Les cas de coronavirus augmentent rapidement dans de nombreux États alors que les États-Unis entrent dans les mois d'hiver. Et les prévisionnistes prévoient une croissance fulgurante des infections et des décès si les tendances actuelles se poursuivent.

C’est exactement le genre de scénario dont les experts de la santé publique ont longtemps prévenu qu’il pourrait se présenter au pays, s’il ne réduisait pas agressivement les infections au cours de l’été.

Quelle sera la gravité du coronavirus cet hiver ? Projets modèles 170000 décès supplémentaires aux États-Unis

« Nous espérions vraiment éliminer les cas en prévision d'un mauvais hiver », explique Tara Smith, professeur d'épidémiologie à la Kent State University. « Nous avons fait essentiellement le contraire. »

Après avoir atteint un niveau record en juillet, les cas ont considérablement baissé, mais les États-Unis n'ont jamais atteint un niveau où le système de santé publique pourrait vraiment maîtriser l'épidémie.

Aujourd'hui, les infections sont à nouveau en hausse.

Les États-Unis enregistrent en moyenne plus de 52 000 nouveaux cas par jour (le niveau le plus élevé depuis la mi-août), en raison de flambées épidémiques à l’intérieur du pays, en particulier dans le Midwest, les Grandes Plaines et l’Ouest.

Le retour des étudiants sur le campus, la résistance aux mandats sur la distanciation sociale et le port de masques contribuent à cette augmentation, ainsi que de plus en plus de personnes passant du temps dans les restaurants et autres environnements intérieurs, dit Smith.

Le Dr Michael Mina, professeur à la Harvard T.H.Chan School of Public Health, compare la situation à un incendie de forêt croissant avec de petites étincelles partout aux États-Unis qui ne gagneront en force que lorsque le temps se refroidit.

« Nous sommes susceptibles de voir des explosions massives de cas et d'épidémies qui pourraient donner l'impression que ce que nous avons vu jusqu'à présent n'a pas été tant que ça », dit Mina.

Près de 400 000 morts en février ?

Selon les prévisions de l'un des principaux groupes de modélisation des coronavirus du pays, plus de 170 000 personnes pourraient mourir du COVID-19 d'ici le 1er février, ce qui porterait le nombre total de décès de la pandémie à près de 390 000.

« Malheureusement, aux États-Unis, c’est toujours la première vague de l’épidémie », déclare Ali Mokdad, professeur de sciences de la santé à l’Institute for Health Metrics and Evaluation de l’Université de Washington, qui a développé le modèle.

Le modèle prévoit trois scénarios différents pour refléter l’impact potentiel des politiques et du comportement des gens sur les résultats. Le pire suppose que les mandats de distanciation sociale continuent d'être annulés – et projette près de 483 000 décès cumulés d'ici le 1er février. Le scénario le plus rose suppose que les communautés réimposent ces mandats lorsque les décès atteignent un certain niveau par habitant et que presque tout le monde porte des masques. Dans ce cas, les décès cumulés pourraient encore atteindre près de 315 000.

Actuellement, les États-Unis comptent en moyenne plus de 700 décès par jour. IHME prévoit qu'il pourrait atteindre plus de 2000 par jour à la mi-janvier, rivalisant avec les jours les plus fatals du printemps.

Jusqu'à présent, Mokdad affirme que les données montrent clairement que les États-Unis sont coincés dans un cycle réactif: lorsque les cas augmentent dans leur communauté, les gens changent considérablement de comportement – ils restent plus à la maison et portent des masques, même dans les endroits où cela n'est pas nécessaire.

Une fois que la situation s'améliore, les gens reviennent à leur comportement antérieur.

« Nous sommes sur des montagnes russes partout aux États-Unis », déclare Mokdad. « Nous réduisons les affaires, puis nous baissons la garde. Mais c'est un virus mortel – vous ne pouvez pas lui donner une chance de circuler.  »

Et le temps froid pourrait jouer un rôle. Dans l'hémisphère sud, les pays ont connu une augmentation des cas au cours des derniers mois froids, même avec beaucoup de distanciation sociale et de nombreuses personnes portant des masques, dit Mokdad, qui indique qu ‘ »il y a un facteur de saisonnalité » avec COVID-19 qui imite la pneumonie .

Niveaux élevés de virus en circulation

Même les endroits qui sont déjà revenus d'épidémies dévastatrices restent vulnérables à une résurgence au cours de l'hiver, explique Lauren Ancel Meyers, professeur à l'Université du Texas à Austin qui dirige le Consortium de modélisation COVID-19 de l'Université du Texas.

Des épidémies peuvent être déclenchées lorsque les gens se regroupent dans des bars, comme celui de Sturgis, S.D., lors du rallye de motos de Sturgis en août. Michael Ciaglo Cela est vrai dans de nombreuses régions du pays.

« Même si les choses semblent un peu plates du point de vue de la direction que prennent les tendances, le niveau auquel nous sommes stables est toujours un énorme nombre de virus qui circulent dans nos communautés », dit-elle, même si l’espoir est que ces communautés peuvent soyez plus réactif maintenant pour prendre des précautions si les cas augmentent.

Le modèle de son groupe prévoit actuellement un total de 234 684 décès d'ici le 9 novembre, mais ne regarde pas plus loin.

« Nous comprenons tellement comment ce virus se propage », déclare Meyers. « Ce que nous ne savons pas, ce sont les comportements et les décisions que les gens prendront dans les mois à venir. »

Cette projection est similaire à ce que les chercheurs de l'Université du Massachusetts, Amherst prédisent dans le COVID-19 ForecastHub, un « modèle d'ensemble » fusionnant environ 30 modèles COVID différents.

Il prédit environ 234 633 décès au total d'ici le 7 novembre.

« Il existe une sorte de forces opposées qui agissent sur ce que nous pourrions voir », déclare Nicholas Reich, professeur à l’Université du Massachusetts à Amherst, dont le laboratoire gère le modèle d’ensemble.

« D'une part, nous savons que les gens passeront plus de temps à l'intérieur et cela a le potentiel d'augmenter la transmission », dit-il. « D'un autre côté, les gens sont en général plus prudents. »

Mais Reich dit qu'il y a tout simplement trop d'incertitudes à prévoir au-delà d'un mois: « Dans mon esprit, c'est en quelque sorte la limite de la prévisibilité fiable », dit-il.

Le choix

Alors que l'épidémie américaine peut être décrite comme ayant différentes « vagues » – une au printemps, une autre en été – les experts en santé publique affirment que cela ne rend pas pleinement compte de la façon dont la pandémie s'est répandue de manière inégale dans le pays tout au long de l'année.

« Une meilleure façon de penser à ce sujet est une vague qui est entrée dans une piscine et dans cette piscine elle traîne », déclare le Dr Roger Shapiro, professeur à la Harvard T. H. Chan School of Public Health. « Partout où il n’a pas encore été, il ira, et l’endroit où il a déjà été il pourrait revenir. »

Les estimations varient, mais la grande majorité de la population américaine n'a pas été infectée, ce qui signifie que la plupart des communautés sont toujours exposées au risque de grandes épidémies, dit-il.

Le strict respect du port du masque et la diminution des rassemblements à l'intérieur pourraient aider à éviter les pires scénarios d'hiver COVID-19. Mais il n’est pas certain que les dirigeants communautaires aient la volonté politique d’imposer de telles restrictions.

Mina dit qu'il prévoit que les États continueront de s'ouvrir alors que la transmissibilité du virus augmente et que de plus en plus de personnes passent du temps à l'intérieur, créant « une tempête parfaite ».

« Est-ce que nous fermons à nouveau complètement ? » Demande Mina. « Ou est-ce que nous choisissons beaucoup d'infections ? Si tel est le cas, nous n’avons toujours pas fait un très bon travail pour déterminer comment assurer la sécurité des personnes vulnérables.  »

Mais le modélisateur de COVID-19, Nicholas Reich, note que les terribles prédictions ne sont que cela – notre meilleure estimation. Il dit que l'hiver pourrait être très différent si les Américains prennent les précautions au sérieux.

« L'optimisme que nous pouvons en tirer est que le comportement humain peut changer cela », dit-il. « Nous pouvons plier et aplatir la courbe. »

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