Les vaccins sous-unitaires utilisent une petite partie d'un agent pathogène pour entraîner notre système immunitaire à combattre une infection future. Ils ne peuvent pas provoquer de maladie, mais peuvent nécessiter l'ajout d'autres produits chimiques pour que le vaccin déclenche une forte réaction immunitaire.

Comment fonctionnent les vaccins sous-unitaires ? Covid-19

Les vaccins permettent au système immunitaire de reconnaître les futures infections par des agents pathogènes. Certains vaccins utilisent le pathogène entier pour ce faire, mais d'autres n'en utilisent qu'une partie.

Les vaccins sous-unitaires, tels que le candidat vaccin Novavax COVID-19, contiennent généralement soit une protéine, un polysaccharide - une molécule de sucre, ou une combinaison des deux provenant d'un pathogène. Ils sont sûrs car ils ne peuvent pas causer de maladie.

Étant donné que ces vaccins ne contiennent qu'une petite partie de l'agent pathogène, ils sont moins susceptibles de produire des effets secondaires importants. Cependant, ils sont également moins susceptibles de créer une immunité durable.

Par conséquent, de nombreux vaccins sous-unitaires contiennent des adjuvants, des produits chimiques que les scientifiques ajoutent au vaccin pour provoquer une réponse immunitaire robuste.

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Il est possible de créer une immunité plus durable en combinant la petite partie de l'agent pathogène avec un adjuvant. Certains vaccins sous-unitaires nécessitent également des doses de rappel pour assurer une protection durable contre la maladie.

Des exemples de vaccins sous-unitaires sont les vaccins contre la coqueluche et l'hépatite B.

Le vaccin expérimental COVID-19 que Novavax développe est un vaccin sous-unitaire recombinant, ce qui signifie que ses composants du SRAS-CoV-2 sont créés en laboratoire plutôt qu'isolés directement du virus.

Le candidat vaccin, qui porte le nom de NVX-CoV2373, fait actuellement l'objet d'essais cliniques de phase 3.

Novavax fabrique son candidat vaccin en cultivant de grandes quantités de protéine de pointe du SRAS-CoV-2 dans des cellules d'insectes. Les protéines subissent ensuite une purification à partir des cellules d'insectes, après quoi un autre processus les convertit en nanoparticules.

À elles seules, chaque protéine de pointe serait trop petite pour générer une réponse immunitaire robuste. Mais en tant que nanoparticule, cela est plus susceptible de se produire. Novavax inclut également un adjuvant dans son vaccin expérimental pour s'assurer que le système immunitaire réagit fortement à l'injection.

Le candidat vaccin ne peut pas provoquer le COVID-19 car il ne contient pas suffisamment de composants du SRAS-CoV-2 pour permettre à notre corps d'assembler le virus entier.

Selon un communiqué de presse, la première analyse intermédiaire d'un essai clinique de phase 3 basé au Royaume-Uni a montré que le candidat vaccin Novavax avait une efficacité de 89,3%. Les chercheurs ont également examiné les données à la lumière de la variante émergente du SRAS-CoV-2 B.1.1.7.

Contre le variant précédemment dominant du SRAS-CoV-2, le vaccin a montré une efficacité de 95,6%. Pour les infections avec le variant B.1.1.7, l'efficacité était de 85,6%.

Novavax attend les résultats de son essai de phase 3 à grande échelle aux États-Unis début avril. À ce stade, la société prévoit de demander à la Food and Drug Administration (FDA) une autorisation d'utilisation d'urgence.

Il existe deux autres candidats vaccins sous-unitaires COVID-19 en cours d'essais de phase 3. L'un s'appelle RBD-Dimer, en co-développement par Anhui Zhifei Longcom Biopharmaceutical et l'Institut de microbiologie de l'Académie chinoise des sciences.

L'autre est connu sous le nom d'EpiVacCorona, développé par des scientifiques de l'Institut russe du vecteur en Sibérie. Bien que ce vaccin soit autorisé pour une utilisation en Russie, il n'y a pas encore de données disponibles provenant d'essais cliniques à grande échelle.

Les chercheurs utilisent une technologie bien établie pour fabriquer ces vaccins sous-unitaires, bien que chaque société pharmaceutique disposera de sa méthode exclusive pour fabriquer son vaccin particulier.

Un avantage évident est que les vaccins sous-unitaires ne nécessitent pas de conditions de stockage sophistiquées.

Le candidat vaccin Novavax COVID-19 peut être conservé à des températures de réfrigérateur régulières, ce qui le rend particulièrement adapté au déploiement dans les régions du monde où le stockage ultra-froid s'avère difficile.

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