La Food and Drug Administration a délivré sa première autorisation pour un test COVID-19 qui recherche des anticorps dans le sang, plutôt que des virus dans le nez ou la gorge. Bien que l'approche par anticorps signifie que ce test aura des limites, c'est un outil important qui pourrait aider dans la réponse à la pandémie.

Le test est produit par la société de biotechnologie Cellex. Les prestataires de soins de santé doivent prélever du sang dans la veine d'un patient pour effectuer le test, et cela ne peut être fait que dans des laboratoires certifiés – pas dans un cabinet de médecin. Il faut 15 à 20 minutes pour obtenir un résultat.

Lorsqu'une personne est infectée par un virus pour la première fois, son système immunitaire commence à produire des anticorps spécifiques à ce virus. Vérifier si quelqu'un a des anticorps spécifiques au coronavirus est une bonne preuve qu'il a été infecté. Cependant, le corps ne commence pas à les produire immédiatement, et ils peuvent ne pas apparaître tant que la maladie de quelqu'un n'a pas suivi son cours. En conséquence, les tests basés sur les anticorps peuvent dire aux médecins si quelqu'un a déjà eu COVID-19, mais ils ne sont pas aussi bons à tester si le patient en a actuellement.

Pourtant, l'autorisation de la FDA indique que l'agence pense que les avantages d'avoir le test disponible l’emportent sur les risques. « Il est raisonnable de croire que votre produit peut être efficace pour diagnostiquer COVID-19 », a écrit l'agence dans la lettre, qui a autorisé le test pour une utilisation d'urgence.

La FDA permettait déjà aux entreprises de faire et de distribuer des tests d'anticorps pour COVID-19 sans autorisation officielle. Cependant, sans approbation, ils n'ont pas pu prétendre que leur test pouvait diagnostiquer la maladie.

Même s'ils ne sont pas d'excellents diagnostics, les tests d'anticorps sont essentiels dans la réponse à la pandémie. Ils aideraient à déterminer qui a déjà été malade – qu'ils aient ou non des symptômes importants – et, par conséquent, qui est probablement suffisamment immunisé contre le virus pour se déplacer normalement dans le monde en toute sécurité. Ils aideront également les responsables de la santé publique à comprendre la proportion de la population infectée par le coronavirus. Des dizaines d'entreprises travaillent à développer des tests d'anticorps, tout comme les chercheurs des Centers for Disease Control and Prevention.

Les États-Unis ont eu du mal à accélérer les tests COVID-19, et il est toujours difficile pour les gens d'accéder aux tests. Bien qu'il y ait eu plus d'un million de tests effectués aux États-Unis, un jalon que le président Trump a souligné plus tôt cette semaine, le taux de tests par habitant est encore loin derrière les autres pays. Un test d'anticorps facilement accessible donnerait aux personnes qui n'ont pas pu se faire tester lorsqu'elles sont malades une chance de savoir si elles ont effectivement eu COVID-19.