Des faux médicaments aux extincteurs déguisés en bouteilles d'oxygène et aux équipements de protection individuelle (EPI) recyclés, la crise des coronavirus en Inde a été lucrative pour son armée d'escrocs toujours inventive, avec des conséquences parfois mortelles.

Le mari de Komal Taneja, Chandrakant, est décédé à bout de souffle dans sa maison de New Delhi le mois dernier après que la cartouche d'oxygène pour laquelle ils ont payé 200 $ sur Internet ne soit jamais arrivée.

Faux médicaments, EPI recyclés : les escrocs aggravent la misère COVID en Inde

"Nous avons désespérément essayé de trouver un lit d'hôpital pendant une semaine... Deux hôpitaux privés nous ont demandé un million de roupies (13.800 dollars) à l'avance", a déclaré à l'agence de presse AFP Komal, la voix qui craque au téléphone.

"Ensuite, nous sommes tombés sur un contact en ligne promettant une livraison de bouteilles d'oxygène dans l'heure suivant le paiement de 15 000 roupies (205 $). Lorsque nous l'avons fait, ils ont demandé plus d'argent, puis ont cessé de répondre », a ajouté Komal.

Chandrakant, 36 ans, qui travaillait à la bourse, est décédé le 1er mai, laissant sa femme au foyer à la recherche d'un emploi pour s'occuper de ses parents malades.

L'Inde a une longue histoire d'escroqueries audacieuses arnaquant des gens ordinaires, y compris au-delà de ses frontières.

Dans un seul cas typique, en décembre, la police a démantelé un centre d'appels qui aurait fraudé 4 500 Américains sur 14 millions de dollars.

Se faisant passer pour des responsables américains, ils ont dit aux victimes que leurs comptes bancaires étaient utilisés par des cartels de la drogue et que la seule option était de convertir leurs actifs en Bitcoin, que le gang encaisserait ensuite.

Une arnaque élaborée impliquant la police et des médecins qui a émergé en 2019 a vu des centaines de villageois de l'Haryana déclarés morts dans des accidents de la route pour demander une assurance.

Les enquêteurs disent que de nombreux escrocs ont tourné leur attention vers l'arnaque des patients et des proches désespérés du COVID-19 alors que l'Inde souffre d'une vague de coronavirus dévastatrice.

Narang, cadre d'une entreprise privée à Noida, a déclaré avoir été victime d'une escroquerie sophistiquée alors qu'il cherchait désespérément un concentrateur d'oxygène pour un ami malade.

« Je suis tombé sur un lien pour un fournisseur qui avait l'air authentique et qui avait même un catalogue avec différents modèles. Les prix aussi étaient compétitifs", a déclaré Narang à l'AFP.

« J'ai parlé avec une personne au téléphone. Il a demandé environ 45 000 roupies (616 $) en deux versements. J'étais sûr que c'était authentique et j'ai même recommandé ce fournisseur à une autre connaissance.

L'appareil n'est jamais arrivé.

Le cas de Narang est l'une des quelque 600 enquêtes lancées par la police à New Delhi seulement ces dernières semaines avec des personnes à la recherche désespérée d'oxygène, de lits d'hôpitaux et de médicaments.

"Ces criminels y ont vu un moment opportun pour faire une entrée", a déclaré à l'AFP Shibesh Singh, officier supérieur de la police de Delhi.

Ses équipes de la Crime Branch ont déjà arrêté de nombreux escrocs, y compris un gang qui a fabriqué et vendu des doses contrefaites du médicament antiviral Remdesivir jusqu'à 40 fois le prix du marché.

"Ces personnes produisaient de fausses fioles qui leur coûtaient environ 20 roupies (30 cents) et (elles) les vendaient sur le marché pour tout ce qui dépasse 10 000 roupies", a déclaré Singh.

Dans un autre cas, un gang a repeint des extincteurs et les a vendus comme des bouteilles d'oxygène, tandis qu'un autre se faisait passer pour des médecins offrant des lits d'hôpitaux inexistants.

Cette semaine, six hommes auraient été arrêtés, soupçonnés d'avoir lavé, reconditionné et vendu plusieurs tonnes de gants chirurgicaux usagés provenant d'hôpitaux.

"Nous ne pouvons qu'exhorter les gens à être très prudents lorsqu'ils contactent ces contacts pour obtenir de l'aide en ligne", a déclaré Singh.

Certaines victimes réclament des sanctions sévères.

« Suspendez-les tous », a déclaré Narang.

« Sinon, le gouvernement devrait garantir la prison à vie. Ce n'est pas seulement mental ou financier, ils jouent avec la vie humaine.