Les responsables de la santé publique du comté de Skagit, Washington, situé entre Seattle et la frontière canadienne, ont méticuleusement reconstruit l'épidémie. La région avait déjà vu une épidémie dans une maison de soins infirmiers à Kirkland, et des tests et une expertise locale étaient donc disponibles.

Après avoir interviewé toutes les personnes impliquées dans la pratique de la chorale du 10 mars, et déterminé avec précision comment les chaises étaient disposées et où chaque membre de la chorale était assis, debout et se mêlait plus tard, les enquêteurs ont déterminé qu'une personne présentant des symptômes respiratoires légers (et qui a ensuite été testée positive pour Covid-19) avait probablement déclenché l'épidémie.

Une façon surprenante de risquer de contracter Covid-19 (opinion)

Ils ont constaté qu'au début de la pratique, les 61 membres ont chanté ensemble dans une pièce pendant 40 minutes. Ils se sont ensuite divisés en deux groupes dans deux salles pendant 50 minutes supplémentaires. Vint ensuite une pause de 15 minutes, où tout le groupe discuta et grignota des biscuits et des oranges.

Enfin, le grand groupe est retourné s'asseoir dans la salle principale et s'est entraîné pendant 45 minutes avant de réempiler ses chaises et de partir.

Au cours des cinq jours suivants, 49 personnes ont développé des symptômes de Covid-19. Le développement précoce des symptômes a été remarquable (à une médiane de 3 jours contre 5 jours dans la plupart des autres rapports) et peut être lié à l'intensité de l'exposition. Trois autres cas ont développé des symptômes au cours de la semaine suivante.

Les membres de la chorale étaient presque toutes des femmes (84%) avec un âge moyen de 69 ans. Parmi ceux qui présentaient des symptômes, 32 ont été testés positifs pour Covid-19. Vingt autres n'ont pas été testés mais ont été considérés comme des cas probables sur la base des symptômes et de l'association avec les cas prouvés en laboratoire. Trois des 52 ont été hospitalisés, dont deux qui sont décédés de l'infection environ deux semaines après avoir développé des symptômes. Comme pour d'autres rapports, les trois patients hospitalisés avaient au moins deux problèmes de santé préexistants.

Selon le rapport, les membres de la chorale risquaient d'être infectés lorsqu'ils déplaçaient et empilaient les chaises, partageaient des collations et touchaient les parties communes.

Mais la façon la plus probable dont le virus s'est propagé était de chanter et de discuter en étant assis les uns contre les autres.

La possibilité que le chant puisse aider à transmettre des maladies infectieuses n'est pas un concept nouveau. Un article de 1968, « Le chant et la dissémination de la tuberculose », décrivait une boîte élaborée dans laquelle les volontaires pouvaient parler, chanter et tousser, permettant aux enquêteurs de mesurer le nombre, la taille et la durée de l'air des gouttelettes infectieuses individuelles qu'ils expiraient. Et quelques éclosions de tuberculose ont donné lieu à des chants, dont un dans une chorale d'une église du New Jersey en 1995. Les implications de ce rapport pour la santé publique sont considérables. Premièrement, un respect supplémentaire émerge pour la nature hautement contagieuse de Covid-19, avec autant de personnes exposées infectées après une seule exposition intensive. Deuxièmement, malgré l'âge avancé des personnes infectées, l'hospitalisation était rare, probablement en raison de la bonne santé générale du groupe.

L'épidémie fournit également un soutien solide, sinon indirect, au respect continu des directives actuelles des CDC qui mettent l'accent sur la distance physique ainsi que le dépistage actif avec auto-isolement de ceux qui présentent des symptômes même légers. Jusqu'à ce que nous ayons la capacité d'effectuer des tests précis avec des résultats rapides, nous nous retrouverons avec ce conseil solide et grand-mère qui a vu d'innombrables générations dans l'ère pré-vaccinale à travers d'innombrables autres épidémies.

Le rapport de cette épidémie comprend également une limitation importante. Les auteurs ont décidé de ne pas cartographier où se trouvaient chacune des 32 personnes confirmées, 20 probables et 8 non infectées, bien qu'elles aient construit un plan de salle complet. Cela a affaibli l'article un peu, mais la décision a été prise de protéger la vie privée des patients, un aspect extrêmement important mais parfois négligé de toute enquête sur une éclosion.

En effet, la poursuite et l'exposition incessantes d'un soi-disant « patient zéro » coupable n'ont pas que peu de valeur dans un contexte épidémiologique. C'est aussi vindicatif et potentiellement potentiellement mortel pour quiconque correctement – ou, pire, incorrectement – identifié comme la « source » putative de la misère pour tant de personnes dans la communauté. Comme pour les autres aspects de cette épidémie complexe, le maintien de notre humanité doit avant tout rester la priorité absolue de chacun.