Les masques étaient appelés muselières, boucliers anti-germes et pièges à poussière. Ils ont donné aux gens un « museau de porc ». Certaines personnes ont percé des trous dans leurs masques pour fumer des cigares. D'autres les ont attachés à des chiens par moquerie. Les bandits les ont utilisés pour voler des banques.

Il y a plus d'un siècle, alors que la pandémie de grippe de 1918 faisait rage aux États-Unis, des masques de gaze et d'étamine sont devenus les premières lignes du visage dans la lutte contre le virus. Mais comme ils l'ont fait maintenant, les masques ont également alimenté la division politique. À l'époque, comme aujourd'hui, les autorités médicales ont exhorté le port de masques pour aider à ralentir la propagation de la maladie. Et puis, comme maintenant, certaines personnes ont résisté.

En 1918 et 1919, alors que les bars, les salons, les restaurants, les théâtres et les écoles étaient fermés, les masques sont devenus un bouc émissaire, un symbole de la démesure du gouvernement, inspirant des protestations, des pétitions et des rassemblements défiant face nue. Pendant tout ce temps, des milliers d'Américains mouraient dans une pandémie mortelle.

L’infection se propage.

Les premières infections ont été identifiées en mars, dans une base militaire du Kansas, où 100 soldats ont été infectés. En une semaine, le nombre de cas de grippe a quintuplé et bientôt la maladie s'est installée dans tout le pays, incitant certaines villes à imposer des quarantaines et à masquer des ordres pour la contenir.

À l'automne 1918, sept villes – San Francisco, Seattle, Oakland, Sacramento, Denver, Indianapolis et Pasadena, Californie – avaient mis en vigueur des lois obligatoires sur les masques faciaux, a déclaré le Dr Howard Markel, historien des épidémies et auteur de « Quarantaine !  »

La résistance organisée au port de masque n'était pas courante, a déclaré le Dr Markel, mais elle était présente. « Il y a eu des poussées, il y a eu des échauffourées et il y a eu des groupes occasionnels, comme la Ligue anti-masque », a-t-il dit, « mais c'est l'exception plutôt que la règle. »

San Francisco était au premier rang des mesures de sécurité, où un homme revenant d'un voyage à Chicago a apparemment ramené le virus chez lui, selon les archives de recherche.

À la fin du mois d'octobre, il y avait plus de 60 000 cas dans tout l'État, dont 7 000 à San Francisco. Elle est rapidement devenue connue sous le nom de « ville masquée ».

« L'Ordonnance sur les masques », signée par le maire James Rolph le 22 octobre, a fait de San Francisco la première ville américaine à exiger des masques faciaux, qui devaient avoir quatre couches d'épaisseur.

Des masques qui ressemblaient à des « tranches de raviolis »

Les résistants se sont plaints de l'apparence, du confort et de la liberté, même après que la grippe ait tué environ 195 000 Américains en octobre seulement.

Alma Whitaker, écrivant dans le Los Angeles Times le 22 octobre 1918, a passé en revue l’impact des masques sur la société et les célébrités, affirmant que des personnes célèbres les évitaient parce qu’il était « si horrible » de ne pas être reconnu.

« Les grands restaurants sont les sites les plus amusants, avec tous les serveurs et les convives masqués, ces derniers levant simplement leur écran pour faire éclater une bouchée de nourriture », a-t-elle écrit.

Lorsque Mme Whitaker a elle-même refusé d'en porter un, elle a été « emmenée de force » à la Croix-Rouge en tant que « fainéante », et on lui a ordonné d'en fabriquer une et de la mettre.

Le San Francisco Chronicle a déclaré que le type de masque le plus simple était de la gaze pliée fixée avec un élastique ou du ruban adhésif. La police a opté pour des masques de gaze, qui ressemblaient à des « neuf tranches de ravioli ordinaires disposées en carré » peu flatteuses.

Il y avait de la place pour la créativité. Certains des revêtements étaient des « machines effrayantes » qui donnaient un « aspect de porc » au visage du porteur.

Masque court

La peine pour les contrevenants était de 5 à 10 dollars, soit 10 jours d’emprisonnement.

Le 9 novembre, 1 000 personnes ont été arrêtées, a rapporté le San Francisco Chronicle. Les prisons de la ville se sont enflées en salle debout seulement; Des équipes de police et des séances judiciaires ont été ajoutées pour aider à gérer.

« Où est ton masque ? » Le juge Mathew Brady a interrogé les délinquants au palais de justice, où les séances se prolongeaient dans la nuit. Certains ont donné de faux noms, ont dit qu'ils voulaient juste allumer un cigare ou qu'ils détestaient suivre les lois.

Des peines de prison de 8 heures à 10 jours ont été prononcées. Ceux qui ne pouvaient pas payer 5 $ ont été emprisonnés pendant 48 heures.

Le « masque fainéant » de San Francisco est abattu.

Le 28 octobre, un forgeron du nom de James Wisser se tenait dans les rues Powell et Market devant une pharmacie, exhortant la foule à se débarrasser de leurs masques, qu'il a qualifiés de « couchette ».

Un inspecteur de la santé, Henry D. Miller, l'a conduit à la pharmacie pour acheter un masque.

À la porte, M. Wisser a frappé M. Miller avec un sac de dollars en argent et l'a jeté au sol, a rapporté le San Francisco Chronicle. Tout en étant « matraqué », M. Miller, 62 ans, a tiré quatre fois avec un revolver. Les passants « se sont précipités pour se mettre à l'abri »

M. Wisser a été blessé, tout comme deux passants. Il a été accusé d'avoir troublé la paix, d'avoir résisté à un officier et de voies de fait. L'inspecteur a été accusé d'agression avec une arme mortelle.

À Los Angeles, « Masquer ou ne pas masquer ».

C'était le titre d'un rapport publié dans le Los Angeles Times lorsque les responsables de la ville se sont réunis en novembre pour décider d'exiger des résidents qu'ils portent des « effaroucheurs de germes » ou des « effaroucheurs de grippe ».

Les commentaires du public ont été invités. Certains ont soutenu les masques afin que les théâtres, les églises et les écoles puissent fonctionner. Les opposants ont déclaré que les masques étaient « de simples pièges à poussière et à saleté et faisaient plus de mal que de bien ».

« J'ai vu des personnes porter leurs masques pendant un certain temps pendre autour de leur cou, puis les appliquer sur leurs visages, oubliant qu'elles auraient pu ramasser des germes en se balançant autour de leurs vêtements », a déclaré le Dr EW Fleming dans un Los Angeles Times rapport.

Un spécialiste des oreilles, du nez et de la gorge, le Dr John J. Kyle, a déclaré: « J'ai vu une femme dans un restaurant aujourd'hui avec un masque. Elle portait des vêtements de ville ordinaires, et de temps en temps, elle levait la main sur son visage et faisait des histoires avec le masque.

Dans l’Illinois, le droit de choisir et de rejeter.

Les suffragistes qui luttent pour le droit de vote ont fait un geste qui a refusé de se couvrir la bouche à un moment où leur voix était cruciale.

Lors de la convention annuelle de l'Illinois Equal Suffrage Association, en octobre 1918, ils ont séparé des chaises de quatre pieds, des portes closes au public et une participation limitée à 100 délégués, a rapporté le Chicago Daily Tribune.

Mais les femmes « ont montré leur mépris » pour les masques, a-t-il déclaré. On ne sait pas pourquoi.

Allison K. Lange, professeure agrégée d'histoire au Wentworth Institute of Technology, a déclaré qu'une des raisons aurait pu être qu'ils voulaient garder un profil très visible.

« Les suffragistes voulaient s'assurer que leurs dirigeants étaient des personnalités politiques familières », a déclaré le Dr Lange.

« Quatre semaines de misère muselée »

L'ordonnance sur les masques de San Francisco a expiré au bout de quatre semaines à midi le 21 novembre. La ville a célébré et les cloches de l'église ont sonné.

Un « délinquant » déterminé à se moucher a déchiré son masque si rapidement qu'il « a failli lui casser l'oreille », a rapporté le San Francisco Chronicle. Lui et d'autres ont piétiné leurs masques dans la rue. Alors qu'un policier l'observait, il s'est rendu compte que « sa veillée sur les masques était terminée ».

Les serveurs, les barmans et autres ont montré leurs visages. Les boissons étaient sur la maison. Les glaciers ont distribué des friandises. Les trottoirs étaient parsemés de gaze, les « reliques d'un mois tortueux », a déclaré The Chronicle.

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Questions fréquemment poséesMis à jour le 3 août 2020

  • Je suis propriétaire d’une petite entreprise. Puis-je obtenir un soulagement ?
    • Les projets de loi de relance promulgués en mars offrent une aide aux millions de petites entreprises américaines. Les personnes éligibles à l'aide sont les entreprises et les organisations à but non lucratif de moins de 500 travailleurs, y compris les entreprises individuelles, les entrepreneurs indépendants et les pigistes. Certaines grandes entreprises de certains secteurs sont également éligibles. L'aide offerte, qui est gérée par la Small Business Administration, comprend le programme de protection des chèques de paie et le programme de prêt en cas de catastrophe en cas de blessure économique. Mais beaucoup de gens n'ont pas encore vu de paiements. Même ceux qui ont reçu de l’aide sont confus: les règles sont draconiennes et certains sont bloqués sur de l’argent qu’ils ne savent pas utiliser. De nombreux propriétaires de petites entreprises reçoivent moins que prévu ou n'entendent rien du tout
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  • À quoi ressemblera l'école en septembre ?
    • Il est peu probable que de nombreuses écoles reviennent à un horaire normal cet automne, exigeant la poursuite de l'apprentissage en ligne, des services de garde de fortune et des journées de travail réduites. Les deux plus grands districts scolaires publics de Californie – Los Angeles et San Diego – ont déclaré le 13 juillet que l'enseignement ne serait à distance qu'à l'automne, invoquant des inquiétudes quant au fait que la flambée des infections à coronavirus dans leurs régions pose un risque trop grave pour les étudiants et les enseignants. Ensemble, les deux districts accueillent quelque 825 000 étudiants. Ils sont les plus grands du pays à ce jour à abandonner leurs projets de retour physique, même partiel, aux salles de>
  • Le coronavirus est-il aéroporté ?
    • Le coronavirus peut rester en l'air pendant des heures dans de minuscules gouttelettes dans un air stagnant, infectant les personnes lorsqu'elles inhalent, selon des preuves scientifiques de plus en plus nombreuses. Ce risque est le plus élevé dans les espaces intérieurs encombrés avec une mauvaise ventilation, et peut aider à expliquer les événements de super-propagation signalés dans les usines de conditionnement de viande, les églises et les restaurants. On ne sait pas à quelle fréquence le virus se propage via ces minuscules gouttelettes, ou aérosols, par rapport aux plus grosses gouttelettes qui sont expulsées lorsqu'une personne malade tousse ou éternue, ou transmis par contact avec des surfaces contaminées, a déclaré Linsey Marr, un expert en aérosols chez Virginia Tech. Les aérosols sont libérés même lorsqu'une personne sans symptômes expire, parle ou chante, selon le Dr Marr et plus de 200 autres experts, qui ont présenté les preuves dans une lettre ouverte à l'Organisation mondiale de la santé

La diffusion avait été interrompue. Mais une deuxième vague était à l'horizon.

En décembre, le conseil des superviseurs de San Francisco proposait à nouveau une exigence de masque, rencontrant une opposition farouche.

Vers la fin de l’année, une bombe a été désamorcée devant le bureau du directeur de la santé de San Francisco, le Dr William C. Hassler. « Les choses étaient violentes et agressives, mais c'était parce que les gens perdaient de l'argent », a déclaré Brian Dolan, historien médical à l'Université de Californie à San Francisco. « Il ne s’agissait pas d’une question constitutionnelle; c'était une question d'argent.

À la fin de 1918, le nombre de décès dus à la grippe avait atteint au moins 244 681, principalement au cours des quatre derniers mois, selon les statistiques gouvernementales.

Une nouvelle année

En janvier, la commission municipale de Pasadena a adopté une ordonnance sur les masques. La police l'a appliquée à contrecœur, sévissant contre les fumeurs de cigares et les passagers des voitures. Soixante personnes ont été arrêtées le premier jour, a rapporté le Los Angeles Times le 22 janvier, dans un article intitulé « Pasadena Snorts Under Masks ».

« C'est la loi la plus impopulaire jamais placée sur les archives de Pasadena, » W.S. McIntyre, le chef de la police, a déclaré au journal. « Nous sommes maudits de tous côtés. »

Certains se sont moqués de la règle en étirant de la gaze sur les évents de voiture ou le museau de chien. Les vendeurs de cigares ont déclaré avoir perdu des clients, bien que des aficionados entreprenants aient percé un trou dans le tissu. (Ils étaient toujours arrêtés.) Les barbiers ont perdu leur entreprise de rasage. Les commerçants se sont plaints de la baisse du trafic, car plus de personnes sont restées à la maison.

Des pétitions ont été distribuées aux stands de cigares. Les arrestations ont augmenté, même des puissants. Ernest May, président de la Banque nationale de sécurité de Pasadena, et cinq invités « éminents » ont été arrêtés à l'hôtel Maryland un dimanche.

Ils portaient des masques, mais ne couvraient pas leurs visages.

La Ligue anti-masque.

Alors que la contagion entrait dans sa deuxième année, le scepticisme en fit autant.

Le 17 décembre 1918, le Conseil de surveillance de San Francisco a rétabli l'ordonnance sur les masques après que les décès ont commencé à grimper, une tendance qui s'est répandue dans la nouvelle année avec 1800 cas de grippe et 101 décès signalés au cours des cinq premiers jours de janvier.

La décision de ce conseil a conduit à la création de la Ligue anti-masques, signe que la résistance aux masques refait surface alors que les villes tentent de réimposer les ordres de les porter lorsque les infections reviennent.

La ligue était dirigée par une femme, E.J. Harrington, avocat, activiste social et opposant politique au maire. Environ une demi-douzaine d'autres femmes occupaient ses premiers rangs. Huit hommes se sont également joints, certains représentant des syndicats, ainsi que deux membres du conseil de surveillance qui avaient voté contre les masques.

« Les masques sont devenus un symbole politique », a déclaré le Dr Dolan.

Le 25 janvier, la ligue a tenu sa première réunion d'organisation, ouverte au public à la patinoire Dreamland, où ils se sont unis derrière des revendications pour l'abrogation de l'ordonnance sur les masques et pour la démission du maire et des responsables de la santé.

Leurs objections incluaient le manque de preuves scientifiques que les masques fonctionnaient et l'idée que forcer les gens à porter les revêtements était inconstitutionnel.

Le 27 janvier, la ligue a protesté lors d'une réunion du conseil de surveillance, mais le maire a tenu bon. Il y avait des sifflements et des cris de « liberté et de liberté », a écrit le Dr Dolan dans son article sur l'épidémie.

L'abrogation est intervenue quelques jours plus tard, le 1er février, lorsque le maire Rolph a évoqué une baisse des infections.

Mais une troisième vague de grippe a éclaté à la fin de cette année. Le nombre final de morts a atteint environ 675 000 dans tout le pays, soit 30 pour 1 000 habitants à San Francisco, ce qui en fait l'une des villes les plus touchées d'Amérique.

Le Dr Dolan a déclaré que l'histoire de la Ligue Anti-Masque, qui a suscité un regain d'intérêt maintenant en 2020, démontre le décalage entre le choix individuel et la conformité universelle.

Ce sentiment résonne tout au long du siècle de la voix d'un cheminot de San Francisco nommé Frank Cocciniglia.

Arrêté rue Kearny en janvier, M. Cocciniglia a déclaré au juge qu'il « n'était pas disposé à faire quoi que ce soit qui ne soit pas en harmonie avec ses sentiments », selon un rapport du Los Angeles Times.

Il a été condamné à cinq jours de prison.

« Cela me convient », a déclaré M. Cocciniglia en quittant le stand. « Je n’aurai pas à porter de masque là-bas. »

Alain Delaqueriere a contribué à la recherche.