Effrayant, angoissant, catastrophique: une sombre évaluation par des experts, des humanitaires et des épidémiologistes sur ce à quoi ressemblerait une grave épidémie de coronavirus dans des pays africains abritant des millions de réfugiés et d'autres personnes vulnérables.

Le virus qui a balayé le monde a infecté plus de 660 000 personnes et en a tué environ 30 000 depuis qu'il a été détecté en Chine à la fin de l'année dernière. En Afrique, les chiffres confirmés sont encore assez bas – mais en hausse. Samedi, 3 924 infections et 117 décès avaient été signalés dans 46 des 54 pays du continent.

Nouveau front : Inquiétude de la propagation du COVID-19 dans les camps de réfugiés africains

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Alors que le virus se propage rapidement, les groupes humanitaires mettent en garde contre les conséquences potentiellement désastreuses d'une épidémie majeure de COVID-19, la maladie respiratoire hautement infectieuse causée par le nouveau coronavirus, dans des endroits où les systèmes de santé sont déjà tendus et difficiles d'accès pour les grands segments de la population.

Le manque de financement et des années de combats ont détruit les infrastructures essentielles dans plusieurs parties du continent, ce qui pourrait empêcher de nombreux pays de répondre à une recrudescence des infections, a déclaré Crystal Ashley Wells, porte-parole régionale du Comité international de la Croix-Rouge (CICR). à Nairobi.

Par exemple, au Soudan du Sud, où plus de 1,6 million de personnes sont déplacées à l'intérieur du pays, il faut souvent des heures, voire des jours, pour atteindre les établissements de santé, et la principale cause de décès est « souvent évitable: les maladies traitables comme le paludisme et la diarrhée », Wells a dit à Al Jazeera.

« Nous avons actuellement des services chirurgicaux remplis de patients qui se remettent de blessures par balle », a-t-elle déclaré. « Ensuite, vous avez ce système de soins de santé qui a souffert de décennies de sous-investissement et de conflits qui ont au fond laissé les gens avec peu de soins de santé au mieux. »

Certains des déplacés internes au Soudan du Sud ont trouvé refuge dans des camps surpeuplés à l'intérieur des bases de maintien de la paix de l'ONU.

« Ils vivent littéralement entourés de murs et de barbelés » dans des tentes à quelques centimètres l'un de l'autre, a déclaré Wells.

Jusqu'à présent, le Soudan du Sud, marqué par la guerre, est l'un des rares pays africains à ne pas avoir de cas confirmés de COVID-19, et le gouvernement a introduit des mesures drastiques visant à réduire le risque de propagation, telles que la suspension de tous les voyages en avion et l'interdiction rassemblements publics.

Mais Wells a déclaré que le risque est toujours là: « C'est une image assez effrayante à penser – à ce qu'une maladie comme celle-ci pourrait faire pour un système de santé déjà très fragile. »

En République démocratique du Congo (RDC) voisine, où 58 cas ont été confirmés à ce jour, le COVID-19 a été largement contenu dans la capitale, Kinshasa – contrairement aux épidémies antérieures de maladies comme Ebola, qui ont frappé des zones reculées.

« Aujourd'hui, il est possible de prendre en charge des patients malades car le nombre de patients n'a pas encore explosé », a expliqué Jean Paul Katsuva, épidémiologiste travaillant sur la réponse COVID-19 à Kinshasa, une ville de 12 millions d'habitants.

Mais le sentiment général est celui de l'anxiété – d'autant plus que les gens regardent des pays mieux équipés que la RDC luttent sous le poids de la pandémie. Une aide sérieuse est nécessaire, a déclaré Katsuva, pour « une population qui est déjà en détresse à cause de cette situation dans laquelle l'avenir n'est pas clair ».

«Problème mondial»

La nature contagieuse du coronavirus, associée à sa capacité de provoquer des maladies graves, a également suscité des craintes quant à ce qui pourrait se produire s'il atteignait des camps de réfugiés densément peuplés.

Un pays particulièrement préoccupant est le Burkina Faso, qui a enregistré le plus de cas confirmés en Afrique de l'Ouest – 180 – et neuf décès. Pays appauvri de quelque 20 millions d'habitants, le Burkina Faso est en proie à une escalade et à un conflit complexe qui a provoqué des « déplacements explosifs » au cours de l'année écoulée, selon Wells.

« Il y a environ 765 000 personnes déplacées », a-t-elle déclaré. « Il a augmenté de plus de 1 200% depuis 2019 … et il devrait continuer d'augmenter. La sécurité et l'accès à ces communautés sont également très difficiles pour les travailleurs humanitaires. »

De l'autre côté du continent, le Kenya compte à ce jour 38 cas confirmés – mais aucun parmi les réfugiés. « Nous aimerions que cela continue », a déclaré à Al Jazeera Eujin Byun, porte-parole de l'agence des Nations Unies pour les réfugiés (HCR) au Kenya.

Le pays d'Afrique de l'Est abrite deux grands camps: Dadaab, près de la frontière orientale du pays avec la Somalie, comptait une population de près de 218 000 réfugiés et demandeurs d'asile fin février, et Kakuma, dans le nord-ouest, près des frontières avec le Soudan du Sud et L'Ouganda compte plus de 190 000 réfugiés.

Byun a déclaré qu'avoir autant de personnes vivant à proximité est l'un des principaux facteurs de risque de propagation du virus, tout en garantissant que les réfugiés ont accès à de l'eau propre et du savon – deux des armes les plus efficaces contre lui – est essentiel.

Le HCR a modifié ses opérations dans les camps pour éviter les rassemblements, a déclaré Byun. Par exemple, pour réduire les contacts entre les résidents et les travailleurs humanitaires, elle prévoit de distribuer l'équivalent de deux mois de rations alimentaires à la fois, alors que par le passé, elles étaient distribuées mensuellement ou toutes les deux semaines.

L'agence a déjà cessé d'envoyer des missions extérieures dans les camps pour empêcher une éventuelle propagation du virus. Le personnel déjà dans les camps y restera pour fournir des services essentiels et vitaux – et il a accès à un soutien en santé mentale, a déclaré Byun.

Des informations sont également envoyées aux résidents via des applications de téléphonie mobile telles que WhatsApp, a-t-elle ajouté, pour limiter les rassemblements sociaux et « pour réduire la peur et la panique dans le camp de réfugiés et empêcher toute sorte de désinformation ».

Quatre-vingt-dix lits sont disponibles à l'intérieur du camp de Dadaab lui-même pour accueillir les patients atteints de coronavirus, tandis que 25 lits sont installés à Kakuma, a déclaré Byun. Des installations d'isolement COVID-19 sont également installées dans les communautés d'accueil kenyanes voisines, et les réfugiés et les résidents y auront accès.

« Nous ne faisons pas cela en vase clos; nous devons communiquer et coordonner avec les autorités locales », a déclaré Byun, ajoutant que le HCR se félicitait de la décision du gouvernement kenyan d'inclure les réfugiés et les demandeurs d'asile dans son plan national de lutte contre le COVID-19.

« Il s'agit d'un problème mondial, et nous devons penser [of it] comme un problème mondial – pas seulement comme un problème de réfugiés.  »

Les réfugiés mis à l’écart

En effet, le HCR a lancé mercredi un appel mondial de 255 millions de dollars pour répondre au coronavirus dans les camps de réfugiés et d'autres zones vulnérables, dans le cadre d'un plan de secours humanitaire plus large cherchant 2 milliards de dollars.

« Nous devons venir en aide aux ultra-vulnérables – des millions et des millions de personnes qui sont le moins en mesure de se protéger », a déclaré le secrétaire général des Nations Unies, Antonio Guterres, appelant à une coordination renforcée pour garantir que les pays les plus vulnérables obtiennent le soutien dont ils ont besoin .

Jeudi, la Croix-Rouge a appelé à 823 millions de dollars « pour aider les communautés les plus vulnérables du monde » à stopper la propagation du COVID-19 et à se remettre de la pandémie. Cela inclut les migrants et les personnes déplacées, les sans-abri et ceux qui vivent dans des zones sujettes aux catastrophes, entre autres.

Mais combien de pays donateurs seront en mesure de contribuer à ces campagnes de financement reste une question ouverte. La plupart des gouvernements ont du mal à conjurer une crise économique à l'intérieur de leurs propres frontières et à soutenir leurs citoyens, dont beaucoup ont perdu leur emploi, pendant la pandémie.

Dans ce contexte, « les gouvernements vont être confrontés à des décisions vraiment difficiles entre allouer des ressources rares à leur propre population et au camp de réfugiés », a déclaré Sally Hargreaves, professeure adjointe en santé mondiale à l'Institute for Infection and Immunity de la St George's University of London. .

« Les réfugiés seront ceux qui seront mis de côté dans tout cela alors que les gouvernements s'efforcent de soutenir au mieux leur propre population [as] ils le peuvent « , a-t-elle dit.

Hargreaves a déclaré à Al Jazeera que les réfugiés et les déplacés internes doivent être inclus dans les plans nationaux COVID-19 car ils sont vulnérables et risquent d'être affectés de manière disproportionnée par la pandémie. Elle a déclaré qu'il faudrait un effort international important – et des investissements – pour s'assurer que ces groupes ne soient pas laissés pour compte.

« Nous ne pouvons pas les oublier. Nous ne pouvons pas les laisser se débrouiller seuls », a déclaré Hargreaves. « Nous devons nous assurer que les gouvernements les priorisent – pas seulement leurs propres populations – et [that] ils sont financés et soutenus pour le faire.  »