Cependant, les actions de la Chine depuis le début de la pandémie n'ont pas permis de conclure à Bruxelles que le moment est venu pour l'Europe de se taire contre la Chine.

Malgré les accusations de dissimulation précoce de la maladie, de propagation de la désinformation et de sa «diplomatie masquée» controversée – par laquelle l'État chinois a exporté des fournitures médicales comme des masques et des robes lorsque le virus a frappé l'Europe dans l'espoir d'une victoire des relations publiques, même si cela s'est retourné contre lui. dans certains cas – plusieurs chiffres des États membres et des institutions de l'UE ont déclaré à CNN que l'épidémie a en fait cimenté la réalité que l'engagement avec la Chine est plus essentiel que jamais. Ces sources n'étaient pas autorisées à s'exprimer officiellement sur la politique à adopter.

La logique est la suivante: les priorités actuelles de l'UE consistent à gérer sa guérison du coronavirus, tant sur le plan économique que stratégique; devenir un acteur géopolitique sérieux; renforcer l'économie européenne; et être un leader mondial sur la crise climatique.

Il est largement admis à Bruxelles que l'élargissement des relations avec la Chine joue dans chacun de ces domaines. Les responsables estiment que l'engagement chinois est essentiel si le monde veut comprendre le virus et tirer les bonnes leçons de l'épidémie. La vaste richesse et la volonté d'investir de la Chine sont évidemment une perspective très attrayante pour les économies de l'UE en difficulté. Si jamais la crise climatique est maîtrisée, le plus grand pollueur du monde est un bon point de départ. Et en empruntant une voie prudente entre les États-Unis et la Chine, l'Europe se crée un rôle unique sur la scène internationale, lui donnant une autonomie diplomatique par rapport à Washington.

Cependant, la pandémie a également recentré l'attention sur d'autres questions concernant la Chine que les dirigeants européens étaient prêts à ignorer, notamment l'incarcération d'un million de Ouïghours à prédominance musulmane dans la région occidentale du Xinjiangb, l'espionnage industriel et la suppression de la démocratie à Hong Kong. .

Inopinément, ce rappel est intervenu quelques mois seulement avant que l'UE et la Chine ne se réunissent lors d'un sommet central en septembre pour consolider leurs relations futures. Heureusement, Covid-19 a reporté cette réunion.

« La pandémie a été un signal d'alarme pour les États membres qui somnambulaient vers le sommet chinois en septembre, aveuglés par l'éclat de l'argent chinois », a déclaré Steven Blockmans, chef de la politique étrangère au Center for European Policy Studies. « La dissimulation à Wuhan et la propagation de la désinformation ont sapé la position de la Chine quant à la fiabilité d'un partenaire pour l'Europe. »

Cela met l'Europe dans une situation difficile. D'une part, il doit s'engager avec Pékin; d'autre part, il doit reconnaître plus adéquatement que la Chine est un rival systémique auquel on ne peut pas faire entièrement confiance. Pour l'instant, l'UE s'en tient à cette position.

« Par nécessité, nous avons une relation compliquée avec la Chine. C'est à la fois un partenaire et un rival », a déclaré un diplomate européen de haut niveau qui n'était pas autorisé à exprimer une position qui n'a pas été adoptée par l'ensemble de l'UE.

L'Europe et la Chine se sont rapprochées au cours des trois dernières décennies, car les deux parties ont trouvé l'attrait de la puissance économique de l'autre impossible à ignorer. Alors que la Chine pouvait croître après le krach économique, l'argent chinois semblait encore plus attrayant pour les économies européennes. Et bien que la coopération avec Pékin ait toujours comporté des risques pour la sécurité et des désaccords sur les questions fondamentales de la démocratie, l'avantage a été largement jugé utile.

Alors que l'UE considère sa position complexe sur la Chine comme un avantage diplomatique, elle risque de compliquer les choses avec deux de ses plus proches alliés dans un proche avenir: le Royaume-Uni et les États-Unis.

L'année dernière, le gouvernement de Boris Johnson a convenu de manière controversée que le géant chinois des télécommunications Huawei pourrait construire jusqu'à 35% de l'infrastructure 5G du Royaume-Uni, malgré l'énorme pression de Washington.

À l'époque, le débat était de savoir si cela laissait les Britanniques vulnérables à l'espionnage chinois. « D'un point de vue britannique, la 5G n'est plus uniquement une conversation sur la gestion des risques, mais fait partie d'un problème géopolitique plus large », a déclaré Sir Malcolm Rifkind, ancien ministre britannique des Affaires étrangères. Rifkind estime que la principale politique étrangère de la Chine a consisté à « menacer les pays qui ne se conforment pas à la position de la Chine sur la façon dont elle devrait se comporter », et que les gouvernements « ne peuvent plus simplement divorcer de leur comportement à Covid, à Hong Kong et aux Ouïghours incarcérés. « 

La décision Huawei est actuellement en cours de révision et un haut responsable britannique familier avec le processus de révision a déclaré à CNN qu'il était « juste de dire que cela ne semble pas bon pour Huawei ». Le fonctionnaire n'a pas été autorisé à parler au procès-verbal.

Le Royaume-Uni a également adopté une position extrêmement ferme sur Hong Kong, affirmant qu'il ouvrira la voie à la citoyenneté à des millions de Hongkongais alors que la Chine se prépare à imposer une nouvelle loi draconienne sur la sécurité nationale à la ville.

Bien sûr, ce changement à Londres est vu comme une énorme victoire par les faucons de Chine à Washington, qui, sous la direction du président Donald Trump, ont tourné les vis depuis 2016. Et avec le Royaume-Uni maintenant dans son coin, les États-Unis pourraient bien être encouragé à frapper plus durement la Chine.

« Il sera difficile pour l'UE d'ignorer les appels américains à des sanctions et à un découplage », a déclaré Blockmans. « Les gouvernements vont essayer de s'en sortir jusqu'à ce que [the US] l'élection est terminée. Mais si la prochaine administration adopte des sanctions secondaires comme Trump l'a fait avec l'Iran, l'UE devra trouver de nouveaux moyens de protéger son autonomie sur les affaires internationales. « 

Cette autonomie est toujours incroyablement précieuse pour l'UE. « L'UE est clairement disposée à ne pas devenir un outil de la diplomatie américaine et à trouver notre propre façon de traiter avec la Chine », a déclaré le diplomate de l'UE. Cependant, le diplomate reconnaît également que Bruxelles ne peut pas se permettre d'agir avec le même degré de « naïveté » qu'il l'a fait au lendemain de la crise de la zone euro, lorsque les économies européennes en difficulté ont accueilli à la fois les investissements directs chinois et son acquisition d'entreprises défaillantes – et que l'Europe s'est ouverte. ses «marchés sans garantir entre autres des garanties de sécurité».

« Je pense qu'avec Covid, nous pourrions nous rapprocher d'une compréhension européenne commune de ce qu'est la Chine et de son comportement », a déclaré Lucrezia Poggetti, analyste au Mercator Institute for China Studies. « Le comportement du gouvernement chinois en temps de crise a soulevé des sourcils en Europe avec ses tentatives de jouer les pays européens les uns contre les autres et de saper les démocraties, par exemple par la désinformation. Et comme il devient plus important dans les débats politiques nationaux, les Européens pourraient arriver à une compréhension plus profonde de la Chine « , at-il ajouté.

Quatre responsables de l'UE ont admis en privé qu'ils regrettaient de ne pas être plus affirmatifs avec la Chine. « Nous sommes le premier marché au monde et nous devons maintenant l'utiliser comme levier lorsque nous traitons avec la Chine », a expliqué un diplomate de l'UE impliqué dans la politique étrangère de Bruxelles.

Blockmans pense qu'ils pourraient aller encore plus loin et utiliser des actifs tels que le marché unique lucratif de l'UE et les lois qui en contrôlent l'accès comme levier dans les négociations: « L'Union devrait élargir sa stratégie mondiale et utiliser le droit international et européen plus habilement pour défendre ses intérêts et faire progresser ses objectifs de sécurité vers la Chine et les États-Unis.  »

Tout cela risque de devenir très compliqué. Malgré tout, le principal objectif international de l'UE reste d'équilibrer ses relations entre les États-Unis et la Chine en s'engageant avec cette dernière – qu'elle admet être une rivale systémique – au risque de rendre furieux la première. Ce serait difficile pour n'importe quelle puissance mondiale de s'en sortir. Si vous vous souvenez que l'UE est composée de 27 États membres, qui ont tous un mot à dire sur cette question, elle a le potentiel de exploser.

Pour l'instant, tous les États membres sont à peu près au même endroit, convenant que l'engagement chinois est essentiel mais devrait être fait avec une plus grande attention portée à la réalité. La Chine est un rival systémique.

Mais un jeu de blâme post-pandémique pointant du doigt la Chine pourrait transformer certains États en faucons plus gros, tandis que la propagande diffusant un récit pro-chinois s'est déjà avérée efficace dans plus de pays eurosceptiques. Pékin a toujours été bon pour choisir les États membres qui sont favorables à la position chinoise, notamment les États d'Europe orientale les moins riches et les gouvernements populistes en Italie et en Autriche.

Si la réflexion entre les États membres commence à s'éloigner dans les mois à venir, les gros bonnets de Bruxelles pourraient avoir besoin de mettre leurs ambitions sur la glace pendant un petit moment.