Un médicament expérimental développé par une petite entreprise de biotechnologie offre un aperçu d'espoir en temps de crise: une pilule deux fois par jour qui pourrait être prescrite à quelqu'un dès qu'il est positif pour le coronavirus, attaquant la maladie avant qu'elle ne devienne sérieuse malade.

Comme tous les médicaments à un stade précoce, c'est loin. * Moins de 10% des médicaments qui franchissent la première étape du test humain finissent par arriver sur le marché.

Cependant, si le médicament, nommé EIDD-2801, finit par fonctionner, ce serait un couronnement pour Wayne et Wendy Holman, l'équipe mari et femme derrière la société Ridgeback Biotherapeutics de Miami. Ce serait également une tournure des événements remarquable pour le Dr Holman, qui est devenu célèbre en 2014 lors du scandale des délits d'initiés de SAC Capital.

« Une chose que je dis souvent aux personnes impliquées est: » Si nous échouons, personne ne se souviendra de ce que nous faisons ici « , a-t-il déclaré dans une interview. « Si nous réussissons, tout le monde se souviendra. »

Le Dr Holman, qui a travaillé pour une division de SAC Capital, le fonds de couverture désormais disparu de Steve Cohen, entre 2003 et 2006, n'a jamais été accusé d'actes répréhensibles. Il a plutôt été entraîné dans le scandale par Mathew Martoma, un autre ancien employé de SAC, qui purge une peine de neuf ans pour fraude et complot en matière de valeurs mobilières.

Martoma a allégué, sans succès, que les transactions au centre de l’affaire du gouvernement avaient été faites sur la base des conseils d’expert du Dr Holman, plutôt que sur des informations privilégiées. Le Dr Holman avait déjà quitté la division de SAC au moment des transactions en question, mais a continué de conseiller le hedge fund sur ses avoirs en santé.

Le scandale de SAC Capital finirait par se propager dans l'un des plus grands cas de délits d'initiés de l'histoire. En 2013, le hedge fund a plaidé coupable à des accusations de délit d'initié, a payé un montant record de 1,8 milliard de dollars de pénalités et a dû restituer de l'argent à des investisseurs extérieurs. En 2016, M. Cohen n'a pas été autorisé à gérer de l'argent extérieur pendant deux ans.

Le Dr Holman a quitté la société de M. Cohen en 2006 pour créer son propre fonds d'investissement, Ridgeback Capital, qui répertorie la maison de 28 millions de dollars du couple à Miami comme adresse dans les dépôts de titres.

Nous avons financé chaque centime nous-mêmes

En 2014, Mme Holman, ancienne gestionnaire d'investissement, a formé Ridgeback Biotherapeutics avec le Dr Holman comme co-fondateur et conseiller scientifique. La société a déjà développé un médicament contre Ebola, qui attend l'approbation réglementaire.

En janvier, lorsque l'épidémie de coronavirus était à ses balbutiements, les Holmans ont repéré un médicament que d'autres dans l'industrie biotechnologique avaient manqué. Découvert par des chercheurs de l'Université Emory à Atlanta, EIDD-2801 avait été conçu comme un médicament pour les virus encéphalitiques rares, mais s'est également révélé prometteur pour lutter contre les coronavirus tels que Sars et Mers.

« Wendy a rencontré les gens [at Emory] avant que quiconque sache que quelque chose se préparait avec un coronavirus « , a déclaré le Dr Holman. « Ridgeback était les seuls à comprendre ce médicament, et qui étaient immédiatement disposés, capables et prêts à faire le travail. »

Le 23 mars, Ridgeback a annoncé qu'elle avait autorisé le médicament auprès d'Emory et accepté de mener les essais cliniques nécessaires. Début avril, une revue scientifique a publié une étude montrant que le médicament pouvait entraver la capacité du virus à se répliquer dans les cellules pulmonaires humaines dans des tubes à essai, tout en empêchant la réplication d'autres coronavirus chez la souris.

Les scientifiques de Merck, la grande entreprise pharmaceutique américaine, ont été impressionnés par l'étude sur les animaux et ont contacté Emory au sujet de l'acquisition des droits sur le médicament, mais ont découvert qu'ils avaient été battus par Ridgeback.

À ce stade, les Holman avaient déjà étudié le médicament dans des essais de phase un qui tentaient de déterminer si un médicament était sans danger pour la consommation humaine.

Le 2 mai, Merck a annoncé un accord de collaboration avec Ridgeback. Les termes de l'accord, qui est en attente d'approbation réglementaire, n'ont pas été divulgués.

Merck était intéressé par EIDD-2801 car il s'agit d'un comprimé, tandis que d'autres médicaments antiviraux pour Covid-19, tels que le remdesivir de Gilead Sciences, sont administrés par perfusion intraveineuse. Théoriquement, cela signifie qu'EIDD-2801 pourrait être administré aux patients dès qu'ils sont positifs et avant qu'ils ne tombent malades à l'hôpital. Non seulement cela changerait le cours de la pandémie qui a tué près d'un demi-million de personnes, mais cela signifierait un marché beaucoup plus grand pour le médicament.

La chaîne rapide de conclusion des accords a conduit à des accusations selon lesquelles les Holmans « renversent » le médicament dans le but de réaliser un profit rapide. Le Dr Holman s'est hérissé de cette allégation, soulignant que le couple avait jusqu'à présent utilisé sa fortune personnelle pour financer les essais cliniques. En plus de l'essai de phase un, ils ont commencé à recruter des patients dans deux essais de phase deux: un pour les patients hospitalisés et un autre pour les patients externes qui se sont révélés positifs.

« Tout l'argent que nous avons utilisé pour développer 2801 est venu de Wendy et de moi-même – nous avons financé chaque centime nous-mêmes », a-t-il déclaré. « Nous ne voulions pas passer du temps à collecter des fonds [from outside investors] et très peu étaient intéressés à l'époque.  »

Cependant, lorsque Merck a manifesté son intérêt, Ridgeback était désireux de conclure un accord. Cela s'explique en partie par le fait que le Dr Holman connaissait déjà le meilleur scientifique de Merck, Roger Perlmutter, l'un des chefs de recherche et de développement les plus anciens de l'industrie.

« Nous ne cherchions pas à travailler en partenariat avec qui que ce soit, mais à mesure que nous attirions davantage l'attention du public, les gens ont tendu la main », a-t-il déclaré. « Si Roger veut aider à développer un médicament potentiellement vital pour [Covid-19], tu parles à Roger.

Le Dr Holman a déclaré que la participation de Merck signifiait que le médicament finirait par coûter moins cher s’il réussissait. « Merck a une capacité de fabrication substantielle pour le faire à grande échelle au coût le plus bas possible », a-t-il déclaré. « Si cela fonctionne, alors il y aura énormément de besoins à l'échelle mondiale. »

Ridgeback a annoncé son intention de fabriquer des doses de 4,5 m d'ici l'automne pour garantir un approvisionnement suffisant si les essais produisaient des résultats positifs.

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Même selon les normes de l'industrie biotechnologique américaine, qui a démontré sa capacité à développer des médicaments à une vitesse vertigineuse, Ridgeback a accompli beaucoup de choses en peu de temps. Dans les 20 jours suivant la licence d'Emory, le médicament a commencé les essais de phase un, les essais de phase deux commençant deux mois plus tard.

Les Holmans ont travaillé dur – 16 heures par jour, selon le Dr Holman – mais ils ont également eu de la chance. Ils ont réussi à sécuriser rapidement un site clinique au Royaume-Uni pour l'étude de phase un car il y avait des capacités inutilisées en raison de la pandémie de coronavirus, ce qui avait entraîné le report de nombreux essais.

Le médicament de Ridgeback est un analogue nucléosidique qui incite les virus à utiliser les mauvais éléments constitutifs, conduisant à une série de mutations qui font que le virus forme une chaîne faible.

Certains scientifiques ont exprimé des inquiétudes quant à l'innocuité du médicament, qui peut provoquer des mutations dans les bactéries. Bien que cela ne signifie pas nécessairement qu'il fera de même chez l'homme, certains médicaments mutagènes peuvent augmenter le risque de développer un cancer.

Ridgeback et Merck affirment que ce risque est moindre avec EIDD-2801 car il est destiné à être administré aux patients pendant une courte période – cinq jours seulement – mais Merck devra effectuer des études de cancérogénicité pour satisfaire les autorités de réglementation médicale.

Rick Bright, l'ancien scientifique du gouvernement devenu dénonciateur, a précédemment déclaré qu'il faisait face à des pressions politiques pour donner un financement gouvernemental aux Holman mais avait résisté parce qu'il était inquiet pour la sécurité du médicament.

L'avocat du Dr Bright, Lisa Banks, a déclaré au Financial Times qu'il avait subi « une pression importante pour s'écarter des processus d'examen scientifique et contractuel ». Mais elle a également ajouté que son point de vue sur les dangers potentiels de l'EIDD-2801 avait évolué après le succès de la première phase du procès.

« Il est encouragé de voir que le médicament a maintenant été évalué dans des études cliniques sur l'homme et que Merck a trouvé que les données soutiennent le développement futur du médicament », a-t-elle déclaré.

Il ne fait aucun doute que si EIDD-2801 réussit finalement, il deviendra un médicament le plus vendu avec la capacité de ralentir la marche du coronavirus, et potentiellement de futures pandémies.

Dans une note récente, les analystes de Morgan Stanley ont déclaré que les investisseurs « sous-estimaient » le médicament, ajoutant: « [It] a un potentiel de superproduction en cas de succès. Les patients de Covid-19 pourraient prendre ce [tablet] après le diagnostic initial pour réduire la gravité et le risque de la maladie. « 

Cependant, les lois brutales du développement de médicaments signifient que les chances sont contre EIDD-2801, et même le Dr Holman reconnaît les difficultés auxquelles Ridgeback et Merck sont confrontées.

« Nous avons traversé la partie la plus risquée et. . . avec des données meilleures que ce que nous espérions « , a-t-il déclaré. « [But] nous savons peu de choses précieuses [about Covid-19], il est donc très difficile de concevoir et d'exécuter des essais cliniques. C’est la partie la plus difficile. « 

* Cet article a été mis à jour depuis la publication d'origine pour supprimer l'expression « cotes courtes », qui avait été utilisée de manière incorrecte.