Le géant pharmaceutique GlaxoSmithKline a annoncé lundi sa collaboration avec Vir Biotechnology sur des traitements expérimentaux et potentiellement des vaccins contre le nouveau coronavirus.

Dans le cadre de l'accord, GlaxoSmithKline investira 250 millions de dollars dans la startup de San Francisco avec une prime de 10% sur le cours de clôture de l'action le 27 mars.

GlaxoSmithKline et Vir collaborent pour affronter Covid-19

L’accord inclut les principaux médicaments de Vir contre le nouveau coronavirus, qui sont des anticorps monoclonaux qui pourraient entrer dans des études d’efficacité chez l’homme dans trois à cinq mois. L'accord comprend un effort précoce pour utiliser CRISPR, la technologie d'édition de gènes, pour identifier les médicaments qui pourraient aider le système immunitaire à combattre les virus. La collaboration comprend également un projet à long terme pour développer un vaccin qui pourrait prévenir l'infection non seulement par le virus, appelé SARS-CoV-2, mais des virus apparentés qui pourraient causer des problèmes à l'avenir.

« La plate-forme d'anticorps unique de Vir a connu un succès dans l'identification et le développement d'anticorps en tant que traitements pour de multiples agents pathogènes », a déclaré Hal Barron, directeur scientifique de GlaxoSmithKline, dans un communiqué.

George Scangos, directeur général de Vir, a déclaré que les anticorps avaient été isolés d'un patient qui souffrait auparavant d'un syndrome respiratoire aigu sévère, ou SRAS, une maladie causée par un autre coronavirus qui a rendu malade des milliers de personnes en 2003 et 2004.

« Les anticorps qui sont isolés, disons des années après une infection, ont souvent des propriétés que vous ne trouvez pas dans les anticorps isolés immédiatement après », a déclaré Scangos. Lorsque le SRAS-CoV-2 a commencé à se propager, Sangos a déclaré que la société « avait un bon départ parce que nous avions déjà ces anticorps du SRAS ».

Les médicaments de Vir en cours de développement sont tous deux basés sur un seul anticorps de ce patient, et les deux ont été modifiés pour durer plus longtemps dans le corps. La société a modifié l'un des médicaments dans le but de créer une immunité à long terme, un peu comme un vaccin. Cette technologie particulière n'a jamais été testée chez l'homme auparavant.

Les médicaments à base d'anticorps peuvent être utilisés de trois manières possibles: pour empêcher les personnes à haut risque, telles que les professionnels de la santé, d'être infectées; pour empêcher les personnes infectées de développer de graves problèmes respiratoires qui peuvent rendre Covid-19, la maladie causée par le virus, mortelle; et pour traiter les personnes qui sont déjà en détresse respiratoire. Vir prévoit de commencer des essais pour les trois utilisations cet été.

D'autres sociétés travaillent sur des traitements similaires, notamment Regeneron Pharmaceuticals, qui a annoncé qu'elle commencerait à tester des cocktails de ses médicaments anti-anticorps cet été. Abcellera et Eli Lilly ont déclaré qu'ils pourraient commencer des tests de médicaments à base d'anticorps à peu près au même moment. Brii Biosciences développe également des médicaments anticorps contre le virus, tout comme une équipe du géant pharmaceutique Amgen et Adaptive Biosciences.

La collaboration de Vir et GlaxoSmithKline mènera également à des recherches à plus long terme, y compris des projets utilisant CRISPR, que les deux sociétés utilisent déjà dans leur travail. L'outil – basé sur des enzymes que les bactéries utilisent pour se défendre contre les virus – peut être utilisé pour modifier les gènes des cellules humaines en culture. Les scientifiques peuvent alors voir si les changements génétiques rendent les cellules plus résistantes aux virus. Dans quelques cas, a déclaré Scangos, cette approche a aidé à identifier les molécules de médicaments expérimentales existantes qui pourraient aider le système immunitaire à combattre les virus.

Les deux sociétés travailleront également ensemble pour tester si les anticorps de Vir peuvent être utilisés pour identifier les points faibles du virus, qui pourraient également être partagés par d'autres coronavirus. Si tel est le cas, Scangos a déclaré que cela pourrait aider les chercheurs à développer des vaccins qui peuvent cibler non seulement le SRAS-CoV-2, mais les futures menaces virales. Ce travail, cependant, n'en est qu'à ses débuts.

Correction: une version précédente de cette histoire dénaturait la prime de stock payée par GSK.