le mécanisme derrière cela, mais cela serait cohérent avec les schémas observés lorsque certaines souches de grippe prédominent sur d'autres, a déclaré le Dr Arnold Monto, un expert de la grippe à l'Université du Michigan.

À l’échelle nationale, "c’est la saison grippale la plus basse que nous ayons connue", selon un système de surveillance vieux d’environ 25 ans, a déclaré Lynnette Brammer des Centers for Disease Control and Prevention des États-Unis.

Les hôpitaux disent que le flux régulier habituel de patients grippés ne s'est jamais matérialisé.

Au Maine Medical Center de Portland, le plus grand hôpital de l'État, "Je n'ai vu aucun cas de grippe documenté cet hiver", a déclaré le Dr Nate Mick, chef du service des urgences.

Idem dans la capitale de l'Oregon, où les cliniques respiratoires ambulatoires affiliées à l'hôpital de Salem n'ont vu aucun cas de grippe confirmé.

"C'est magnifique", a déclaré la Dre Michelle Rasmussen du système de santé.

Les chiffres sont étonnants, étant donné que la grippe est depuis longtemps la plus grande menace de maladie infectieuse au pays. Ces dernières années, on lui a reproché 600 000 à 800 000 hospitalisations annuelles et 50 000 à 60 000 décès.

Partout dans le monde, l'activité grippale a été à des niveaux très bas en Chine, en Europe et ailleurs dans l'hémisphère nord. Et cela fait suite à des rapports de petite grippe en Afrique du Sud, en Australie et dans d'autres pays pendant les mois d'hiver de l'hémisphère sud, de mai à août.

L'histoire a bien sûr été différente avec le coronavirus, qui a tué plus de 500 000 personnes aux États-Unis. Les cas et décès de COVID-19 ont atteint de nouveaux sommets en décembre et janvier, avant d'entamer une récente baisse.

Cependant, les hospitalisations liées à la grippe ne représentent qu'une petite fraction de leur situation, même pendant une saison très douce, a déclaré Brammer, qui supervise le suivi du virus par le CDC.

Les données sur les décès dus à la grippe pour l'ensemble de la population américaine sont difficiles à compiler rapidement, mais les responsables des CDC tiennent un compte courant des décès d'enfants. Un décès de grippe pédiatrique a été signalé jusqu'à présent cette saison, contre 92 au même moment lors de la saison grippale de l'année dernière.

"De nombreux parents vous diront que cette année, leurs enfants ont été en aussi bonne santé qu’ils l’ont jamais été, car ils ne nagent pas dans la piscine à germes à l’école ou à la garderie comme ils l’étaient les années précédentes", a déclaré Mick.

Certains médecins disent qu'ils ont même arrêté d'envoyer des échantillons pour les tests, car ils ne pensent pas que la grippe est présente. Néanmoins, de nombreux laboratoires utilisent un "test multiplex" développé par le CDC qui vérifie les échantillons à la fois pour le coronavirus et la grippe, a déclaré Brammer.

Plus de 190 millions de doses de vaccin antigrippal ont été distribuées cette saison, mais le nombre d’infections est si faible qu’il est difficile pour le CDC de faire son calcul annuel de l’efficacité du vaccin, a déclaré Brammer. Il n'y a tout simplement pas assez de données, a-t-elle déclaré.

Cela remet également en question la planification du vaccin contre la grippe de la saison prochaine. Un tel travail commence généralement par vérifier quelles souches de grippe circulent dans le monde et prédire lesquelles d'entre elles prédomineront probablement dans l'année à venir.

"Mais il n'y a pas beaucoup de virus (grippaux) à examiner", a déclaré Brammer.

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