Par Julie Steenhuysen
CHICAGO (Reuters) – La propagation continue du virus du SRAS-CoV-2 a engendré un alphabet grec de variantes – un système de nommage utilisé par l'Organisation mondiale de la santé pour suivre les nouvelles mutations du virus qui cause COVID-19. Certains ont équipé le virus de meilleurs moyens d'infecter les humains ou d'échapper à la protection vaccinale.
Les scientifiques restent concentrés sur Delta, désormais la variante dominante qui augmente rapidement dans le monde, mais en suivent d'autres pour voir ce qui pourrait un jour prendre sa place.

DELTA
La variante Delta détectée pour la première fois en Inde reste la plus préoccupante. Il frappe les populations non vaccinées dans de nombreux pays et s'est avéré capable d'infecter une proportion plus élevée de personnes vaccinées que ses prédécesseurs.
L'OMS classe Delta comme une variante préoccupante, ce qui signifie qu'il a été démontré qu'il est capable d'augmenter la transmissibilité, de provoquer une maladie plus grave ou de réduire les avantages des vaccins et des traitements.

Explainer-Beyond Delta, les scientifiques observent de nouvelles variantes de coronavirus

Selon Shane Crotty, virologue à l'Institut d'immunologie de La Jolla à San Diego, la "superpuissance" de Delta est sa transmissibilité. Des chercheurs chinois ont découvert que les personnes infectées par Delta portent 1 260 fois plus de virus dans le nez que la version originale du coronavirus. Certaines recherches américaines suggèrent que la « charge virale » chez les personnes vaccinées qui sont infectées par Delta est comparable à celles qui ne sont pas vaccinées, mais des recherches supplémentaires sont nécessaires.

Alors que le coronavirus d'origine a mis jusqu'à sept jours pour provoquer des symptômes, Delta peut provoquer des symptômes deux à trois jours plus rapidement, donnant au système immunitaire moins de temps pour réagir et se défendre. Delta semble également être en train de muter davantage, avec l'émergence de rapports faisant état d'une variante "Delta Plus", une sous-lignée qui porte une mutation supplémentaire qui s'est avérée échapper à la protection immunitaire.
L'Inde a classé Delta Plus comme variante préoccupante en juin, mais ni les Centers for Disease Control and Prevention des États-Unis ni l'OMS ne l'ont encore fait.

Selon Outbreak.info, une base de données COVID-19 open source, Delta Plus a été détecté dans au moins 32 pays. Les experts disent qu'il n'est pas encore clair si c'est plus dangereux.

L'histoire continue
LAMBDA – EN DÉCROISSANCE ?
La variante Lambda a attiré l'attention en tant que nouvelle menace potentielle. Mais cette version du coronavirus, identifiée pour la première fois au Pérou en décembre, pourrait être en recul, ont déclaré à Reuters plusieurs experts en maladies infectieuses.
L'OMS classe Lambda comme une variante d'intérêt, ce qui signifie qu'elle porte des mutations soupçonnées de provoquer un changement de transmissibilité ou de provoquer une maladie plus grave, mais elle est toujours à l'étude.

Des études en laboratoire montrent qu'il a des mutations qui résistent aux anticorps induits par le vaccin.
Le Dr Eric Topol, professeur de médecine moléculaire et directeur du Scripps Research Translational Institute à La Jolla, en Californie, a déclaré que le pourcentage de nouveaux cas Lambda signalés à GISAID, une base de données qui suit les variantes du SRAS-CoV-2, a chuté, un signe que la variante est en déclin.
Lors d'un récent appel avec le CDC, des experts en maladies ont déclaré que Lambda ne semblait pas provoquer une transmissibilité accrue et que les vaccins semblaient bien résister, a déclaré le Dr William Schaffner, expert en maladies infectieuses au Vanderbilt University Medical Center qui a assisté au discussion.

B.1.621 - UN A SURVEILLER
La variante B.

1.621, apparue pour la première fois en Colombie en janvier, où elle a provoqué une épidémie majeure, n'a pas encore gagné de nom en lettre grecque.
Le Centre européen de prévention et de contrôle des maladies l'a répertorié comme une variante d'intérêt, tandis que Public Health England décrit B.

1.621 comme une variante à l'étude. Il porte plusieurs mutations clés, notamment E484K, N501Y et D614G, qui ont été associées à une transmissibilité accrue et à une protection immunitaire réduite.

Jusqu'à présent, il y a eu 37 cas probables et confirmés au Royaume-Uni, selon un récent rapport gouvernemental, et la variante a été identifiée chez un certain nombre de patients en Floride.
D'AUTRES SONT EN PRÉPARATION?
Le Dr Anthony Fauci, conseiller médical en chef de la Maison Blanche, a récemment averti que les États-Unis pourraient être en difficulté à moins que davantage d'Américains ne soient vaccinés, car un grand nombre de personnes non vaccinées donne au virus plus de possibilités de se propager et de muter en de nouvelles variantes.
Les partisans d'une plus grande distribution internationale des doses de vaccin par les pays riches disent que la même chose pourrait se produire alors que des variantes émergent sans contrôle parmi les populations des pays pauvres où très peu de personnes ont été vaccinées.

Même ainsi, un problème clé est que les vaccins actuels bloquent les maladies graves mais n'empêchent pas l'infection, a déclaré le Dr Gregory Poland, scientifique en vaccins à la clinique Mayo. En effet, le virus est toujours capable de se répliquer dans le nez, même chez les personnes vaccinées, qui peuvent alors transmettre la maladie par de minuscules gouttelettes en aérosol.
Pour vaincre le SRAS-CoV-2, a-t-il déclaré, il faudra probablement une nouvelle génération de vaccins qui bloquent également la transmission.

Jusque-là, le monde restera vulnérable à la montée de nouvelles variantes de coronavirus, selon la Pologne et d'autres experts.
(Reportage de Julie Steenhuysen ; Reportage supplémentaire d'Ahmed Aboulenein à Washington ; Montage par Michele Gershberg et Daniel Wallis)