Après qu'un juge de district de l'État a rejeté sa demande d'aide pour obtenir un bulletin de vote par correspondance en raison d'un test de dépistage du coronavirus, il a fallu une course folle dans un restaurant Sonic entre Austin et Lockhart pour que Linda Elizabeth Harrison vote mardi.

Harrison, une infirmière pédiatrique de 62 ans, a appris qu'elle avait contracté le virus le 2 juillet – le jour limite pour que les Texans demandent des bulletins de vote postal pour les principaux écoulements. Son mari, Vernon Webb, a été testé peu de temps après et a appris son résultat positif le 9 juillet, juste avant la fin du vote anticipé. En vertu d'ordonnances médicales d'auto-quarantaine, le couple souffre de problèmes respiratoires, de fatigue et d'autres symptômes de COVID-19, la maladie causée par le coronavirus.

« Cela nous frappe à peu près comme une tonne de briques », a déclaré Harrison mardi, parlant bas entre les toux. « C'est juste un cauchemar. »

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Tous deux électeurs réguliers, le couple n'avait soupesé leurs options de vote qu'à la veille du jour du scrutin, lorsque Harrison a appris de leur fille qu'ils auraient besoin d'une signature d'un médecin pour demander des bulletins de vote postal. Voter en personne ou en bordure de rue semblait hors de question. Mais après avoir contacté le bureau de son médecin lundi soir, Harrison n'a pas eu l'approbation dont elle avait besoin mardi midi.

Le couple a déposé une plainte devant le tribunal de district de l'État du comté de Travis mardi après-midi, espérant qu'un juge aiderait à renoncer à l'exigence de note du médecin afin de pouvoir obtenir des bulletins de vote. Les avocats du Texas Civil Rights Project, qui les représentait, ont fait valoir que les critères de l’État pour demander un bulletin de vote d’urgence étaient inconstitutionnels et imposaient une charge indue au droit de vote. Contrairement aux demandes reçues avant la date limite pour voter par la poste, les électeurs qui soumettent des demandes de scrutin d'urgence doivent présenter une attestation d'un médecin que l'électeur a développé une maladie qui les empêcherait de pouvoir voter en personne.

Le procès intenté contre le greffier du comté de Travis, Dana DeBeauvoir, visait à obtenir une ordonnance d'interdiction temporaire obligeant le greffier à accepter une demande de bulletin de vote tardif sans exiger la note d'un médecin, puis à accepter et à compter les bulletins de Harrison et Webb comme dûment remplis tant qu'ils étaient retournés le 7 après-midi Mardi.

« La pratique du défendeur traite efficacement les demandeurs et les électeurs qui ont été diagnostiqués avec la même maladie quelques jours auparavant d'une manière différente, permettant à l'un de s'auto-attester de sa maladie tout en exigeant que l'autre obtienne une certification médicale, imposant des charges et des coûts supplémentaires « Leurs avocats ont écrit dans leur pétition.

Avec le compte à rebours, un stagiaire du Texas Civil Rights Project attendait au bureau du greffier avec les demandes de Harrison et Webb en main.

« L'histoire exacte de Vernon et Linda est une histoire de pandémie », a déclaré Mimi Marziani, présidente de l'organisation des droits civiques. « Je ne pense pas que vous ayez à faire un zoom arrière très loin pour voir comment cela pointe vers des problèmes plus systémiques. »

Contrairement à d'autres États, le Texas a refusé d'élargir l'éligibilité au vote par correspondance pendant la pandémie de coronavirus, les dirigeants républicains des États ayant réussi à repousser la pression des groupes démocrates et des droits civiques en justice.

Avec des critères d'éligibilité stricts, le vote par correspondance n'est pas largement utilisé au Texas. Cette option est généralement réservée aux électeurs âgés de 65 ans et plus, à ceux qui invoquent un handicap ou une maladie et à ceux qui seront hors du comté dans lequel ils sont inscrits pendant la période électorale.

Dans d'autres États, les électeurs n'ont pas à proposer une « excuse » pour obtenir un bulletin de vote par correspondance, a noté Marziani, et le fardeau des électeurs comme Harrison et Webb est basé sur les exigences de l'État en matière d'excuses.

Le bureau du secrétaire d’État du Texas a informé les responsables électoraux locaux que la demande de bulletin de vote d’urgence peut être utilisée pour les électeurs qui contractent le virus après la date limite habituelle pour les bulletins de vote postal. Mais les électeurs qui soumettent une demande de vote par courrier sur la base d'un handicap ou d'une maladie avant la date limite régulière ne sont pas tenus de dire quelle est la condition, ni de présenter de preuve. En remplissant leur demande, il suffit de cocher une case sur le formulaire. Les fonctionnaires locaux qui traitent les demandes ne sont pas autorisés à remettre en question ou à enquêter sur leur raisonnement.

Vers 17 heures, la demande du couple au tribunal a été refusée. À peu près à la même époque, la certification dont Harrison avait besoin de la part de son médecin est finalement arrivée. Son mari se retrouverait sans bulletin de vote.

« Je ne savais tout simplement pas que ça allait être aussi difficile », a déclaré Harrison de chez lui mardi après-midi. Elle avait déjà voté absente alors qu'elle travaillait comme infirmière itinérante, et elle a demandé pourquoi elle ne pouvait pas simplement montrer au comté les résultats de son test de coronavirus. « Je ne pense pas que cela devrait être aussi difficile de voter. »

Avec la note du médecin en main, la stagiaire du Texas Civil Rights Project, Katya Ehresman, était prête à lui apporter le bulletin de vote de Harrison afin qu'elle puisse le remplir. Mais alors que Harrison est une résidente d'Austin, elle a été mise en quarantaine à Lockhart, à près de 40 minutes.

Les deux ont convenu de se rencontrer à mi-chemin, en choisissant un Sonic comme destination. À leur arrivée, ils ont réalisé que le terrain du restaurant n'offrait pas assez de place pour échanger les documents de vote à une distance sûre, alors ils se sont éloignés des kiosques de commande éclairés et se sont dirigés vers un parking à proximité.

Ehresman se précipita vers le bureau du greffier avec les votes de Harrison stockés en toute sécurité dans une enveloppe bleue marquée « bulletin de vote officiel ». Le gant qu'elle avait utilisé pour éviter tout contact avec les matériaux déchirés dans la voiture, alors elle improvisa et se dirigea vers le bureau avec un T-shirt blanc enroulé autour de la main tenant le bulletin de vote.

Elle est arrivée avec quatre minutes à perdre.

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