Il y a près de deux semaines, une équipe d'experts en santé d'UC Berkeley et d'UCSF a averti les responsables médicaux de la prison qu'ils devraient réduire de moitié la population de la prison d'État de San Quentin pour éviter une épidémie potentiellement «catastrophique».

Mais les responsables de la prison n'ont pas tenu compte de l'avertissement et, depuis lors, les infections à coronavirus confirmées parmi les détenus sont passées de 48 à 456, dépassant de loin tout autre établissement de l'État et écrasant un système qui a attendu trop longtemps pour réagir.

Experts en santé UC: l'épidémie de coronavirus de San Quentin pourrait menacer l'ensemble de la région de la baie

La note de service d’une équipe d’experts de la santé avertissait que les conditions étaient déjà «dangereuses» et que la seule façon de contrôler la situation serait de réduire la population carcérale. L'épidémie massive à San Quentin a été déclenchée par la mauvaise gestion par les autorités pénitentiaires de la Californie du transfert des prisonniers infectés d'une autre prison.

La note de service, soumise au système de santé correctionnel de l'État le 13 juin, avertissait que San Quentin avait «des ressources profondément insuffisantes» pour faire face à la flambée des cas, et le fait de ne pas résoudre rapidement la crise pourrait avoir de «graves conséquences» pour la Bay Area, mettant à rude épreuve les hôpitaux communautaires et mettant en danger la santé des détenus et des employés des prisons.

Les responsables de la prison d'État ont refusé de commenter la note de service et ont déclaré qu'ils disposeraient de plus d'informations d'ici la fin de la semaine sur les déplacements et les efforts de libération.

Aucun prisonnier de San Quentin n'a été testé positif pour le coronavirus en mars, avril ou mai. Ce n'est qu'après que les autorités pénitentiaires ont transféré 121 hommes incarcérés à la prison à partir d'une installation inondée de virus dans le sud de la Californie que l'épidémie s'est déclarée. Les hommes transférés n'ont pas été testés pendant un mois avant d'être placés dans des bus, a rapporté The Chronicle, et après leur arrivée à San Quentin, le virus a commencé à se propager rapidement.

Au moins 1 habitant sur 8 à San Quentin est désormais infecté, et plus de 40 employés. Aucun n'est encore décédé, mais 20 personnes incarcérées et deux employés d'autres prisons d'État sont décédés après avoir contracté COVID-19.

Une première version de la note de service, soumise le 13 juin, a été rédigée par six médecins et experts en maladies infectieuses, certains affiliés à la Berkeley School of Public Health et d'autres avec Amend à l'UCSF, un programme axé sur la santé visant à `` changer la culture correctionnelle. " Le 15 juin, le groupe a révisé la note de service pour ajouter d'autres recommandations.

Ils ont envoyé la note aux services correctionnels de santé de Californie, le fournisseur de soins médicaux nommé par le gouvernement fédéral dans le système pénitentiaire de l'État. (L'arrangement est le résultat d'un procès fédéral de longue durée sur les conditions dans le complexe pénitentiaire d'État).

Bien que la note de service soit un document public, elle n'a pas été publiée auparavant. Le mémo a été remis à The Chronicle par le Prison Law Office, qui poursuit l'État pour la qualité des soins médicaux en prison.

La note fait valoir qu'il est difficile, voire impossible, de créer une «distance sociale» à l'intérieur d'une prison, en particulier une comme San Quentin, une installation vieillissante avec «une ventilation extrêmement médiocre, des quartiers extrêmement proches exacerbés par le surpeuplement et un assainissement inadéquat», selon les scientifiques. a écrit. "Nous recommandons donc que la population carcérale de San Quentin soit réduite à 50% de sa capacité actuelle (une réduction encore plus importante serait plus avantageuse) via la décarcération."

Il y a environ 3 500 prisonniers à San Quentin. Une réduction de 50% de la population en laisserait 1 750.

«Nous avons parlé à un certain nombre de personnes incarcérées qui avaient plus de 60 ans et qui avaient encore quelques semaines à purger. Il est inconcevable qu'ils soient toujours logés dans cet environnement dangereux », ont déclaré les experts, qui ont visité la prison, dans le mémo.

Les experts ont également souligné que certains logements étaient particulièrement dangereux.

Par exemple, deux des zones les plus peuplées de la prison sont l'édifice du Nord et l'édifice de l'Ouest, où plus de la moitié de tous les résidents ont au moins un facteur de risque les rendant gravement malades à cause du virus, ont écrit les experts.

"Une épidémie dans les blocs du nord et de l'ouest pourrait facilement inonder - et submerger - San Quentin ainsi que les hôpitaux de la région de la baie", ont-ils écrit dans la note, ajoutant qu'ils s'inquiétaient du décès des résidents plus âgés s'ils étaient infectés.

Un autre quartier de San Quentin, le gymnase, a été transformé en dortoir ouvert, avec des prisonniers superposés les uns aux autres. Les experts en santé ont écrit qu'ils trouvaient cela épouvantable et ont dit que cela pourrait conduire à «un événement catastrophique de super spreader». Un autre dortoir de San Quentin, connu sous le nom d'unité H, abrite des centaines d'hommes en couchette.

Les scientifiques de Berkeley et de l'UCSF ont exhorté l'État à développer une équipe d'intervention d'urgence pour gérer l'épidémie croissante, accélérer le processus de test et assembler un hôpital de campagne pour traiter les prisonniers malades et les séparer des personnes en bonne santé. Les experts ont sonné l'alarme quant au manque d'espace à l'intérieur de la prison pour isoler les personnes infectées des personnes non infectées.

"C'est une réalité effrayante pour la santé publique qu'en l'espace de quelques jours, il n'y ait plus de cellules pour isoler un patient COVID-19 potentiellement infectieux", ont-ils écrit.

Cet avertissement s'est avéré prophétique: ces derniers jours, San Quentin a manqué de cellules avec des portes solides pour isoler les patients et essaie maintenant de transformer d'autres unités de logement en quartiers COVID-19.

Les experts de la santé ont également écrit que les agents correctionnels et les infirmières de San Quentin ne portaient pas toujours de masques, même s'ils y étaient tenus, et les agents se déplaçaient généralement entre les unités de logement au cours de leurs quarts de travail, potentiellement porteurs du virus d'un endroit à l'autre.

"C'est un énorme risque pour la propagation du COVID-19 entre les unités", a conclu la note.

Lors d'une conférence de presse de mercredi sur COVID-19, un journaliste de Chronicle a demandé au gouverneur Gavin Newsom si l'État prévoyait de libérer un grand nombre de personnes incarcérées à San Quentin et dans d'autres prisons de Californie confrontées à de grandes épidémies.

"Vous avez raison", a déclaré Newsom. "San Quentin est une préoccupation."

Il a déclaré qu'un plan de libération d'environ 3 500 délinquants non violents dans l'ensemble du système étatique était déjà en préparation et devait commencer le 1er juillet, et que les personnes qualifiées dans le cadre de ce programme à San Quentin pourraient être libérées plus tôt. Mais il ne s'est pas engagé dans le genre de libération radicale que les experts de l'UC jugent nécessaire.

"Nous ne voulons pas simplement jeter des gens dans les rues et les trottoirs", a déclaré Newsom. "Ce ne serait pas non plus humain."

L'écrivain Alexei Koseff, rédacteur de la chronique, a contribué à ce rapport.

Jason Fagone et Megan Cassidy sont des rédacteurs du San Francisco Chronicle. Courriel: [email protected], [email protected] Twitter: @jfagone, @meganrcassidy