Beaucoup de choses devront s'arranger pour mettre fin à la pandémie de coronavirus. Les sociétés pharmaceutiques devront développer un vaccin sûr et efficace. Des milliards de personnes devront consentir à la vaccination.

Mais il y a aussi des défis plus prosaïques. Parmi eux: Les entreprises peuvent avoir à transporter de minuscules flacons en verre sur des milliers de kilomètres tout en les gardant aussi froids que le pôle Sud au cœur de l'hiver.

Comment expédier un vaccin à –80 ° C et autres obstacles dans la lutte contre Covid

Un certain nombre des principaux vaccins Covid-19 en cours de développement devront être conservés à des températures aussi basses que moins 80 degrés Celsius (moins 112 degrés Fahrenheit) à partir du moment où ils sont mis en bouteille jusqu'au moment où ils sont prêts à être injectés dans les bras des patients. .

Ce ne sera pas facile. Les vaccins peuvent être fabriqués sur un continent et expédiés sur un autre. Ils passeront de pôle logistique à pôle logistique avant de se retrouver dans les hôpitaux et autres établissements qui les administreront.

Bien qu'aucun vaccin n'ait encore été approuvé par les responsables de la santé aux États-Unis, les préparatifs d'une campagne de vaccination de masse se préparent. L'armée américaine et un entrepreneur fédéral devraient jouer un rôle dans la coordination de la distribution. Mais un méli-mélo d'entreprises se démènent pour trouver comment garder des centaines de millions de doses d'un vaccin très, très froides.

Les avions, les camions et les entrepôts devront être équipés de congélateurs. Les flacons en verre devront résister aux climats glacés. Quelqu'un devra fabriquer beaucoup plus de glace sèche.

"Nous commençons seulement à comprendre les complexités du côté livraison de tout cela", a déclaré J. Stephen Morrison, vice-président senior du Center for Strategic and International Studies, une société de recherche. "Et il n'y a pas moyen de le contourner. Celles-ci ont des exigences de température sévères qui limiteront l'accès et la livraison. "

Le président Trump a affirmé vendredi que des centaines de millions de doses d'un vaccin non identifié seraient disponibles pour tous les Américains d'ici avril. Ce calendrier est plus ambitieux que ce que ses propres conseillers ont décrit. Le Dr Robert R. Redfield, directeur des Centers for Disease Control and Prevention, a déclaré mercredi à un comité sénatorial qu'un vaccin ne serait pas largement disponible avant le milieu de l'année prochaine.

Sur les trois vaccins qui sont passés aux essais de phase 3, deux - l'un fabriqué par Moderna et les National Institutes of Health, l'autre par Pfizer et BioNTech - doivent être conservés dans un gel presque constant. (Ils sont fabriqués avec du matériel génétique qui se désagrège lors de la décongélation.) Un autre candidat vaccin de premier plan, développé par AstraZeneca et l'Université d'Oxford, doit être conservé au frais mais pas congelé.

McKesson, un important distributeur de médicaments, a remporté le mois dernier un important contrat fédéral pour aider à distribuer un vaccin contre le coronavirus. Une grande partie du travail, cependant, incombera à des entreprises extérieures aux industries médicales et pharmaceutiques. Les grandes entreprises de logistique américaines, dont UPS et FedEx, disposent déjà de réseaux de congélateurs qu'elles utilisent pour expédier des denrées périssables et des fournitures médicales. Les entreprises ont de l'expérience dans l'expédition de vaccins pour d'autres maladies, y compris la grippe saisonnière.

Mais l'effort de vaccination Covid-19 est susceptible d'éclipser toutes les campagnes précédentes.

UPS a déclaré qu'elle construisait une soi-disant ferme de congélation à Louisville, Ky., Le plus grand hub de la société, où elle peut stocker des millions de doses à des températures inférieures à zéro.

Créer un entrepôt entier qui pourrait maintenir ce gel profond aurait été trop complexe et coûteux. Ainsi, des rangées de congélateurs industriels Stirling Ultracold, chacun pouvant contenir 48 000 flacons, sont disposés à l'intérieur d'un entrepôt. Il existe jusqu'à présent 70 congélateurs, mais l'entrepôt pourrait en contenir quelques centaines. Un centre UPS similaire est en cours de développement aux Pays-Bas.

"Je n’ai jamais rien vu de tel auparavant", a déclaré Wes Wheeler, chef des soins de santé d’UPS. "Rien n’a été aussi global à l’échelle."

Chez FedEx, les préparations de vaccins sont dirigées par Richard W. Smith, le fils du fondateur de la société, Fred W. Smith. Le plus jeune M. Smith, qui dirige les opérations aériennes de la compagnie dans les Amériques, était en charge des activités des sciences de la vie pour les opérations aériennes de FedEx en 2009, pendant la pandémie H1N1. À l'époque, le gouvernement américain a demandé à FedEx de se préparer à aider au transport des vaccins, a déclaré M. Smith, et la société a doublé son nombre de congélateurs dans le monde.

"Heureusement, le H1N1 n'a pas atteint le niveau de la pandémie que nous pensions qu'il pourrait être", a-t-il déclaré. "Mais cela nous a permis de vraiment renforcer notre infrastructure de chaîne du froid."

Dans les années qui ont suivi cette peur, FedEx a élargi son offre de congélateurs et a travaillé avec la Federal Aviation Administration pour obtenir l'approbation de ses avions pour transporter plus de glace sèche. (Lorsque la neige carbonique fond, elle émet du dioxyde de carbone, ce qui rend l'air des avions potentiellement dangereux pour les pilotes et l'équipage.)

Maintenant, FedEx ajoute des congélateurs capables de maintenir des températures aussi basses que moins 80 Celsius dans des villes comme Memphis, Indianapolis et Paris. Il installe des remorques frigorifiques supplémentaires à Oakland, en Californie, à Dallas et à Los Angeles, qui pourraient être utilisées pour les vaccins qui doivent être servis réfrigérés et non congelés.

"La demande pour cela est énorme", a déclaré M. Smith. "Nous savons que ce sera un marché très important." Les analystes de Citi ont convenu, affirmant que l'activité de transport de vaccins serait probablement rentable dans une note récente suggérant que l'action FedEx était un bon investissement.

Comme si le défi n’était pas suffisamment redoutable, le monde est confronté à une pénurie imminente de glace sèche - un effet secondaire inattendu de la pandémie.

La glace sèche, la substance qui dégage de la fumée froide et qui passionne les scientifiques d'âge scolaire, est fabriquée à partir de dioxyde de carbone, qui est le plus souvent créé comme sous-produit lors de la production d'éthanol.

Mais la production d'éthanol va et vient en fonction de la demande d'essence. Ce printemps, avec l'entrée en vigueur des ordonnances de rester à la maison, les gens ont commencé à conduire moins. En conséquence, la production d'éthanol a chuté, tout comme l'approvisionnement en dioxyde de carbone.

En avril, Richard Gottwald, directeur général de la Compressed Gas Association, a envoyé une lettre au vice-président Mike Pence mettant en garde contre "un risque important de pénurie de dioxyde de carbone".

Cinq mois plus tard, "l'industrie de l'éthanol n'a toujours pas rebondi", a déclaré M. Gottwald dans une interview. "Nous constatons une pénurie." Et cela rend la glace sèche difficile à trouver.

Pendant une grande partie de l'été, Marc Savenor, propriétaire d'Acme Dry Ice à Cambridge, dans le Massachusetts, qui approvisionne les entreprises médicales, est à court de dioxyde de carbone. L'approvisionnement était le plus serré qu'il ait vu au cours de ses 42 années d'activité, obligeant M. Savenor à rationner sa glace sèche.

"C'était comme un McDonald's sans hamburgers", a-t-il dit, ajoutant que le dioxyde de carbone semblait plus abondant ces dernières semaines.

UPS et FedEx prennent les choses en main. FedEx a déjà des machines dans les entrepôts qui peuvent produire de la glace sèche, et UPS a déclaré qu'elle envisageait de les ajouter.

Les entreprises devront également fournir à leurs livreurs une formation spéciale et des équipements tels que des gants pour manipuler leurs marchandises glacées.

Pfizer a conçu une boîte spéciale pour transporter son vaccin espéré. Les boîtes, à peu près de la taille d'une grande glacière, contiendront quelques centaines de flacons en verre, contenant chacun 10 à 20 doses de vaccin. Les boîtes sont équipées de capteurs thermiques activés par GPS, permettant à Pfizer de savoir où se trouvent les boîtes et à quel point elles sont froides. (S'ils deviennent trop chauds, les travailleurs peuvent ajouter de la glace sèche.)

Tout cela conduit à un autre problème: le verre se fissure souvent par froid extrême.

Au début de cette année, Corning, un verrier de 169 ans du nord de l'État de New York, a contacté les responsables du ministère de la Santé et des Services sociaux avec un avertissement: il n'y aurait pas assez de flacons en verre résistant au froid pour manipuler un vaccin congelé, a déclaré Brendan Mosher, responsable des technologies pharmaceutiques chez Corning.

Corning a proposé une solution. Il pourrait fabriquer des millions de flacons avec un nouveau type de verre de qualité pharmaceutique capable de résister aux températures les plus basses. En juin, le gouvernement a octroyé à l'entreprise un contrat de 204 millions de dollars pour augmenter sa production de flacons spéciaux. Le nouveau verre est fabriqué sans bore, un ingrédient commun dans le verre conventionnel qui peut entraîner la contamination de tout ce qui se trouve dans les flacons.

M. Mosher a déclaré que Corning utilisait l'argent fédéral pour quadrupler la capacité de son usine de Big Flats, New York; accélérer la construction d'un four de verre au New Jersey; et d'accélérer la construction d'une usine supplémentaire en Caroline du Nord. Corning embauche 300 travailleurs et affirme être en bonne voie pour commencer à produire des centaines de millions de flacons en verre l'année prochaine.

Même s'il y a suffisamment de glace sèche, d'entrepôts réfrigérés et de flacons solides, les pharmacies de tous les jours ne seront probablement pas équipées pour stocker de grandes quantités de vaccins qui nécessitent un stockage ultra-froid. Néanmoins, ils pourront peut-être garder à portée de main les boîtes de taille plus fraîche de Pfizer et le vaccin de Moderna peut être conservé à des températures moins extrêmes dans les jours précédant son administration.

Dans une présentation au groupe de travail sur les coronavirus de la Maison Blanche le mois dernier, Kathleen Dooling, une experte en maladies du C.D.C., a déclaré que des exigences strictes en matière de température "rendront très difficile le stockage et l'administration des cliniques communautaires et des pharmacies locales. Elle a déclaré que le vaccin devrait être distribué "dans des sites centralisés dotés d'un équipement adéquat et d'un débit élevé". On ne sait pas où seront ces sites ni qui administrera les vaccins.

C'est juste aux États-Unis. Un vaccin exigeant des contrôles de température rigoureux serait interdit pour une grande partie du monde en développement. Une étude récente de DHL et McKinsey a révélé qu'un vaccin contre le rhume serait accessible à environ 2,5 milliards de personnes dans 25 pays. De grandes régions d'Afrique, d'Amérique du Sud et d'Asie, où les congélateurs ultra-froids sont rares, seraient laissées de côté.

"La conséquence est de renforcer le biais vertigineux en faveur des quelques pays riches et puissants", a déclaré M. Morrison, du Centre d'études stratégiques et internationales.