Deux scientifiques ont déclaré à Insider qu'il était possible que le coronavirus pousse le corps à attaquer le cerveau, provoquant des symptômes psychiatriques.

En 2020, un jour après avoir développé des symptômes de COVID-19, un homme de 30 ans a commencé à penser qu'il pouvait parler à ses proches décédés.

L'homme, qui n'avait aucun antécédent de maladie mentale, est devenu convaincu que l'enlèvement religieux était imminent, selon un rapport de cas publié en août.

Cet épisode psychotique a duré plus d'un mois, au cours duquel l'homme a frappé à une porte, bousculé sa mère et a pensé qu'il subissait des expériences de radiation, selon le rapport.

On lui a donné des antipsychotiques, mais ils ont eu peu d'effet. Ce n'est qu'après avoir reçu des médicaments habituellement utilisés pour traiter les maladies auto-immunes qu'il s'est amélioré, selon l'étude de cas.

"La psychose est l'une des grandes énigmes de la médecine. Nous comprenons assez mal ce qui la cause et comment elle se développe". clinicien et chercheur en psychiatrie de l'University College London.

La recherche suggère que les symptômes psychiatriques sont courants chez les survivants de COVID-19.

Une étude sur les dossiers médicaux de plus de 200 000 patients américains atteints de COVID-19 a révélé qu'environ 13 % avaient reçu un diagnostic psychiatrique ou neurologique pour la première fois dans les six mois suivant l'infection.

La psychose - une affection psychiatrique particulière qui est beaucoup plus grave - n'a touché que 0,42 % de ce groupe.

Mais cette fréquence était environ le double de celle des personnes du groupe témoin (patients grippés), selon l'étude.

Ce genre d'augmentation pourrait être pour une raison indirecte : le stress psychologique qui vient d'avoir COVID-19.

Mais les recherches suggèrent que quelque chose d'autre pourrait se passer : le virus pourrait amener le corps à s'attaquer lui-même, provoquant un dysfonctionnement du cerveau.

La théorie est que le virus provoque ce qu'on appelle l'encéphalite anti-récepteur NMDA, une réaction auto-immune qui provoque une inflammation du cerveau. Cela peut à son tour provoquer une psychose.

Habituellement, le cerveau est protégé du système immunitaire grâce à une structure appelée barrière hémato-encéphalique.

Mais COVID-19 pourrait rendre cette barrière "fuite", a déclaré le Dr Benedict Michael, clinicien de l'Université de Liverpool.

"Cela expose ensuite les cellules immunitaires à des protéines cérébrales qu'elles ne verraient pas autrement", a déclaré Michael, qui supervise un registre des complications neurologiques après COVID-19.

Le système immunitaire commence alors à attaquer les cellules du cerveau, en particulier les récepteurs NMDA qui sont portés par les neurones.

Cela rend les neurones moins sensibles à la stimulation. "C'est un effet similaire à celui de la kétamine", a-t-il déclaré, faisant référence à la puissante substance sédative.

Les scientifiques ont noté qu'un autre virus, appelé HSV-1, peut causer des problèmes cérébraux similaires.

Ils ont également signalé une poignée de cas enregistrés d'inflammation cérébrale après COVID-19 et certains montrant des anticorps anti-récepteur NMDA dans le sang des patients.

La bonne nouvelle est que ce genre de problème devrait être traitable avec des anti-inflammatoires et des antipsychotiques.

"Nous espérons que la majorité se rétablira raisonnablement car il n'y a pas eu beaucoup de lésions cérébrales", a déclaré Micheal.

Mais Rogers et Michael ont tous deux déclaré que la théorie devait être prise avec des pincettes. Il n'y a qu'un petit nombre de cas de psychose documentés après COVID-19, et encore moins où les niveaux d'anticorps ont été mesurés, ont-ils déclaré.

La présence des anticorps anti-récepteurs NMDA pourrait être sans rapport avec la psychose, a déclaré Michael.

"Il est possible qu'il y ait une base immunologique pour ces cas psychologiques individuels, mais je ne pense pas que cela soit prouvé en termes de traitement", a-t-il déclaré.

"La psychiatrie a une histoire de toutes sortes de traitements qui sont bons si vous les donnez à un seul patient, mais qui n'ont pas l'air si bien quand vous faites un essai clinique", a-t-il déclaré.