PARIS – Lorsque la France a commencé à fermer ses portes il y a quelques semaines alors que le coronavirus entrait sans relâche dans le pays, Dominique Paul craignait le désastre. Le groupe Butard, entreprise de restauration au gant blanc de sa famille, a interrompu ses activités, mettant en péril 190 emplois.

Edward Arkwright, le directeur général d'Aéroports de Paris, l'exploitant de l'aéroport de Paris, a évalué comment préserver plus de 140000 emplois lorsqu'un gel sur la plupart du trafic aérien mondial a provoqué une baisse de 90% de l'activité en quelques jours.

L'avenir des deux entreprises, et des centaines de milliers d'autres en France, s'est transformé en incertitude. Au lieu de couler, cependant, ils sont jetés la bouée de sauvetage alors que le gouvernement français déploie un plan ciblé visant à abriter les entreprises et à garder tous les travailleurs possibles employés.

« Nous utilisons toute la boîte à outils du gouvernement pour traverser cette crise », a déclaré M. Paul, lorgnant le pavillon Armenonville vide de l'entreprise à la lisière de Paris, où il y a quelques semaines à peine des chefs et des serveurs servaient des spécialités comme le carpaccio de pétoncles pour des événements étincelants. « Sinon, nous ne pourrions pas suivre. »

Alors que le coronavirus frappe les économies mondiales, la France apparaît rapidement comme un test pour savoir si un pays peut accélérer la reprise après une récession en protégeant les entreprises de la faillite en premier lieu et en évitant le chômage de masse.

Aux États-Unis, le coronavirus a déjà provoqué des millions de licenciements. Alors que le programme de sauvetage de 2 billions de dollars signé par le président Trump envoie un soulagement considérable aux travailleurs et aux entreprises américains, la France et d'autres pays de l'Union européenne déploient une approche plus globale dirigée par l'État dans le cas où l'épidémie prend des mois, plutôt que des semaines, pour contenir.

« Il existe une stratégie très différente en Europe qu'aux États-Unis sur la manière de gérer cette récession », a déclaré Patrick Artus, économiste en chef de Natixis Bank, à Paris. « L'idée est de ne pas avoir de licenciements ou de fermetures d'entreprises, de sorte que lorsque le coronavirus sera enfin sous contrôle, l'économie pourra redémarrer. »

La France espère tirer une leçon de la crise financière de 2008, lorsqu'elle n'a pas pris de mesures énergiques pour soutenir les travailleurs et les entreprises. Le chômage est rapidement passé à environ 10% et est resté élevé pendant une demi-décennie. En revanche, l'augmentation du chômage en Allemagne – qui a empêché les entreprises de s'effondrer en subventionnant les congés dans un système appelé Kurzarbeitergeld, ou le travail à temps partiel – a duré moins d'un an avant de baisser régulièrement.

« La France a décidé qu’elle ne ferait pas la même erreur avec le coronavirus », a déclaré Simon Tilford, directeur du Forum New Economy, un institut de recherche à Berlin. « Cette approche va être beaucoup moins dévastatrice. »

L'Autriche, le Danemark et d'autres pays du Nord ont des politiques similaires, et la Grande-Bretagne a annoncé la semaine dernière qu'elle ferait de même. Et mercredi, la présidente de la Commission européenne, Ursula von der Leyen, a déclaré que les gouvernements se joindraient à eux pour soutenir le chômage partiel afin que « plus de personnes gardent leur emploi » pendant la crise actuelle.

En France, le gouvernement dépense 45 milliards d'euros (50 milliards de dollars) pour payer les entreprises et non pour licencier des travailleurs. Les délais pour les taxes et les remboursements de prêts sont retardés. 300 milliards d'euros supplémentaires de prêts garantis par l'État sont accordés à toute entreprise en difficulté qui en a besoin.

Plus de 337 000 entreprises ont déjà mis 3,6 millions d’employés en congé payé pour être remboursés par l'Etat, a annoncé mercredi le ministère du Travail. Les fonctionnaires s'attendent à ce que les chiffres doublent, car il reçoit « plusieurs milliers de demandes par minute ».

Le plan n'est pas sans risques. Les dirigeants européens hésitent à relancer l'économie avant que l'épidémie ne soit maîtrisée. Le tsunami du soutien budgétaire de la France et de ses voisins – plus de 2 000 milliards d'euros de dépenses et de garanties de prêts combinées – ne peut se maintenir que quelques mois, selon les économistes.

Le risque s'étend également aux entreprises, qui doivent continuer à payer un cinquième des salaires des employés qui ne travaillent pas. Si l’économie ne rebondit pas à l’automne, disent les entreprises, elles pourraient encore être obligées de revenir aux licenciements.

M. Paul du Groupe Butard parie que les choses ne vont pas s’aggraver, malgré la crainte du pire lorsque les commandes ont été annulées en masse début mars. Les événements organisés par des géants de l'entreprise comme Schneider Electric et la Fédération française de rugby ont été annulés, réduisant son chiffre d'affaires mensuel attendu de 4 millions d'euros à 500000 euros et laissant Dominique Julo, le directeur des événements de l'entreprise, avec peu de choses à prévoir.

Depuis lors, M. Paul a utilisé tous les soutiens financiers mis à disposition par le gouvernement français, même les retards de paiement des factures d'électricité et des loyers dans les bureaux du Groupe Butard et ses énormes installations de préparation des aliments en dehors de Paris.

L’État lui versera 80% des salaires de ses employés pour les maintenir sur la liste de paie. Bien que M. Paul attend toujours l'argent, en raison d'un retard dans la période de remboursement de 10 jours promise par le gouvernement, l'allégement financier combiné signifie que l'entreprise « sera prête à rebondir une fois la crise terminée », a-t-il déclaré.

L’utilisation du programme de congés payés de l’Allemagne grimpe également en flèche. Près de 500 000 entreprises ont demandé leur soutien en mars, a annoncé mardi le gouvernement, contre moins de 2 000 en février. Parmi eux, Daimler, Volkswagen, Lufthansa et la société qui gère l'aéroport de Francfort, où le trafic aérien a chuté de 90%.

Un effondrement similaire de l'activité a contraint M. Arkwright, le directeur général d'Aéroports de Paris, à mettre 80% des 6 000 employés administratifs et 135 000 bagagistes, agents de sécurité et autres travailleurs en congé payé après l'aéroport d'Orly et tous les terminaux sauf Charles à Charles L'aéroport de Gaulle, le deuxième plus fréquenté d'Europe, a fermé ses portes.

Il a fait face à des circonstances extraordinaires alors que les pertes montaient en flèche à environ 1,3 milliard d'euros. Pour ajouter au chaos, le PDG d'Aéroports de Paris, Augustin de Romanet, a été testé positif au virus, laissant M. Arkwright gérer en urgence, les deux tiers du conseil d'administration de la société aéroportuaire étant également auto-quarantaine. Tous les cadres sont sortis en bonne santé.

Aéroports de Paris, qui est détenue à moitié par l'État et qui devrait être privatisée cette année, économise 25 millions d'euros par mois sur les subventions gouvernementales pour les congés payés, a déclaré M. Arkwright. L'État a demandé à la société de ne pas verser de dividende annuel.

« L'avantage de cette approche est que nous pouvons redémarrer littéralement du jour au lendemain », a déclaré M. Arkwright. « Je peux vous appeler et dire: » Venez demain. « Mais si vous allez au chômage, ce n'est pas sûr que vous seriez appelé pour un emploi. Et nous perdrions des personnes dotées de compétences précieuses. « 

Autoriser le chômage à monter en ballon coûterait également des sommes énormes aux gouvernements européens, en raison des avantages généreux offerts aux travailleurs licenciés. En Allemagne, par exemple, une personne licenciée après 12 mois peut toujours recevoir 60% de son salaire pour les neuf prochains; en France, les allocations de chômage durent jusqu'à deux ans.

« Le licenciement coûte en fait plus cher », a déclaré M. Arkwright.

Et les personnes qui peuvent conserver leur emploi « sont moins mécontentes et choquées que les personnes qui ont été licenciées », a déclaré Holger Schmieding, économiste en chef à la Berenberg Bank à Londres. « Ils sont moins susceptibles de réduire considérablement leur consommation. Cela limite les dommages économiques globaux. « 

En ce sens, a ajouté M. Schmieding, les gouvernements qui paient les entreprises pour garder les personnes en congé « ont un impact plus important pour moins d'argent que de soutenir les personnes qui ont perdu leur emploi ». Les Etats-Unis, qui vont désormais étendre les prestations de chômage et effectuer des paiements uniques en espèces pour soutenir les travailleurs, « paient effectivement le prix de leur filet de protection sociale inadéquat », a-t-il déclaré.

M. Paul du Groupe Butard a déclaré que le manuel de protectionnisme du gouvernement français pouvait parfois étouffer les affaires. Mais sauvegarder l'économie et aider les entreprises à éviter de plonger les travailleurs dans le chômage rendrait la société française mieux lotie que les autres une fois l'épidémie de coronavirus contenue, a-t-il déclaré.

« Le système français peut être lourd », a-t-il déclaré. « Mais c'est incroyablement efficace dans des moments comme ceux-ci. »