Alors que les températures se réchauffent et l'été s'installe, les gens chercheront des moyens de se rafraîchir. Alors que les installations de baignade envisagent de rouvrir et que les nageurs réfléchissent à un plongeon, il vaut la peine de comprendre comment la natation influence votre risque d'attraper ou de répandre Covid-19.

La réponse courte ? La natation elle-même, dans une piscine ou une étendue d'eau naturelle, ne semble pas poser de risques supplémentaires contre les virus. Mais cela ne signifie pas que les fêtes de piscine obtiennent le feu vert, avertissent les scientifiques.

Les facteurs scientifiques à connaître

Ernest Blatchley est ingénieur en environnement à l'Université Purdue qui étudie comment les désinfectants dans les piscines réagissent avec les contaminants et les agents pathogènes.

« Dans une piscine bien exploitée, l'eau elle-même devrait présenter un risque minimal et probablement un risque acceptable pour la plupart des gens », a déclaré Blatchley à Inverse.

« Mais les risques de transmission de maladies dans une piscine ne sont pas nuls car nous ne passons pas tout notre temps sous l'eau. »

Les nageurs peuvent être infectés par Covid-19 à partir d'une gouttelette virale de l'éternuement d'un étranger, ou en touchant des surfaces dans le vestiaire ou la douche. La recherche montre que le virus Covid-19 peut survivre jusqu'à 72 heures sur des surfaces en plastique et en acier inoxydable, ce qui peut inclure une échelle de piscine, une chaise longue ou une poignée de porte.

« Il n'y a rien dans une piscine qui éliminerait le besoin de distanciation sociale, en évitant les surfaces contaminées ou en ne respirant pas l'air de quelqu'un qui est à proximité », dit Blatchley.

Le virus Covid-19 peut-il vivre dans l’eau ?

Selon les Centers for Disease Control, il n'y a « aucune preuve » que le virus qui cause le COVID-19 peut se propager aux gens par l'eau dans les piscines, les cuves thermales, les spas ou les aires de jeux aquatiques.

En effet, le chlore et d'autres désinfectants courants, comme le brome, l'ozone ou les désinfectants UV, tuent probablement le SRAS-CoV-2 dans l'eau traitée. On pense que le chlore désarme les micro-organismes en aussi peu que 30 minutes.

Charles Gerba est microbiologiste et virologue à l'Université d'Arizona qui étudie comment les virus survivent dans l'eau. Il dit à Inverse que le chlore fait « un excellent travail pour tuer les bactéries et les virus – même les virus qui sont plus difficiles à tuer que les coronavirus comme SAR-CoV-2 ».

Mais bien que le chlore soit un désinfectant puissant et populaire, la façon dont le produit chimique désactive réellement les virus n'est pas bien comprise.

Il est théorisé que le chlore endommage les protéines virales et les acides nucléiques, ce qui peut empêcher le virus d'infecter une cellule hôte et inhibe leur reproduction – les rendant ainsi inoffensives, explique Blatchley.

La lumière UV – provenant des désinfectants UV pour piscine ou du soleil – endommage également les bactéries et les matières nucléaires du virus. Il est souvent utilisé en tandem avec du chlore pour éliminer les micro-organismes dans l'eau. L'exposition au soleil peut généralement rendre les surfaces autour des piscines extérieures moins risquées contre les virus que les piscines intérieures, explique Blatchley.

« Mais ça va être différent dans le Dakota du Nord que ça va être à Miami », dit-il. « Et ça va être différent par temps nuageux que par jour ensoleillé. »

Actuellement, aucune donnée n'explore comment les désinfectants à l'eau courants affectent spécifiquement le virus Covid-19, dit Blatchley. Mais les données sur d'autres virus de structure similaire suggèrent que le SRAS-CoV-2 serait tué par ces désinfectants.

« Je ne connais rien à propos de ce virus qui l’empêcherait d'être efficacement inactivé par ces désinfectants conventionnels que nous utilisons », explique Blatchley. Autrement dit, à moins qu'il y ait quelque chose de « vraiment bizarre », comme une résistance possible aux désinfectants dans certaines parties du virus.

Il est possible que le virus soit plus sensible au chlore et à d'autres désinfectants courants que les autres virus car il a une structure d'enveloppe. Les virus enveloppés ont tendance à être en quelque sorte des « virus wimpy », dit Blatchley. Ils sont relativement fragiles, sensibles au stress physique ou chimique et ont tendance à être rapidement désactivés par les désinfectants.

Les piscines d'eau salée sont également susceptibles d'être à faible risque, car le sel et l'eau réagissent pour générer du chlore. Pendant ce temps, nager dans une rivière, un lac ou un océan ne risque pas d'être radicalement différent en termes de risque pour l'eau de piscine.

« Les virus qui infectent les humains survivent généralement moins dans l'eau de mer que dans l'eau douce – donc la contamination de l'eau de mer serait considérée comme un risque plus faible », explique Gerba.

Certains de ces sites pourraient également être plus sûrs car ils ont tendance à être moins encombrés.

« Je ne vois pas vraiment le risque provenant de l'eau elle-même », déclare Blatchley. « Ce sont vraiment les choses qui entourent l'eau qui présentent le risque. »

Si vous êtes dans une zone surpeuplée, vous avez augmenté votre risque d'être infecté, dit Blatchley.

« Peu importe que vous vous teniez debout dans l'eau ou au centre commercial », souligne-t-il. « C'est vraiment cet air que vous respirez que les autres affectent. »

Est-il sécuritaire de nager ? – En fin de compte, la décision de nager ou de ne pas nager est une décision personnelle qui dépend d'un éventail de facteurs: si les installations sont ouvertes, leur surpeuplement et les avantages mentaux et physiques potentiels de l'activité.

Si vous décidez de vous engager, les autorités de santé publique recommandent certaines précautions: pratiquer la distanciation sociale, éviter les surfaces potentiellement contaminées et pratiquer une bonne hygiène des mains. Cela signifie se laver les mains, utiliser un désinfectant pour les mains et éviter de toucher votre visage.

Gerba dit également que se doucher avant d'entrer dans la piscine serait une bonne idée.

« Tant que la piscine est chlorée et que les gens pratiquent la distance en toute sécurité, je pense que les piscines sont acceptables », a déclaré Gerba.